Après une carrière au Temple de la renommée, Gigi Fernandez s’est découvert un nouvel amour du tennis

PALM HARBOUR – Fierce n’était pas une option; c’était une exigence.

Simple d’esprit l’était probablement aussi. Athlétique, dévoué et talentueux, c’est certain.

Mais féroce, assurément.

Vous ne gagnez pas de titres du Grand Chelem ou d’or olympique sans un instinct de tueur. Ils ne vous ont certainement pas élu au Temple de la renommée du tennis international simplement parce que vous aviez un sourire à un million de dollars.

Ainsi, pendant la majeure partie de sa jeunesse, Gigi Fernandez a traité les courts de tennis comme le champ de bataille qu’ils étaient censés être. Les pertes étaient peut-être inévitables, mais cela ne voulait pas dire qu’elles étaient acceptables. Pourquoi jouiez-vous si vous n’étiez pas sur la bonne voie pour gagner ?

Maintenant, toutes ces années plus tard, Fernandez comprend pourquoi.

Le pro du tourisme nouvellement embauché à Innisbrook Resort a découvert un monde plus gentil, plus doux et plus social qui existe dans les lignes de base. Des années d’entraînement d’enfants et d’adultes dans des cliniques du monde entier ont montré à Fernandez la joie du jeu d’une manière différente de la victoire.

“J’avais l’idée fausse que les adultes ne pouvaient pas s’améliorer au tennis, mais quand je suis monté sur le court avec eux et que je les ai vus s’améliorer, c’est devenu très amusant pour moi”, a déclaré Fernandez. “C’est à ce moment-là que j’ai commencé à apprendre le côté social du tennis. Le tennis est censé être social, non ? Je n’ai jamais su cela.

“Pour moi, le tennis était impitoyable, compétitif, mangeur de chiens. C’était ma seule expérience. Je me suis fait des amis incroyables grâce au tennis – tous mes meilleurs amis sont passés par le tennis – après ma retraite. Pas en jouant. Donc, pour moi, c’est génial. J’ai été très chanceux et béni d’avoir cette deuxième carrière.

Cette deuxième carrière prend de nouvelles racines ce mois-ci. Fernandez, 58 ans, organise des camps et des cliniques depuis des années – et a passé quelques saisons en tant qu’entraîneur de tennis à l’Université de Floride du Sud – ainsi qu’à entraîner des joueurs de double sur le circuit WTA.

Fernandez avait de la famille vivant à Tampa Bay dans les années 1990, et elle s’entraînait souvent ici pendant ses jours de jeu à Bardmoor ou Saddlebrook. Bien qu’elle ait travaillé dans un club de tennis du Connecticut ces dernières années, elle connaissait Innisbrook grâce aux cliniques qu’elle avait faites auparavant.

Dans le but de retourner dans la région avec sa femme, l’ancienne grande gagnante de la LPGA Jane Geddes, et ses deux enfants, Fernandez a conclu un accord pour étendre le programme de tennis à Innisbrook.

“Le but est d’amener plus de gens ici, d’amener plus de gens à jouer au tennis. Nous avons une belle installation et un complexe qui ont été sous-utilisés”, a-t-elle déclaré. “Nous espérons donc attirer des joueurs de la région, des adultes qui souhaitent s’améliorer ou des joueurs juniors qui souhaitent jouer au tennis universitaire un jour, voire plus.”

Fernandez est particulièrement intéressée à développer l’intérêt pour le jeu en double, où elle a évidemment excellé en tant que pro. Fernandez a remporté 17 titres du Grand Chelem en double, principalement avec Natasha Zverera mais aussi avec Jana Novotna et Martina Navratilova.

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“J’ai eu ce problème avec l’enseignement du tennis dans ce pays pendant de très nombreuses années. Nous n’enseignons pas aux gens comment jouer en double, nous vous apprenons simplement à jouer en simple en tant que junior”, a déclaré Fernandez. “Mais quand nous devenons adultes, nous jouons tous en double. Et l’instruction pour les doubles n’est pas à la hauteur dans ce pays. Et quand vous regardez les clubs, c’est ce que beaucoup de gens jouent.”

Innisbrook fera sa première grande avancée dans la communauté du tennis avec un essai junior et un festival pour adultes le 21 décembre. 10 à la station.

Fernandez, quant à elle, ne limite pas son temps sur le terrain aux leçons et aux cliniques. Elle s’est récemment lancée dans le pickleball et a joué à l’échelle internationale. Elle s’est récemment hissée dans le top 10 du classement mondial du double chez les femmes seniors.

Alors, cette série compétitive qui l’a propulsée au Hall of Fame ? Ouais, toujours là.

“Je suis compétitive jusqu’au bout”, a-t-elle déclaré. “Malheureusement, je ne sais pas comment m’en débarrasser.”

Jean Romano peut être joint au jromano@tampabay.com. Suivez @romano_tbtimes.

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