Avec Johnson à bord, Petty GMS accélère sa croissance

Petty GMS Motorsports a annoncé son partenariat avec Jimmie Johnson le week-end dernier à Phoenix Raceway avec une fanfare discrète. Lorsque deux sept fois champions de NASCAR entrent dans la même pièce, il n’est pas nécessaire d’avoir beaucoup plus de pyro ou de musique pulsée.

Maintenant que l’accord est officiellement officiel et que Johnson a signé en tant que copropriétaire et pilote à temps partiel, l’élaboration de la feuille de route pour la croissance rapide de l’équipe est déjà en cours. Ce à quoi cela ressemble pour le premier pas de Johnson dans les eaux de la propriété d’équipe et le saut de l’organisation Petty GMS vers une troisième entrée à temps partiel est toujours en développement accéléré.

“Je pense que c’est écrasant. Je pense que c’est un mot parfait pour la façon dont nous le faisons”, a déclaré le président de l’équipe, Mike Beam. “Comme si ça ne restait jamais pareil. Nous nous efforçons toujours de nous améliorer. C’est un grand défi. Certains jours, je m’interroge. C’est bien. Mais c’est super. Je pense, comme je l’ai dit, que nous sommes très chanceux.”

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Johnson a documenté sa “première journée officielle au bureau” lundi sur les réseaux sociaux. Mais sa première visite au magasin Petty GMS a eu lieu en septembre. 12, déclare Joey Cohen, directeur de la compétition Cup Series de l’équipe. L’intérêt de Johnson pour l’équipe était alors encore en phase de négociation, et le moment choisi – juste une semaine après la première victoire d’Erik Jones pour Petty GMS dans le Southern 500 – était une coïncidence. Le voyage a eu lieu un jour après que Johnson a terminé ses fonctions à plein temps dans IndyCar, et Cohen a expliqué le chemin parcouru par l’équipe et le chemin qu’il lui restait à parcourir.

“Voici ce que nous avons fait en neuf mois. Si vous nous donnez encore neuf mois, nous doublerons ou triplerons cela”, se souvient Cohen en disant à Johnson. “Nous allons multiplier par la force cet effort que nous avons déployé, et ce sera un autre niveau auquel nous serons dans neuf mois. Maintenant, si vous venez à bord, je veux dire, nous n’avions pas prévu que vous veniez à bord, maintenant ça va arriver encore plus vite avec vous en tant que partie.”

L’équipe a déjà connu une croissance exponentielle au cours de ce calendrier de neuf mois depuis que l’ancien groupe Richard Petty Motorsports a fusionné avec l’effort d’expansion de GMS Racing pour créer une opération Cup Series à deux voitures. Depuis le milieu de la saison, Petty GMS a cherché à se solidifier les neuf prochains mois, re-signant Jones pour un contrat à long terme dans le No. 43 Chevrolet, et amenant le duo conducteur-chef d’équipe de Noah Gragson et Luke Lambert au No. 42 après leur association réussie cette année dans la série Xfinity.

Cohen dit que même avec ces pièces verrouillées, Petty GMS avait toujours une liste de travail de plans. Puis Johnson a dit à Cohen le matin de l’annonce de Phoenix qu’il avait sa propre liste.

“Nous allons nous réunir et examiner deux listes et ce qui va nous accélérer au cours des neuf prochains mois”, a déclaré Cohen, ajoutant qu’il pensait que leurs objectifs individuels correspondraient. “Maintenant, nous avons deux ensembles de choses que nous allons rechercher.”

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Parmi ces aspirations figure le retour de Johnson à la compétition Cup Series pour la première fois depuis 2020, en participant à un ensemble sélectionné de huit à 10 courses dans une troisième Petty GMS Chevy. L’équipe – toujours sans numéro de voiture annoncé – concourra en tant qu’entrée ouverte et non affrété.

Cohen dit que des précautions supplémentaires seront prises pour que l’expansion ne se fasse pas au détriment des deux équipes établies de l’organisation. Pourtant, il reste encore beaucoup à accomplir avant l’ouverture de la saison en février prochain. “Tout – les transporteurs, les stands, toute l’infrastructure – qui vient avec une autre équipe”, dit Cohen, “nous devons recréer cela.”

En ce qui concerne les courses où Johnson ne participe pas, Cohen a déclaré que d’autres pilotes pourraient occuper le siège, presque en parallèle avec le programme Project 91 que Trackhouse Racing a introduit cette année pour les stars et les personnalités mondiales d’autres disciplines du sport automobile. Cette équipe a produit des débuts très remarqués en Cup Series pour l’ancien pilote de F1 Kimi Räikkönen en août.

Cohen dit qu’il y a déjà du buzz autour des possibilités chez Petty GMS.

“En quelque sorte à travers le grondement des cercles, je pense que beaucoup de gens savaient qu’une voiture ouverte arrivait de notre côté, et cela a suscité plus d’intérêt, et il y a des gens qui cherchent à organiser des courses l’année prochaine”, a déclaré Cohen. . “Les trucs de course sur route intéressent toujours les gens, il y a des gens qui font la queue pour faire ceux d’autres séries. Nous avons des partenaires qui nous ont posé des questions sur les chauffeurs qu’ils pourraient rejoindre dans notre organisation et qu’ils seraient intéressés à soutenir. Donc je pense que ça va être une année vraiment intéressante.

“Nous avons regardé le (Daytona) 500, et je suis sûr que nous ne sommes que le tout début d’un certain nombre d’équipes qui envisagent d’utiliser une voiture ouverte. Je dirais que cette voiture aura l’opportunité de courir plus de courses avec d’autres pilotes l’année prochaine également.”

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Quant à l’édition 2023 de la Great American Race le 2 février. Le 19 janvier (14 h 30 HE, FOX, MRN, SiriusXM), Johnson a confirmé qu’il serait le troisième pilote Petty GMS du record, s’efforçant de se qualifier ou de se frayer un chemin sur la grille sans une place de départ garantie. Johnson a déclaré qu’il était impatient de “faire tout ce que je peux” pour faire le champ Daytona 500, à quel point le propriétaire principal de l’équipe Maury Gallagher est intervenu.

“Vous revenez en arrière et regardez le super palmarès de GMS, nous sommes aussi bons que n’importe qui dans le secteur”, a déclaré Gallagher. “Je me casse le bras en nous tapant dans le dos, mais…”

“Je peux en témoigner personnellement”, a lancé Beam. “Nous construisons de sacrées bonnes voitures (superspeedway).”

“Il aura un avantage, nous croyons”, a ajouté Gallagher, “dans la qualité de la voiture dans laquelle il va être.”

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