Comment le deuxième étudiant de Long Beach State a vaincu le cancer pour atteindre le n ° 1. 1 dans les classements de golf universitaire

Ce n’était pas ainsi que Ian Gilligan envisageait de commencer sa deuxième saison; pas après une campagne de première année prometteuse au cours de laquelle il a été finaliste à la conférence, et certainement pas après sa victoire historique au NCGA Amateur, qui s’est tenu quelques semaines plus tôt au célèbre Spyglass Hill. Mais il était assis là, dans sa voiture, un après-midi de début septembre, sur le parking du club de golf Industry Hills. Il venait de manquer la qualification pour le match d’ouverture de l’automne de Long Beach State par un seul coup, et il était furieux.

“Je n’ai rien dit”, se souvient Gilligan. “J’étais tellement frustré.”

Quelques matins plus tard, cependant, Gilligan s’était recentré. Il faisait encore nuit et Gilligan venait de déposer son coéquipier, son colocataire Steven Deutsch, à Walter Pyramid, le gymnase polyvalent emblématique de Long Beach State où ceux qui avaient fait partie de l’équipe de voyage pour le Husky Invitational se réunissaient avant de se rendre à l’aéroport.

Au moment où l’avion de Beach a décollé pour Seattle, Gilligan était déjà à l’arrière du terrain de golf d’El Dorado Park.

“Ces jours où l’équipe était partie, je travaillais”, a déclaré Gilligan. “Je savais que les choses allaient changer.”

Il avait raison. Environ un mois plus tard, Gilligan avait non seulement craqué deux alignements, mais il avait également deux titres individuels à son actif.

Lorsque l’avion a atterri à Long Beach après la deuxième victoire de Gilligan, au Cal’s Alister Mackenzie Invitational, Gilligan et ses coéquipiers ont instantanément allumé leurs téléphones portables et ont ouvert Golfstat. C’était le soir de la première révélation des classements d’automne, et ils allaient avoir une énorme surprise.

“Les gars me regardent tous et ils me disent : ‘Putain, Ian est le numéro un’. 1 », a déclaré Reilly Hegarty, l’entraîneur-chef par intérim de l’équipe pour l’automne, qui a depuis repris son rôle d’adjoint à la suite de l’embauche récente de Rob Murray de l’État du Kansas.

Gilligan a ajouté : “Passer de la non-qualification pour le premier tournoi à un mois plus tard en se voyant No. 1 sur Golfstat, c’était plutôt cool.

Dans le cas de Gilligan, cependant, ce n’est même pas près d’être la plus grande histoire de retour de ses 19 années de vie.

En ce qui concerne l’adversité, il surmonte bien pire.

Il a vaincu le cancer.


GILLIGAN ÉTAIT UNE PRÉPARATION EXCEPTIONNELLE à Galena High à Reno, Nevada. En tant qu’étudiant de première année de 15 ans, il a devancé Ollie Osborne, alors lié à la SMU, un futur finaliste amateur américain, par un tir pour remporter un titre de région avant de terminer cinquième aux États-Unis.

Dans le même temps, d’étranges problèmes de santé avaient commencé à s’accumuler – une grosseur ici, une plaie là, suivies de problèmes de peau plus graves. Une bosse est apparue dans l’aisselle gauche de Gilligan peu de temps avant le tournoi d’État. Gilligan a d’abord surmonté la douleur en prenant Advil, mais début juin, lors d’une qualification pour les Mondiaux juniors, il en avait assez. Les médecins enlevaient ce qu’ils pensaient initialement être un kyste.

D’autres tests, cependant, ont révélé des nouvelles beaucoup plus déchirantes : Ian Gilligan, le fils de Grant et Julie Gilligan, âgé de 15 ans, avait un lymphome à grandes cellules ALK-négatif de stade 4.

C’est un cancer que l’on trouve généralement chez les personnes âgées et rarement chez les enfants – seulement 20 ans environ à l’époque, et Ian était l’un d’entre eux.

“Comme vous vous en doutez, lorsque vous ne vous sentez pas à 100% et que tous vos tournois de l’été ont été annulés, votre motivation diminue un peu”, a posté Gilligan sur Instagram le 26 juillet, un peu plus d’un mois après avoir partagé pour la première fois son diagnostic avec ses followers.

“… Ça va être cinq mois difficiles, mais je ne vais pas le perdre !”

Gilligan a subi sept cycles de chimiothérapie et a passé plus de 50 jours au Renown Children’s Hospital de Reno, dont 10 jours aux soins intensifs avec une mucosite, un effet secondaire de la chimiothérapie, après son deuxième cycle. Il a perdu environ 40 livres.

Mais quand il se sentait à la hauteur, il jouait quelques parties de golf entre les semaines de traitement.

“Beaucoup d’enfants vont devenir très déprimés”, a déclaré Grant Gilligan Filet de sport du Nevada en 2019. “La plupart d’entre eux le font, surtout s’ils n’ont pas d’activité. … Mais pouvoir balancer le club l’a vraiment aidé. Il me dirait de ne pas m’inquiéter. C’est comme ça qu’il est courageux.”

Quand Ian avait 2 ans, il frappait des balles de golf avec une cuillère de cuisine, et peu de temps après, Grant Gilligan devait retirer son fils du practice, donnant des coups de pied et criant.

Mais quand il s’agissait de lutter contre le cancer, Ian ne s’est jamais plaint.

Même lorsque ses premières analyses post-chimio, peu avant Noël, se sont révélées non concluantes et qu’il y avait le besoin potentiel d’une greffe de moelle osseuse, il est resté positif. Il ne perdait pas.

Fin janvier, il sonnait la cloche.


LE PREMIER TOURNOI DE GILLIGAN RETOUR était fin mars au championnat junior de la Fondation Sergio et Angela Garcia de l’AJGA à Austin, au Texas. Il a égalé pendant 20E. Un mois plus tard, il a perdu un événement au lycée lors d’un match éliminatoire. Et juste une semaine après cela, il a réussi son dernier trou pour gagner pour la première fois depuis son diagnostic de cancer.

“Il semblait que j’étais capable de reprendre le cours des choses assez facilement”, a déclaré Gilligan. “Après les régionales, j’ai eu l’impression d’être redevenue normale.”

Gilligan a ensuite défendu avec succès son titre régional, par six coups, puis a réussi huit birdies au tour final au championnat d’État avant de bogey son dernier trou et de perdre en séries éliminatoires. Cet été-là, il a remporté l’Ellie Mae Classic Junior pour recevoir une exemption pour l’événement Korn Ferry Tour de la Bay Area, où il a tiré 4 coups, battant 17 pros, dont l’actuel joueur du PGA Tour Brandon Matthews.

Ce fut une séquence percutante, remportant des régionales et jouant avec les pros à quelques mois de la chimio. Mais sur le moment, Gilligan admet qu’il n’a pas réalisé l’ampleur de ses réalisations.

“Pour moi, je ne faisais que jouer au golf”, dit-il, “et j’étais ravi que tout soit revenu à la normale.”

Et comme la plupart des enfants normaux avec un talent de golf d’élite, il s’est engagé à jouer collégialement, choisissant l’État de Long Beach plutôt que l’Illinois. L’un des facteurs décisifs pour Gilligan? Sans surprise, le temps chaud était attrayant pour quelqu’un qui devait s’inquiéter de la surexposition au soleil pendant sa bataille contre le cancer.

Mais lorsque Gilligan est officiellement entré sur le campus l’automne dernier, tout n’était pas ensoleillé. Il n’était pas préparé à l’équilibre étudiant-athlète et a pris du retard sur son premier semestre. Comme cette année, il n’a pas réussi à se qualifier pour l’ouverture de la saison. Il avait joué trois fois à l’automne, échouant à décrocher un seul top 15, puis avait lancé son printemps avec trois projections consécutives de T-39 ou pire.

Finalement, cependant, il s’est installé, plafonnant son printemps avec trois top-10 en quatre départs, dont une deuxième en solo au championnat Big West, et a été nommé recrue de l’année de la conférence.


PAS UN À FAIRE DES EXCUSES, que ce soit au golf ou dans la vie, Gilligan avait une raison valable de ne pas jouer de son mieux lors de cette première série de qualifications cet automne. Cela n’avait rien à voir avec sa santé – il se sent toujours à 100% sans effets persistants du cancer, bien qu’il consulte régulièrement son médecin tous les quelques mois pour un examen, avec une IRM prévue tous les six mois. Plutôt Gilligan et son entraîneur de swing, George Gankas, avec qui il travaille depuis 2017, essayaient de mettre en œuvre quelques changements dans le swing de Gilligan. Ils ont juste mis un peu plus de temps que prévu à s’installer.

Mais lorsque Gilligan a marché sur le premier tee pour la prochaine qualification de l’équipe, cette fois pour le Nick Watney Invitational à Kingsburg, en Californie, Hegarty et ses joueurs ont pu dire : “Gilly commençait à se sentir à nouveau.”

Gilligan a coulé un putt d’aigle de 40 pieds sur le dernier trou des qualifications pour éviter les séries éliminatoires et jeter les bases d’un tournoi de moins de 14 ans, qu’il a terminé à égalité au premier rang pour aider le Beach à remporter également le titre par équipe.

Le tournoi suivant, organisé par Cal, Gilligan était un coup meilleur, clôturant en 7 sous 65 pour finir vainqueur de cinq coups à 15 sous. Quelques heures plus tard, il était le golfeur le mieux classé de la Division I.

“Pour Ian, le classement était une façon cool pour lui de voir que tout son travail acharné porte vraiment ses fruits”, a déclaré Hegarty. “Et cela a également eu un impact sur le reste de l’équipe, comme, OK, c’est quelqu’un que je veux admirer, et si je travaille dur, je peux atteindre ce niveau.”

Dans les semaines qui ont suivi, chaque fois que les coéquipiers de Gilligan le battaient lors d’un exercice ou d’un tour d’entraînement, ils criaient: «Je viens de battre le n ° 1. 1 joueur de golf universitaire ! Gilligan a également remarqué une attention extérieure accrue, qu’elle soit reconnue par ses camarades de classe, plus de demandes d’entretiens ou de récompenses – la semaine dernière, Gilligan a reçu le prix mensuel CalHOPE Courage, qui honore les étudiants-athlètes des collèges et universités de Californie qui ont surmonté le stress, l’anxiété et les traumatismes mentaux associés aux difficultés personnelles et à l’adversité.

“C’est toujours agréable d’être reconnu”, a déclaré Gilligan, qui gagnerait un don de 5 000 $ pour les services de santé mentale de son école s’il remportait le prix annuel, qu’il remettait à la fin de l’année scolaire.

Mais les récompenses ne sont pas ce qui alimente Gilligan. Il a encore beaucoup d’objectifs à accomplir cette saison. Pas maintenant. 33 à Golfstat, Gilligan est toujours confortablement dans son top 50 fixé au début de l’automne, juste derrière des noms notables tels que Ben James, Derek Hitchner et Caleb Surratt. Et du point de vue de l’équipe, Long Beach State est numéro 1. 65, fermement sur la bulle après avoir raté de peu les séries éliminatoires la saison dernière.

“Je serais choqué si nous ne faisions pas de régional cette année”, a déclaré Gilligan, qui dirige une formation qui comprend le deuxième étudiant Isaac Rodea et le recrue Jack Cantlay, le frère cadet du quatrième pro au monde, Patrick Cantlay.

Personne, cependant, n’est tout à fait comme Gilligan, un étudiant en économie de 6 pieds 3 pouces qui porte des lunettes à monture noire qu’il remplace souvent par des aviateurs noirs sur le parcours.

Hegarty se souvient d’une histoire amusante du trajet en bus de l’équipe tôt le matin jusqu’à son événement le plus récent à Cal Poly. Alors que tout le monde dormait sur la charte, Hegarty a remarqué une lumière vive et de la musique provenant du siège de Gilligan. Le joueur vedette d’Hegarty jouait à Pokemon depuis quatre heures.

C’est Gilly, qui, soit dit en passant, ira ensuite marcher sur une boîte de départ et frapper des drives sur une corde.

“C’est un jeune de 19 ans qui aime la vie et le golf”, a déclaré Hegarty. “Quand vous pensez aux jeunes golfeurs qui adorent le jeu et qui veulent voir à quel point ils peuvent devenir bons, Ian est le meilleur exemple auquel je puisse penser.”

Et quand il s’agit de backstories, peu sont aussi inspirantes que celle-ci.

“J’ai traversé tellement de choses”, a écrit Gilligan plus tôt cet automne, “que cela m’a donné une perspective que beaucoup de gens connaissent mais ne comprennent pas vraiment : être reconnaissant pour la vie ; vivre chaque jour, un moment à la fois, et être dans le présent et se concentrer sur la tâche à accomplir et la tâche à accomplir seule. Donc, s’il y a quelque chose que j’espère que quelqu’un retiendra de cette lecture, que ce soit ceci :

“Soyez gentil, soyez présent et continuez d’avancer.”

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