Le record Max Verstappen déjà un grand F1 à 25 ans

MEXICO CITY – La domination d’un seul pilote est courante en Formule 1, mais cela ne veut pas dire qu’elle est facile à atteindre. Beaucoup de grands ont connu une saison – ou plusieurs saisons – d’une forme imbattable, mais la facilité avec laquelle les victoires tombent dément toujours le travail acharné avec lequel elles ont été obtenues.

Pour le désormais double champion du monde Max Verstappen, sa première saison de domination totale est survenue à l’âge relativement jeune de 25 ans. En remportant le Grand Prix du Mexique dimanche, son 14e de l’année, Verstappen a établi un nouveau record de victoires en course dans un seule saison.

Le précédent record de 13 avait été établi en 2004 par Michael Schumacher pendant ses années de domination Ferrari et égalé en 2013 par Sebastian Vettel alors qu’il pilotait pour Red Bull. Avec deux courses restantes en 2022, il y a toutes les chances que Verstappen place la barre à 16.

Non pas que l’homme lui-même s’intéresse aux chiffres.

“Je n’ai jamais vraiment été intéressé par les statistiques”, a déclaré Verstappen après avoir remporté sa victoire au Mexique. “Je vis juste dans l’instant, j’essaie de faire du mieux que je peux chaque week-end.

“J’essaie de gagner les courses – c’est pour moi la chose la plus importante pour que quand je rentre chez moi, je puisse me dire que j’ai maximisé la performance et si je suis proche de cela, je suis heureux.

“Mais beaucoup de choses en Formule 1 dépendent de l’ensemble du package et nous avons un excellent package [right now]. Je profite juste du moment et je ne suis pas intéressé à rester en contact avec toutes les statistiques.

“Mais bien sûr, ça a été une saison incroyable et bien sûr je suis très heureux d’avoir remporté autant de courses.”

Comme Verstappen l’a déjà souligné, la comparaison des records à travers les époques en Formule 1 est pleine d’incohérences. Schumacher a remporté ses 13 victoires en une saison de 18 courses, Vettel a marqué la sienne en une saison de 19 courses et Verstappen a remporté ses 13 premières victoires de 2022 en 20 périodes de course avant de prendre le n ° 1. 14 à la 21e course de l’année.

Mais alors que la saison de Verstappen est peut-être statistiquement moins impressionnante (avec deux courses à courir), il a sans doute eu une voiture moins dominante que Schumacher et Vettel n’ont joui au cours de leurs années record. De plus, il a remporté un certain nombre de ses 14 victoires de manière plus spectaculaire.

Alors que le Red Bull est clairement la classe du peloton à ce stade de la saison, Ferrari était une véritable menace pour les victoires à chaque course des premiers tours de 2022. En regardant les choses dans un sens, on pourrait dire que l’équipe italienne a offert Verstappen victoires supplémentaires – notamment en Espagne lorsque Charles Leclerc est tombé en panne, puis en France lorsque Leclerc s’est écrasé hors de la tête – mais le contre-argument est que Verstappen a toujours été en mesure d’en profiter.

Plus impressionnant encore, il a remporté des courses à partir de positions basses sur la grille, ce qui était rarement le cas pour les autres Vettel et Schumacher. Vettel a remporté toutes ses 13 courses en 2013 depuis la première ligne de la grille tandis que Schumacher a remporté 11 de ses 13 depuis les deux premières positions sur la grille. Verstappen, cependant, a remporté six de ses 14 positions sur la grille en dehors des deux premiers, et deux d’entre eux étaient de retour en 10e et 14e sur la grille en Hongrie et en Belgique.

En un coup d’œil, cela pourrait avoir une incidence négative sur ses performances en qualifications, mais ses trois positions les plus basses sur la grille qui ont conduit à des victoires étaient toutes lors de courses où il avait soit des pénalités sur la grille pour des changements de composants moteur (Italie et Belgique), soit un problème d’unité de puissance lors des qualifications (Hongrie). ) ).

En plus de cela, Ferrari a eu une voiture plus rapide en qualifications lors de plusieurs courses cette année, ce qui n’était pas le cas chez les rivaux de Vettel et Schumacher lorsqu’ils dominaient. Cela signifie que Verstappen a dû se battre plus fort pour les positions de départ qu’il a gagnées au premier rang, et pour souligner ce point, une statistique surprenante de cette année est que Leclerc a une position de départ moyenne plus élevée (2,65) que celle de Verstappen (2,70) tout en assurant également neuf pôles contre sept pour Verstappen.

Encore une fois, la comparaison entre les époques est loin d’être parfaite, mais il ne fait aucun doute que Verstappen s’est déjà classé parmi les plus grands pilotes du sport avec de nombreuses années fructueuses de sa carrière encore à courir. Son chef d’équipe, Christian Horner, qui est en mesure de comparer directement le double champion nouvellement couronné avec le quadruple champion Vettel, a donné une perspective valable sur les deux dimanche soir.

“Ce sont deux pilotes très différents, deux pilotes au succès phénoménal, et je pense que ce que Sebastian a accompli dans sa carrière le place parmi les grands et les pilotes les plus titrés du sport”, a-t-il déclaré dimanche soir au Mexique. “Mais je pense que Max, ce que nous voyons aujourd’hui et cette année, nous assistons en fait à quelque chose de très spécial.

“Je pense parfois que ses réalisations ne reçoivent peut-être pas les applaudissements qu’elles devraient, car ce dont nous avons été témoins cette année est une performance absolument exceptionnelle d’un pilote qui est au sommet de son art.”

Lorsqu’on lui a demandé si Verstappen était la performance la plus impressionnante de la saison d’un pilote que Horner ait vue, il a ajouté : “Il y a eu des années de domination avec Mercedes, mais je pense qu’en tant que pilote individuel, probablement oui.

“Il a remporté le plus de Grands Prix en un an maintenant en 21 courses. En plus de cela, il a remporté deux courses de sprint, et il ne les a pas toutes remportées depuis la pole position.

“Il a dû se battre et courir pour beaucoup de ces victoires. Quand on regarde en arrière à la fin de l’année, c’est une année absolument exceptionnelle que Max a conduite.

“Il ne s’est pas trompé de roue. Il a été parfait tout au long de la saison et c’est incroyable le niveau de régularité qu’il a pu atteindre.”

Bien sûr, c’est l’opinion d’un chef d’équipe très fier avec un point de vue naturellement biaisé, mais même si Verstappen prenait sa retraite demain, il serait difficile de nier sa position parmi les meilleurs pilotes de l’histoire de la F1 après les performances de cette année.

Certains invoqueront le non-respect par Red Bull du plafond des coûts de l’année dernière comme raison de diminuer la réussite de Verstappen en 2022. Mais même les affirmations les plus exagérées sur les performances que Red Bull a gagnées dans le développement de la voiture de cette année en dépensant trop l’année dernière seraient n’a pas réussi à annuler son avantage sur le reste du peloton. Qu’on le veuille ou non, la performance de Verstappen cette année a été vraiment exceptionnelle.

Y avait-il un moyen pour Mercedes de gâcher la fête ?

Au début du Grand Prix du Mexique de dimanche, il semblait que Mercedes pourrait avoir le rythme pour défier Verstappen pour la victoire. Cependant, une stratégie de pneus agressive – et finalement correcte – de Red Bull a remporté la course et a permis à Verstappen de maximiser les performances de sa voiture.

En fin de compte, Mercedes pensait avant la course qu’une stratégie à un seul arrêt sur les pneus tendres et moyens serait plus marginale qu’elle ne l’a été et sa stratégie moyennement dure plus conservatrice a exclu les deux pilotes. Ce n’est pas la première fois qu’une équipe a mal interprété les pneus cette année, mais cela a complètement paralysé Lewis Hamilton et George Russell sur ce que l’équipe admet être sa meilleure chance de gagner cette année.

La décision de commencer la course avec des pneus moyens a été prise dans la conviction que cela donnerait aux pilotes le plus de flexibilité entre un arrêt à un et deux arrêts. Mais des conditions légèrement plus fraîches dimanche signifiaient que le pneu tendre était plus résistant que prévu et pouvait être utilisé dans le cadre d’une stratégie à un seul arrêt qui, selon Mercedes, ne serait pas possible avant la course. Parallèlement à la stratégie soft-medium de Red Bull, plusieurs pilotes ont fait fonctionner une stratégie medium-soft, mais ce n’était pas une option pour Hamilton, qui aurait perdu la position de piste au profit du deuxième Red Bull de Sergio Perez s’il avait prolongé son premier relais sur le médiums suffisamment longs pour permettre un passage au pneu souple moins résistant à la fin.

Hamilton admet qu’il savait que les chances étaient contre lui au moment où les couvertures de pneus sont sorties des voitures sur la grille.

“Je pense qu’en fin de compte, ils ont toujours le dessus”, a déclaré Hamilton. “Ils sont encore un peu plus rapides.

“Peut-être qu’aujourd’hui, nous étions les plus proches que nous n’ayons jamais été et peut-être que si nous étions sur le même pneu, c’était peut-être quelques dixièmes par tour. Mais ils sont assez rapides en ligne droite et ne perdent pas dans les virages. J’étais dans sa remorque et j’avais du mal à suivre, alors ils en ont certainement un peu plus dans le réservoir que nous.

“Mais nous nous rapprochons. Je pense que si nous avions commencé en douceur, j’aurais peut-être été à la même distance lors de ce premier relais.

“Peut-être que nous aurions essayé l’undercut et finalement cela aurait été beaucoup plus agréable d’essayer quelque chose comme ça. Mais, oui, le recul est une bonne chose. Je suis juste reconnaissant pour les progrès que nous avons faits en équipe et le fait que nous sommes maintenant entre les Red Bulls. Je pense que c’est énorme.”

Si Mercedes avait commencé sur des softs, la course aurait été de savoir qui a pris la tête dans le premier virage. Si Mercedes avait eu l’un de ses pilotes devant Verstappen, ce qui semblait peu probable quelle que soit la sélection de pneus compte tenu des performances en ligne droite du Red Bull, une victoire aurait peut-être été possible.

Mercedes pense que le rythme de course était environ 0,2 seconde par tour plus lent que Red Bull, ce qui aurait pu être un déficit suffisamment petit pour défendre la tête si Hamilton avait devancé Verstappen dans le premier tour. Mais si Mercedes s’est retrouvé derrière Verstappen au premier virage, c’était aussi un déficit suffisamment important pour garantir qu’il y aurait eu très peu de chances de prendre la tête plus tard dans la course.

“Je ne pense pas que nous aurions pu les dépasser, car l’écart serait fondamentalement trop grand”, a déclaré le patron de Mercedes, Toto Wolff. “Aller avec le soft-medium nous a peut-être donné un petit avantage dans le virage 1, mais avec Lewis à l’extérieur, on ne sait jamais comment ça se serait passé. Mais, oui, nous aurions été plus proches avec cette stratégie.”

Il est probable que Mercedes sera moins compétitive que Red Bull lors des deux dernières courses, Ferrari devant également revenir dans le giron. L’altitude de Mexico, située à plus de 2 200 mètres au-dessus du niveau de la mer, a été le facteur clé de la performance de Mercedes et de l’absence de Ferrari dimanche.

La Mercedes a exceptionnellement bien fonctionné sur les circuits où la pénalité pour la traînée aérodynamique est minimisée, ce qui était le cas au Mexique, tandis que le turbocompresseur relativement petit de Ferrari – un élément de la conception du moteur qui n’est jamais exposé dans l’air plus riche de la plupart des autres sites – signifiait il était incapable de produire sa puissance de sortie normale dans l’air plus mince de Mexico.

Pourtant, l’argent intelligent reste sur Verstappen, portant le record de victoires en une saison à 16 lors des deux dernières courses de la saison.

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