L’as japonais ignoré par la F1 que les futurs espoirs doivent surmonter

Le week-end dernier, Tomoki Nojiri a conclu son deuxième titre de Super Formula à Suzuka alors qu’il concluait une saison encore plus dominante que sa campagne 2021. Il n’y a eu que deux victoires en 10 courses, mais il a marqué six fois la pole incroyable, se donnant une place moyenne sur la grille de 2,2, et a terminé huit fois sur le podium. Aux deux occasions où il n’a pas terminé dans les trois premiers, il a terminé quatrième, ce qui était ses pires résultats.

Les principaux rivaux du pilote de l’équipe Mugen à l’approche du week-end de Suzuka, Sacha Fenestraz et Ryo Hirakawa, n’ont pu que regarder et féliciter leur adversaire pour avoir réalisé une saison aussi proche que possible de manière réaliste en Super Formula.

Alors que des pilotes comme la star d’IndyCar Colton Herta ont vu leurs ambitions de courir en Formule 1 annulées par un manque de points de superlicence, Nojiri n’a pas de telles inquiétudes. Son premier titre l’année dernière l’a déjà placé au-dessus du seuil de 40 points nécessaire pour acquérir une superlicence, et son dernier triomphe le place maintenant sur 60 points – peut-être l’un des totaux les plus élevés pour un pilote qui n’a jamais pris place dans une voiture de grand prix, et, en toute honnêteté, ne le sera probablement jamais.

Peu importe à quel point il a pu être dominant en Super Formula, il est peu probable que le paddock de F1 s’intéresse à un pilote de 33 ans dont l’expérience de la course en dehors du Japon dans des voitures ne représente que deux courses de Formule BMW il y a plus d’une décennie. , et qui parle peu l’anglais. Même une séance d’essais libres à Suzuka en Red Bull ou AlphaTauri comme son collègue Naoki Yamamoto en 2019 est peu probable tant que Honda n’est pas officiellement engagée en F1.

Mais le désintérêt va dans les deux sens. Nojiri sait que le temps pour lui de courir à l’étranger avec des ambitions sérieuses est révolu depuis longtemps, et il semble plus que satisfait de son nouveau rôle de fer de lance de la Super Formula de Honda et de l’équipe Mugen. Et pourtant, cela pose toujours la question de ce qui aurait pu être pour un pilote dont le talent abondant avait été obscurci par des résultats incohérents pendant trop longtemps, et ne devient apparent que maintenant pour le reste du monde.

Les deux courses de voitures de Nojiri à ce jour hors du sol japonais ont eu lieu à Macao, où la série Asie-Pacifique de Formule BMW avait l’habitude de tenir sa finale de la saison à l’appui du Grand Prix de F3. Nojiri a pris sa retraite après sa première apparition sur la célèbre piste de rue en 2009, mais en 2010, il était deuxième et à seulement quatre secondes de l’actuel star de Ferrari F1, Carlos Sainz. Le champion en titre IMSA SportsCar, Tom Blomqvist, a complété le podium à la troisième place.

Lors d’une rare incursion hors du Japon, Nojiri a partagé un podium de Formule BMW avec Sainz et Blomqvist en 2010

Photo par : Sutton Images

Nojiri a révélé sur Twitter à la suite de son deuxième titre de Super Formula qu’il avait été question de sa participation au Grand Prix de Macao lors de sa participation à All-Japan F3 en 2011-13, mais cela n’a abouti à rien. Et quand une chance s’est présentée pour un junior Honda de courir en GP2 en 2014 avec ART Grand Prix, Nojiri n’a pas été sérieusement envisagé pour la place qui est finalement revenue à Takuya Izawa, de cinq ans son aîné.

Au lieu de cela, il a repris le siège vacant d’Izawa chez Dandelion Racing pour commencer un passage en Super Formula qui a été marqué par une incohérence massive et un potentiel non réalisé, une situation qui n’a vraiment changé qu’une fois qu’il a rejoint l’équipe Mugen en 2019.

Devenu le premier champion consécutif de la série depuis Tsugio Matsuda en 2007-08, l’objectif de Nojiri est maintenant d’égaler l’exploit de Satoru Nakajima de remporter trois titres de suite de 1984-86. Au programme également, le dépassement des exploits de Yamamoto, le pilote dans l’ombre duquel il a vécu les sept premières années de sa carrière en Super Formula.

Lorsque quelqu’un parvient enfin à déloger Nojiri du haut de l’arbre Super Formula, le paddock F1 devrait s’asseoir et en prendre note

Les récents combats de Yamamoto avec Nakajima Racing ont permis à Nojiri de se rapprocher, la paire étant désormais à égalité sur les pôles (13) et à une seule victoire d’écart (Nojiri en a huit contre neuf pour Yamamoto). Le titre Super GT est celui qui a encore échappé à Nojiri, et le remporter la même année que Super Formula, comme Yamamoto l’a fait en 2018 et 2020, est quelque chose qu’il vise.

Dans une interview avec Motorsport.com plus tôt cette année, il a plaisanté : “Je veux le faire trois fois de suite !” avant d’ajouter: “Yamamoto est un grand rival, mais je perds toujours contre lui en termes de résultats de carrière, donc dans les deux ou trois prochaines années, je veux m’assurer de le surpasser.”

Après avoir traversé un mini-boom avec Stoffel Vandoorne (2016), Pierre Gasly (2017) et Alex Palou (2019), la grille Super Formula n’a pas vraiment présenté d’aspirants F1 sérieux depuis quelques saisons maintenant, avec les choses ne sont pas aidées par la pandémie de COVID-19 qui a pratiquement empêché les pilotes non japonais de courir dans la série pendant un certain temps.

Une constance sans pareille signifiait que Nojiri était un shoo-in pour un deuxième titre consécutif en Super Formula, mais il en veut toujours plus

Une constance sans pareille signifiait que Nojiri était un shoo-in pour un deuxième titre consécutif en Super Formula, mais il en veut toujours plus

Photo par : Masahide Kamio

Et tandis que des noms tels que Theo Pourchaire et Liam Lawson ont été liés à des déménagements au Japon pour 2023, les aspects pratiques de combiner les fonctions de pilote de réserve de F1 et le travail de simulation avec plus d’une demi-douzaine de voyages transcontinentaux rendent le championnat difficile. vendre pour toute personne qui est déjà étroitement associée à une équipe de grand prix.

Cela dit, tant que la Super Formula continuera à se vanter d’avoir la voiture la plus rapide en dehors de la F1 avec des exigences budgétaires bien inférieures à celles de la F2, elle continuera d’avoir un certain attrait pour les pilotes internationaux déçus par la vie dans le paddock de support F1. Et si une grande star montante lance les dés en se lançant dans une aventure de style Vandoorne / Gasly et se comporte bien, cela ne fera qu’encourager les autres à tenter le coup eux-mêmes.

Le seul problème est maintenant, pour Super Formula, la domination de Nojiri pourrait rendre plus difficile pour un jeune espérant utiliser la série comme tremplin vers de plus grandes choses pour se faire remarquer. D’un autre côté, il ne fait aucun doute que lorsque quelqu’un parvient enfin à déloger Nojiri du haut de l’arbre Super Formula, le paddock F1 devrait s’asseoir et en prendre note.

Si un aspirant à la F1 vient au Japon, il fera bien de renverser Nojiri

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Photo par : Masahide Kamio

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