Martin Part I: La montée d’un duo légendaire

Note de l’éditeur : c’est la première d’une série en quatre parties sur NASCAR Hall of Famer Mark Martin. La deuxième partie se déroulera demain.

Pendant près de 30 ans, Mark Martin a été l’un des meilleurs pilotes de NASCAR au niveau Cup Series.

Avec 96 victoires dans les trois premières divisions de NASCAR, Martin a laissé sa marque dans le sport.

Cependant, la carrière du natif de Batesville, Ark., Temple de la renommée est venue de modestes débuts.

Diplômé de la scène des modèles tardifs du Midwest, Martin a participé à cinq courses de la Cup Series en 1981, remportant deux pôles et deux top 10. Bien qu’avec des ressources limitées, les chances de Martin de solidifier une course solide dans la série étaient minces.

“Cela avait l’air bien en 1981. Mais c’était parce que j’avais le temps de me préparer pour chaque course entre les courses”, a déclaré Martin. “Alors que lorsque j’ai essayé de courir à temps plein en 1982 avec cinq employés et deux voitures de course, vous ne pouvez tout simplement pas courir le programme complet.”

Mais un appel du propriétaire de l’équipe SCCA et IMSA, Jack Roush, a renversé le scénario de Martin, alors âgé de 29 ans, en 1988.

“Steve Hmiel est l’un de mes héros dans cette histoire. Steve prêtait attention à ce que je faisais depuis 1981”, a déclaré Martin. “Steve était chez Petty et c’était un tel honneur pour un gars portant un uniforme de Richard Petty de venir dans ma voiture et de me parler. Parce que Richard Petty était mon pilote préféré quand j’étais enfant.

“C’était donc un honneur et Steve avait toujours gardé un œil sur moi. Alors Steve, je pense que c’était une sorte de pilote pro-moi mais, bien sûr, Jack voulait des gars expérimentés. Il a parlé à Geoff Bodine, et Geoff n’a pas montré d’intérêt. Il a parlé à Bobby Allison et Bobby était prêt.

“Mais ce que Bobby a dit, c’est : ‘Tu sais qui tu devrais prendre ? Marc Martin.’

Mark Martin (6 ans), aux côtés d’Alan Kulwicki en 1988. (Archives ISC/Getty Images)

“Si vous voulez mon avis, je pense que j’étais assez loin dans l’ordre hiérarchique. Peu de gens veulent aller piloter pour un nordiste pour une équipe parvenue. NASCAR était encore assez protecteur de ses racines du sud-est. Ce n’était pas toujours facile pour les gens de l’extérieur d’entrer.

“Jack n’était pas connu dans l’industrie et il allait être une équipe parvenue”, a poursuivi Martin. “Il n’allait pas non plus payer d’argent à qui que ce soit. Avec toutes ces choses considérées, il n’avait pas beaucoup d’options pour les pilotes.

“La plupart de ces gars étaient plus intéressés à piloter pour des équipes établies. Je suis donc devenu le gars vers qui je courais depuis trois ans”, a poursuivi Martin. “J’étais un tout petit chauffeur sous contrat pour Ford. Ils me donnaient juste un peu d’aide pour mon programme. J’étais le plus haut sur la liste. Je ne sais pas si quelqu’un d’autre était même sur la liste, parce que j’étais assez loin.”

Ainsi, le couple Martin/Roush était lancé et fonctionnait en 1988. Pour Martin, la décision de rejoindre Roush est venue en partie parce qu’il s’agirait d’une organisation stable avec un engagement de deux ans.

“Il allait faire tout ce qui était en son pouvoir pour avoir de bons moteurs parce que c’était son affaire, c’était l’ingénierie et les moteurs”, a déclaré Martin. “Il a présenté le programme, il a dit que nous allions tester cela plusieurs fois, que nous allions exécuter un calendrier limité. Pas le programme complet, mais nous allions tester.

“Entre lui qui a présenté le programme, comment il n’allait pas se retenir d’obtenir le matériel et de mettre les pneus sur la voiture, et il avait Steve Hmiel et Robin Pemberton, que je connaissais tous les deux, c’était excitant pour moi. En plus, je n’avais rien et personne n’allait me conduire en Cup.

“J’avais couru dans la série Busch cette année-là, et l’année avant que je sois avec Jack, j’avais gagné trois courses. Alors les gars de la Coupe commençaient à regarder par là-bas, mais personne n’allait me conduire. J’étais déjà allé là-bas et j’avais essayé en 1982 et 1983, et j’avais échoué.”

Avec un soutien et une conviction solides derrière lui, Martin et l’équipe Roush Racing ont vu des résultats immédiats. Leur première victoire en Cup Series est survenue à Rockingham (NC) Speedway en 1989.

En 1990, l’équipe était une menace chaque week-end, remportant trois victoires et 23 classements parmi les dix premiers, le No. L’équipe n ° 6 a terminé deuxième pour les points, à sa troisième saison seulement ensemble.

Quel était le secret du succès de Roush Racing ?

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Martin dirige Rusty Wallace à Watkins Glen (NY) International en 1993. (Archives ISC/Getty Images)

“Jack Roush a donné aux jeunes qui le voulaient vraiment et qui étaient prêts à travailler dur, les outils dont ils avaient besoin pour réussir, c’était essentiellement ce que c’était”, a déclaré Martin. “Cela se situe à peu près initialement sur scène avec les épaules de Steve Hmiel, mais ne se limite pas à Steve. Robin, Tony Martin. Il n’y avait qu’environ huit gars. Dennis Ritchie, le chauffeur du camion. Il n’y avait que huit gars la première année qui y travaillaient à plein temps. Ils travaillaient nuit et jour.

“La raison pour laquelle nous avons réussi, c’est parce que Jack nous a donné les outils, il a fait ce qu’il a dit. Il a acheté le châssis. Nous leur avons suspendu les corps et il leur a construit les moteurs. Nous avons testé et nous nous sommes cassé les fesses. C’était à quel point ils le voulaient et à quel point ils travaillaient dur.”

La vision locale de Roush sur la formation d’une équipe solide a touché une corde sensible chez Martin.

“Si Jack Roush n’a pas eu d’autre succès sur lequel se tenir, il devrait être au NASCAR Hall of Fame pour cette seule raison, et c’est si vous regardez qu’il n’est jamais sorti et a volé un employé”, a déclaré Martin.

“Il a donné à des gars dont il savait qu’ils le voulaient vraiment, les outils dont ils avaient besoin pour réussir. Regardez tous ses chauffeurs, regardez tous ses chefs d’équipe. Tous ces gars étaient des gars qui sont venus. Il n’a jamais attrapé l’un des gars d’Hendrick ou de Childress ou quelqu’un comme ça, des chauffeurs ou des chefs d’équipe ou des membres d’équipage. Il cherchait des gars qui le voulaient et qui se donneraient du mal pour ça, parce qu’il était lui-même l’un de ces gars-là.”

Comme Roush Racing a été construit à partir de zéro avec le duo pilote / propriétaire de Martin et Roush, leurs yeux se sont concentrés sur les championnats.

Les offres proches du titre en 1997, 1998 et 2002 ont échappé à l’emprise du numéro 1. 6 équipes. L’une des principales raisons pour lesquelles l’équipe a repoussé les limites pour trouver une vitesse supplémentaire.

“Nous avons poussé Jack très fort pour gagner en puissance. Ce faisant, nous avons beaucoup cassé”, a déclaré Martin. “En 1989, nous ne le poussions pas pour plus de puissance, et nous n’avons pas autant cassé. C’est pourquoi nous avons presque gagné le championnat. Nous avons failli gagner le championnat l’année suivante en 1990.

“Mais en 1991, nous avons commencé à le pousser fort pour plus de puissance et nous avons commencé à avoir des problèmes de fiabilité. Vous ne pouviez pas gagner le championnat en 1998, car Jeff Gordon a remporté 13 courses. Ce n’était pas la bonne année à choisir pour gagner, nous en avons gagné sept. 2002, nous aurions dû gagner, ou aurions pu gagner, si nous avions pu garder le moteur ensemble, mais nous ne l’avons pas fait. 1997, en fait, est également une saison négligée. Là encore, si nous avions pu ne pas casser un seul moteur, cela aurait fait la différence.”

Malgré les quasi-accidents, le titre a échappé à l’intronisé au NASCAR Hall of Fame 2017.

“Il y a eu beaucoup d’occasions manquées, mais ce n’est pas vraiment ce qui me définit”, a déclaré Martin. “Ce dont je suis fier, c’est du succès que nous avons eu. Je ne me suis jamais attardé sur ce que nous n’avons pas fait. Je suis juste très fier de ce que nous avons fait.”

Au fur et à mesure que le sport évoluait et se développait au début des années 2000, les aspirations de Martin au changement ont également augmenté.

En savoir plus dans la deuxième partie – demain.

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