Comment Alex Albon de F1 s’est remis d’une opération chirurgicale pour courir à Singapour

C’est la dernière semaine de septembre, quelques jours avant le Grand Prix de Singapour, un circuit de course redouté pour ses températures de piste élevées et ses longs temps au tour et considéré comme l’une des courses les plus exigeantes physiquement du calendrier F1. Le pilote de Williams Racing, Alex Albon, est à mi-chemin d’un entraînement pyramidal sur tapis roulant – une minute allumée, une éteinte, puis deux allumées et une éteinte, et ainsi de suite – transpirant fébrilement. Il dégouline à la fois sur le tapis roulant et sur son moniteur cardiaque, qui enregistre un nombre qu’il peut généralement supporter. Aujourd’hui, il ne peut tout simplement pas. Son corps se débat. Il ne s’est pas senti aussi mal préparé pour une course depuis plus de quatre ans.

L’entraîneur d’Albon, Patrick Harding, s’enregistre.

Comment vas-tu?

Les deux utilisent une échelle de dix – “un” étant, c’est facileet “dix” étant, c’est absolument nul. Albon n’a jamais donné à Harding un dix.

Aujourd’hui, il lui donne un dix.

En descendant du tapis roulant, Albon est découragé. Pour la première fois, il ne sait pas s’il peut physiquement conduire. Comme beaucoup de pilotes, Albon est plus grand et plus léger que prévu. Comme les meilleurs pilotes, il a une compétitivité d’acier, un personnage de piste de course qui est à parts égales ne me baise pas autant que si tu me baises je vais baiser avec toi . Contrairement à la plupart des conducteurs, le sang-froid général d’Albon est à faible énergie; avant même une course, il a l’air presque fatigué, comme si être dans la zone n’était vraiment qu’un état de Zen.

La déception d’Albon après la course d’aujourd’hui est cependant visible. Harding a aidé à gérer les attentes toute la semaine. Singapour n’arrivera peut-être pas, ils le savent tous les deux. Mais pour Harding, ça va.

C’est un petit miracle qu’Albon coure même.

Il y a deux semaines, l’équipe courait à Monza, en Italie. C’était vendredi, jour d’entraînement. Albon a conduit pendant les deux séances d’essais avant de ressentir une douleur au côté. Il est allé à l’hôpital plus tard dans la nuit et a rapidement dû subir une intervention chirurgicale le matin; il avait besoin d’une appendicectomie. Après l’opération, quelque chose s’est mal passé. Il était en insuffisance respiratoire clinique, avec une accumulation de liquide dans ses poumons. Les médecins l’ont réintubé et l’ont mis sous ventilateur et dans un coma médicalement provoqué. La famille de Harding et Albon a campé aux soins intensifs, Harding dormant sur la petite chaise de la pièce.

À la surprise générale, le lendemain matin, l’état d’Albon s’est rapidement amélioré et les médecins l’ont lentement retiré du ventilateur. (Ils avaient déterminé que la cause de l’insuffisance respiratoire était une accumulation de liquide; pourtant, ils ne savaient pas quand Albon se réveillerait. Harding pensait que cela pourrait prendre plusieurs jours.) C’était maintenant dimanche, jour de la course. Albon était inconscient depuis plus d’une journée, manquant les qualifications de samedi, où les équipes se disputaient les meilleurs temps pour décider de la grille de départ de dimanche. Albon s’est réveillé, pensant qu’il venait de sortir pour les quelques heures d’opération. Ses premiers mots à Harding après avoir ouvert les yeux : “Quels ont été les résultats de qualité ?” Il a été surpris que sa famille et son entraîneur de performance aient l’air si désemparés; dans leur esprit, Albon était pratiquement mort.

La question suivante d’Albon pour Harding était encore plus exigeante : Quand puis-je reprendre la course ?


Harding et Albon dans le garage de l’équipe Williams.

Course Williams

Albon et Harding se sont rencontrés pour la première fois en 2018, quand Albon a conduit pour la Scuderia Toro Rosso puis Red Bull. C’était la première saison d’Albon en F1 – le plus haut niveau du sport automobile européen – le chemin vers lequel il faut des années de course de niveau inférieur et des milliers de dollars de sacrifices. Avant la F1, Albon dit qu’il pouvait à peine se permettre de continuer à courir, sans parler d’embaucher un entraîneur. Cela ne veut pas dire qu’il est injustifié d’avoir un entraîneur de performance dans le sport automobile, bien au contraire. Les pilotes font face à des températures de piste de plus de 100 degrés et doivent résister à plus de 4 G de force lorsqu’ils prennent un virage. (Pour référence : un tramway voit environ 1 G lors d’une accélération rapide ; un pilote de chasse tire environ 9 G.) Il n’est pas rare qu’un conducteur perde plus de cinq livres pendant une course de deux heures.

Avant Harding, Albon a parcouru quelques autres entraîneurs. Il voulait quelqu’un qui partageait sa philosophie de vie autant que ses objectifs sportifs ; Albon est un bouddhiste pratiquant, et il fonde sa formation sur une humilité similaire. Il n’aime pas être vu comme “The Driver”, la star de la série. La F1 se prête naturellement à cette hiérarchie, où tout le monde – les mécaniciens, l’équipe au stand et les ingénieurs – sert l’homme au casque de course. Albon déteste ça. Il voulait que son entraîneur apprécie également le besoin de modestie.

Les relations entre l’entraîneur de performance et le pilote en F1 sont plus proches des amitiés d’enfance – et parfois des relations thérapeute-patient – que de simples partenariats d’entraînement. Les chauffeurs et les entraîneurs de performance passent plusieurs mois de l’année à voyager ensemble. Albon voit Harding plus qu’il ne voit sa petite amie. Harding voit Albon plus que sa propre femme. “Je suis marié depuis cinq ans et j’ai passé chaque anniversaire avec Alex”, a déclaré Harding. “Je sors dîner pour notre anniversaire et ma femme est comme, Tu vas dîner avec Alex ? Et je suis comme, Ouais.” Pendant les courses serrées, on peut voir Harding faire les cent pas nerveux dans le garage, se frotter la barbe et replier méticuleusement une serviette en sueur près du coin d’Albon. C’est ce genre de relation.

Après qu’Albon se soit réveillé aux soins intensifs, Harding voulait s’assurer qu’Albon comprenait exactement ce qui s’était passé : Vous avez fait une insuffisance respiratoire, votre corps vient de subir un traumatisme majeur. Harding voulait également approfondir la motivation d’Albon pour conduire à Singapour, alors à seulement trois semaines.

“C’est comme lorsque vous êtes sur le banc dans un match de sport, vous ne voulez pas être sur le banc”, déclare maintenant Albon, trois semaines après Singapour. Il dit qu’il était allongé à l’hôpital quelques heures seulement après s’être réveillé, en regardant le Grand Prix d’Italie. Les médecins ont finalement dit à Albon de l’éteindre, car cela augmentait son rythme cardiaque. « J’ai l’impression d’être né pour courir, dans un sens. Je veux seulement conduire des voitures. Je ne voulais pas m’asseoir. Je ne voulais pas que quelqu’un d’autre conduise ma voiture. C’est ce genre de sentiment.”

Harding a qualifié la motivation de “pure”. Les deux ont alors fait un plan.

La difficulté, ils le savaient, seraient les poumons d’Albon. Ils s’attendaient à ce que la chirurgie le laisse musculairement plus faible à court terme. Mais pour Harding, ce n’était pas autant une préoccupation que les complications chirurgicales, qui avaient conduit à une accumulation de liquide dans le tissu pulmonaire d’Albon. Sur le plan cardiovasculaire, Albon avait été en retard de plusieurs semaines sur ses concurrents.

Après trois jours de repos à l’hôpital, Albon et Harding ont commencé par un travail de force pondérée – pour évaluer la récupération musculaire d’Albon et lui donner également confiance en son entraînement. Harding a demandé à Albon de passer une heure dans une chambre hyperbare avec une saturation en oxygène élevée pour aider à stimuler ses poumons. Ils utiliseraient ensuite une chambre de cryothérapie pour faciliter la récupération.

Au quatrième jour d’entraînement, Harding a commencé à stresser le système respiratoire d’Albon. Les deux ont passé leur test de référence habituel : une pyramide d’intervalles sur tapis roulant. Ce n’est pas une session facile, mais un Albon peut plus que gérer. La course de ce jour-là est devenue une sorte de vérification de la réalité du niveau de forme physique d’Albon. Bien qu’Albon ait été découragé par sa performance, Harding a été encouragé; Albon, pensa-t-il, n’avait besoin que d’une autre semaine de travail. Il ne pourrait pas retrouver sa pleine forme le jour de la course, mais il atteindrait son objectif : il pourrait courir en toute sécurité. Il ne voulait pas s’asseoir sur le banc.

Le prochain test du duo est venu la semaine suivante: la semaine de la course. Ils sont allés faire un jogging sur piste. Les jeudis, avant les séances d’entraînement du vendredi, Harding et Albon courent souvent autour de l’hippodrome. C’est une pratique courante en F1 et à laquelle Albon ne pense pas habituellement ; au plus fort, il peut courir un 5K en moins de 20 minutes. Jeudi, cependant, était également le jour de la décision pour l’équipe, et Albon était donc inhabituellement nerveux. Si Albon et Harding ne se sentaient pas préparés après le jogging sur piste, quelqu’un d’autre conduirait la voiture d’Albon. A 15h00, les deux partent. Ils avaient fait des séances de sauna cette semaine-là pour simuler le stress thermique. La piste était sans surprise chaude, mais Albon ne dégoulinait pas comme il l’avait fait au début de l’entraînement. “Dès que j’ai couru”, se souvient Alex, “j’ai su D’accord, j’irai bien.”

“J’ai l’impression d’être né pour courir, dans un sens. Je veux seulement conduire des voitures. Je ne voulais pas m’asseoir. Je ne voulais pas que quelqu’un d’autre conduise ma voiture. C’est ce genre de sentiment.”

Il a participé aux trois séances d’essais, a passé les qualifications, puis a parcouru 27 tours le jour de la course jusqu’à ce qu’un problème de voiture l’oblige à terminer tôt. Ce n’était peut-être pas le résultat qu’Albon ou l’équipe espéraient, mais cela a mis en évidence la rapidité de son retour; trois semaines plus tôt, il avait été intubé et sous respirateur. Même le jour de la course, dit-il, il ne se sentait qu’à 75 %. (Harding a rapproché ce chiffre de 65 %).

“Je veux me pousser aussi fort que possible”, déclare Albon à propos de son état d’esprit habituel avant les week-ends de course. Pour Singapour, il a fallu changer d’intention. Il n’essayait pas d’atteindre un objectif ou un point de référence, mais plutôt engagé dans un processus. “Au lieu de dire, Suis-je suffisamment en forme ? C’était plus : Donnons-nous juste le temps, et si nous sommes prêts, nous sommes prêts.”

Compte tenu du calendrier des voyages et des courses, Harding pense qu’il faudra à Albon le reste de l’année pour revenir à 100%; ils commenceront à s’entraîner pour une forme physique optimale en décembre, après la fin de la saison. Jusque-là, ils n’ont plus qu’une course. Et une piste de plus pour faire du jogging un jeudi.

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