Le propriétaire de l’équipe Upstart NASCAR derrière le succès de Trackhouse

Daylon Bar

Justin Marks était un enfant du Midwest quand il a découvert sa vocation. Son grand-père l’a emmené sur des chemins de terre locaux et il était impressionné par tout : les odeurs, les sons, l’action, les conducteurs. Pour lui, ils étaient presque comme des cow-boys ou des casse-cou – des gens définis par la prise de risques.

Cette histoire est apparue à l’origine dans le volume 13 de Road & Track.

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Des décennies plus tard, Marks, aujourd’hui âgé de 41 ans, n’est pas seulement un pilote lui-même. Il fait partie des nouveaux propriétaires d’équipes les plus importants de NASCAR, et il croit savoir comment propulser le sport vers l’avenir.

“NASCAR est probablement au point d’inflexion le plus important de son histoire en ce moment”, a déclaré Marks. “Vous pourriez souligner le déclin de l’intérêt pour l’automobile chez les jeunes, ou l’augmentation d’Uber et de DoorDash, et dire que c’est de mauvais augure. Je pense le contraire. Au fur et à mesure que l’automobile devient moins intrinsèquement connectée à nous, quelque chose comme 40 voitures circulant sur un circuit à 200 miles à l’heure sera unique et fascinant.”

Marks, dont le père a développé des entreprises dans la Silicon Valley, s’est inscrit à la Skip Barber Racing School en tant que junior au lycée en Californie après qu’un conseiller d’orientation lui ait dit de réfléchir à ce qu’il voulait faire dans la vie. Il a accéléré sa carrière à partir de là, conduisant des voitures de sport professionnellement au début des années 80 avant de passer à NASCAR, où il a remporté une course dans la série Xfinity de deuxième niveau en 2016.

Mais Marks a sans doute fait les plus grosses vagues alors que sa carrière de pilote se terminait et il a formé sa propre équipe, Trackhouse Racing, dans la série NASCAR Cup Series de haut niveau. Trackhouse a fait ses débuts en 2021 avec la pop star Pitbull en tant que copropriétaire [fig. 1]. Ses pilotes, Ross Chastain et Daniel Suárez, ont tout de suite rencontré le succès.

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Icône Sportswire/Getty Images

“Quand j’ai atteint la trentaine, je n’étais plus sur une trajectoire qui allait quelque part du point de vue de ma carrière”, a déclaré Marks. “J’étais juste en train de financer des manèges avec des parrainages.” C’est à ce moment-là qu’il a commencé à réfléchir davantage à ce à quoi ressemblerait la deuxième saison de sa vie dans le sport.

“J’attendais ce moment d’ampoule, comme, d’accord, cela peut être quelque chose auquel je peux me consacrer entièrement et vraiment faire quelque chose de spécial dans l’industrie que j’aime”, dit-il. “Puis j’ai entendu dire que NASCAR allait vers cette nouvelle voiture, la voiture Next Gen.”

La voiture Next Gen a fait ses débuts dans la Cup Series cette année, marquant un changement par rapport aux racines ovales centrées de NASCAR. Elle ressemble plus à une voiture de sport que les générations précédentes, avec une transmission séquentielle à cinq rapports, une suspension arrière indépendante et des roues de 18 pouces, chacune fixée par un seul écrou de roue. Les voitures partagent de nombreuses pièces de spécifications. “Les pièces sont toutes fournies par des fournisseurs ou des fabricants indépendants, et la voiture est assemblée et emmenée sur le circuit”, explique Marks. “C’est ce que nous avons fait dans les courses de voitures de sport pendant la majeure partie de ma carrière, alors je me suis dit : ‘Je connais cette voiture et je sais ce qu’il faut pour réussir avec cette voiture.’ C’est à ce moment-là que j’ai vraiment commencé à penser à plonger dans ce projet Trackhouse.

Marks a formé Trackhouse en tant que groupe de divertissement, et non en tant qu’équipe de course traditionnelle. Alors que de nombreuses équipes NASCAR portent le nom de leur propriétaire – Hendrick Motorsports, Richard Childress Racing, Penske Racing, Petty GMS, Joe Gibbs Racing – Trackhouse n’est pas un héritage personnel.

“J’ai immédiatement réalisé que c’était une opportunité de construire non pas ‘Justin Marks Racing’, mais quelque chose de plus”, explique Marks. « Je pense que c’est différent si je m’appelle Rick Hendrick ou Roger Penske. Mais il n’y a aucune raison d’y mettre mon nom, car ce que je peux créer efficacement est tellement plus grand que n’importe quel individu.”

La marque Trackhouse est reconnaissable. Les marques apparaissent souvent aux courses dans une casquette blanche qui lit “TRKHSE” en lettres noires en gras. Le logo de l’équipe, représenté par trois colonnes à l’intérieur d’un cercle barré en diagonale, est un “TH” abstrait sur un volant.

Trackhouse ne tourne pas autour de Marks ou même de Pitbull – les propriétaires sont simplement associés à quelque chose de cool. L’image de marque est suffisamment convaincante pour donner envie aux gens d’en savoir plus, mais suffisamment ambiguë pour se développer au-delà des limites du monde de la course.

“Je pense que vous ne pouvez pas développer une marque en utilisant des compositions de l’industrie de la course”, a déclaré Marks. “Si vous voulez faire quelque chose de différent, quelque chose qui représente l’avenir, vous devez vous inspirer de la direction de l’économie culturelle américaine. Vous devez être cohérent avec la direction que prend le pays à une échelle beaucoup plus macro que le garage NASCAR.”

Vous ne voyez pas de drapeaux à damiers clichés dans les images Trackhouse. “Nous construisons une architecture de marque qui est évolutive”, déclare Marks. “Le prochain grand projet pour Trackhouse est l’habillement, et nous ne voulons pas faire ce que font les autres équipes. Ils vendent aujourd’hui les mêmes T-shirts qu’en 1995. Nous voulons faire les choses vraiment, vraiment différemment.”

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Marks a investi dans NASCAR parce que c’est “le plus grand sport automobile en Amérique du Nord”. Il y a le buzz de nouvelles équipes, y compris la sienne et 23XI Racing, co-détenue par Michael Jordan. Mais NASCAR doit faire beaucoup de bien dans un proche avenir.

“Il a pris des engagements massifs pour introduire une structure économique entièrement nouvelle dans le sport avec une nouvelle voiture”, a déclaré Marks. “Mais NASCAR doit saisir pleinement la fragilité et la gravité du moment où il se trouve en ce moment pour préparer le sport à un rebond massif au cours de la prochaine décennie.”

Marks pense que le rebond dépend non seulement des investissements, mais aussi de la compréhension du public que NASCAR essaie d’attirer, qu’il s’agisse d’adolescents en Californie, de retraités dans l’Iowa ou de livreurs de nourriture à Manhattan. Si NASCAR réussit, Marks pense qu’il continuera d’être l’un des meilleurs sports professionnels en Amérique.

“Nous avons de nouvelles équipes sympas”, déclare Marks. « Nous avons une superbe voiture. Nous avons le programme le plus diversifié que la série ait jamais eu. Nous avons une génération de jeunes pilotes incroyablement talentueux et qui porteront le sport pendant longtemps. Nous avons beaucoup de très bonnes choses qui se passent. Mais NASCAR doit s’assurer qu’il comprend ce qu’il a entre les mains et travailler sans relâche pour nous placer dans la meilleure position possible.”

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