Le parcours de Mel Pemble de paralympien d’hiver à champion du monde de paracyclisme

Mel Pemble est un athlète en pleine ascension.

La paracycliste canadienne a fait irruption sur la scène le mois dernier en France lors de ses premiers championnats du monde de paracyclisme sur piste, où elle a fait tourner les têtes en battant un record du monde et en remportant deux médailles d’or.

Ancien skieur para-alpin qui a participé aux Jeux paralympiques de 2018, Pemble se dirige maintenant vers les Jeux paralympiques de 2024 à Paris tout en se hissant rapidement au sommet d’un sport différent.

La résidente de Victoria, en Colombie-Britannique, âgée de 22 ans, a été tout aussi surprise par ses débuts en petits groupes que n’importe qui d’autre.

“J’avais en quelque sorte pour objectif de monter sur le podium aux championnats du monde peut-être l’année prochaine, peut-être deux ans plus tard. Je suis juste venu à celui-ci pour voir comment je me comportais contre tout le monde et juste avoir quelques performances personnelles, Pemble a déclaré à CBC Sports.

“Tout le résultat a été une telle surprise et une très belle à coup sûr.”

Pemble a remporté l’or à la fois dans la course scratch C3 féminine et dans l’omnium multi-épreuves, qui comprenait un record du monde au sprint féminin C3 de 200 mètres. Le temps de Pemble de 12,666 secondes a annoncé sa présence au monde lors de la première journée de compétition.

Pour Pemble, tout le succès était un bonus incroyable après avoir déjà atteint l’objectif principal d’atteindre ses premiers championnats du monde en tant que paracycliste.

“J’avais déjà fait les championnats du monde, et si quelque chose d’autre arrivait, j’étais juste aux anges avec le résultat. Toute cette première journée était tellement floue. J’étais super excité de voir que j’étais non seulement arrivé premier mais aussi établi un record du monde entre-temps”, a déclaré Pemble.

Faire la transition vers le paracyclisme était une voie naturelle à suivre pour Pemble après avoir été identifié comme une perspective solide à l’adolescence. C’est une décision dont elle ne pourrait pas être plus heureuse, surtout après avoir failli se retirer de la compétition.

“Je suis tellement content d’avoir fait le changement. Je parlais juste à mes parents et leur disais que j’avais failli ne pas le faire, j’ai presque décidé d’arrêter complètement le sport. Le fait que cela se soit produit si tôt dans ma carrière de cycliste est très excitant », a déclaré Pemble.

“Je suis tellement content d’avoir fini par faire le saut.”

Né dans le Lancashire, en Angleterre, le parcours sportif de Pemble a commencé après avoir déménagé à Victoria à l’âge de neuf ans. Pemble est née avec une paralysie cérébrale affectant son côté droit, et ses parents l’ont convaincue d’essayer de skier à nouveau au Canada après qu’une leçon précédente en France l’ait laissée avec une torsion du genou.

Elle a commencé à courir deux ans plus tard et est devenue l’une des meilleures skieuses para-alpines du Canada, affichant deux classements parmi les dix premiers aux Jeux paralympiques de 2018 à Pyeongchang, en Corée du Sud.

Pemble lors du super-G féminin aux Jeux paralympiques de 2018 à Pyeongchang, en Corée du Sud. (Paul Hanna/Reuters)

Se sentant prête pour un changement majeur, Pemble a pris la décision de changer de sport après la saison de ski 2020 – une période qui lui a donné l’occasion de se concentrer uniquement sur l’entraînement alors que le monde entrait dans la pandémie.

« C’était une décision assez rapide. J’avais juste l’impression d’avoir atteint le point où j’avais atteint mes objectifs en ski, a dit Pemble.

“J’ai toujours pensé que je pourrais passer à faire ça à plein temps et 2020 semblait être une bonne année pour le faire. Beaucoup de gens ont dit que c’était une année terrible pour faire la transition parce qu’il n’y avait pas de compétition, mais j’ai aimé faire du vélo forme physique, parce que c’est tellement différent dans un sport si différent, et avoir une bonne année pour s’entraîner.”

Initiation au paracyclisme à 14 ans

Pemble a été initialement identifiée avec un potentiel de paracyclisme grâce au programme de recherche de podium de l’Institut canadien du sport du Pacifique à l’âge de 14 ans. Elle a commencé à concourir au niveau provincial l’année suivante et utiliserait également le cyclisme comme entraînement croisé au cours de sa carrière de skieuse.

L’ancien cycliste olympique Kurt Innes a joué un rôle déterminant dans le développement de Pemble dans le sport. Il a aidé à identifier son potentiel grâce à Podium Search et était son entraîneur d’origine lorsqu’elle a décidé de changer de sport en 2020.

Innes travaille avec l’Institut canadien du sport du Pacifique et a été responsable technique de RBC Training Ground de 2015 à 2021.

“J’ai été très chanceuse de commencer à travailler avec elle à ce moment-là et de lui donner une introduction de base au sport du cyclisme, et tout de suite je l’ai identifiée comme quelqu’un avec un potentiel énorme”, a déclaré Innes à CBC Sports.

“Quand elle avait 14 ans, elle démontrait et exhibait déjà beaucoup de grandes qualités qui auraient fait d’elle une cycliste à succès si elle avait choisi de le faire tout de suite.”

Innes dit que même à ce jeune âge, Pemble affichait des temps qui n’étaient pas loin des champions du monde dans les mêmes distances.

“Sa première année sur la piste, elle était déjà à près de 90% de la performance pour la médaille d’or dans cette épreuve à l’âge de 14 ans”, a déclaré Innes. “Alors tout de suite, c’est comme si cette enfant avait quelque chose de spécial. Elle comprend comment appliquer une pression sur les pédales et comment bien diriger, lire et réagir techniquement et tactiquement.”

Pemble a renoué avec Innes et a fait la transition complète vers le paracyclisme après une pause de cinq ans du sport, lançant son nouveau chapitre passionnant. Elle travaille actuellement avec l’entraîneur de Cyclisme Canada Phil Abbott.

“C’était tout aussi excitant que lorsque je l’ai essayé auparavant et j’ai su immédiatement que je voulais le faire de manière compétitive et viser en quelque sorte les prochains Jeux”, a déclaré Pemble.

Pemble a connu un bon départ et a connu une année phénoménale avant les championnats du monde, y compris de nouveaux records nationaux au contre-la-montre féminin C3 de 500 mètres et en poursuite individuelle aux championnats canadiens en septembre.

Pemble a fait ses débuts en paracyclisme sur la scène mondiale lors d’une Coupe du monde sur route en mai. Mais avec son amour pour la vitesse de ses journées sur les pistes, elle a toujours su qu’elle voulait concourir au niveau international au vélodrome.

“Je savais qu’il y avait beaucoup plus de travail à faire du côté de la route, mais j’ai toujours eu une piste en tête et ça s’est en quelque sorte accumulé à partir de là”, a déclaré Pemble.

Innes n’est pas du tout surprise de la voir s’épanouir dans le sport, la décrivant comme quelqu’un qui ne craint pas les défis.

“Elle devait juste trouver son chemin et doubler ses efforts pour que cela se produise”, a déclaré Innes.

Alors que Pemble savait depuis longtemps qu’elle voulait être paralympienne d’été, ses objectifs évoluent à la suite de son succès rapide.

Le ciel est la limite.

“Cela semblait un peu exagéré ou un rêve d’être sur le podium [in Paris]mais maintenant je consolide définitivement cela comme un peu plus de mon objectif de monter sur le podium à ceux-là également », a déclaré Pemble.

Le prochain grand objectif de Pemble sur la route de Paris est d’ajouter un autre début de championnat du monde à son curriculum vitae en 2023.

“L’année prochaine, j’aimerais vraiment pouvoir participer aux championnats du monde sur route, ainsi qu’aux championnats du monde sur piste”, a déclaré Pemble. “J’ai sauté sur les championnats du monde sur route cette année juste pour me concentrer sur la piste, mais j’espère qu’avec la forme physique et l’expérience supplémentaires sur la route, je ferai les deux.”

Mais au-delà des médailles et des records, l’histoire inspirante de Pemble témoigne de l’importance de favoriser la possibilité pour les athlètes handicapés d’essayer différents sports.

“Je pense que pour le système sportif canadien, et pour nous en tant qu’entraîneurs, être en mesure d’encourager les athlètes à essayer des choses et à prendre un peu de risque et à marcher latéralement et même à être un athlète multisport, c’est une chose tellement bénéfique pour nous de renforcer et d’encourager », a déclaré Innes.

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