De l’Iowa à Dénia en passant par Wattopia avec la finaliste de la Zwift Academy Liz van Houweling

Sept ans se sont écoulés depuis la première Zwift Academy qui a vu l’Américaine de 39 ans Leah Thorvilson battre des milliers d’espoirs pour obtenir un contrat avec Canyon // SRAM racing pour 2017 (et un renouvellement en 2018).

Lorsque la Zwift Academy a été lancée pour la première fois, le principe était de dénicher des talents bruts à l’aide d’une plate-forme virtuelle. Zwift aide à combler l’écart d’accessibilité avec le haut de gamme du sport pour des cyclistes comme Leah Thorvilson, la première gagnante de la Zwift Academy, qui est arrivée tardivement au cyclisme mais avait beaucoup à offrir. Le processus de réduction voit cinq espoirs gagner une invitation au camp d’entraînement de la Women’s WorldTeam Canyon-SRAM où les directeurs de l’équipe décident qui est le mieux adapté pour la saison suivante.

Depuis sa première année, l’Académie a pris une vie propre, l’équipe masculine Alpecin-Deceuninck rejoignant Canyon-SRAM en offrant un contrat professionnel pour la saison 2021. L’année dernière, une série de style réalité GCN + a été réalisée sur le processus de finale d’une semaine.

Dernièrement, la Zwift Academy est devenue une voie ciblée pour que les coureurs entrent dans le peloton professionnel et, par conséquent, les gagnants de ces dernières années sont moins susceptibles de ressembler à Thorvilson et à son successeur Tanja Erath, et plus susceptibles d’être de jeunes talents en développement comme 2020 vainqueur, Neve Bradbury.

Pour la finale de 2022, cependant, il y a une candidate qui incarne toujours le concept original : Liz van Houweling, une mère de deux enfants qui vit dans l’Iowa rural.

Avant de devenir mère, Liz s’était essayée à la course depuis l’université avec route et piste. Après avoir obtenu son diplôme, elle a déménagé, passant du temps à Indianapolis et en Arizona avant de s’installer dans l’Iowa où elle a rencontré son mari, un vététiste.

“J’ai fait plus de VTT, de cyclocross et de gravier quand j’ai déménagé dans l’Iowa”, me dit-elle sur Zoom de la finale à Dénia, en Espagne. “Et la scène des courses sur route n’était tout simplement pas aussi bonne. Je pense que la densité de population n’était pas aussi élevée qu’ailleurs. Ce n’était donc pas très amusant de se présenter avec dix filles à une course.”

Elle a continué à courir hors route avant de “se marier, d’avoir des enfants [and] Je n’ai pas vraiment fait de vélo pendant cinq ans.”

“En tant que maman, c’était vraiment difficile. J’avais juste l’impression de n’avoir rien pour moi. Et je ne contrôlais plus mon corps depuis des années et des années”, se souvient-elle. “Alors je voulais juste me sentir bien physiquement et mentalement juste pour avoir une sorte d’évasion et quelque chose qui me faisait me sentir mieux.”

Entrez, Zwift. Le beau-frère de Van Houweling lui a acheté un bon pour essayer la plateforme pendant 30 jours et elle est rapidement devenue accro. “J’étais super motivée par les chiffres et j’ai vu l’amélioration”, a-t-elle déclaré. “Et j’ai en quelque sorte sauté dans la course, même depuis le début.”

Aurait-elle repris la course en tant que mère de deux enfants sans Zwift ? “Pas question,” dit-elle. “C’est juste trop de temps, d’argent et de voyages.”

“J’ai fait quelques courses l’année dernière, et mon mari n’aurait qu’à surveiller les enfants et ils ont trois et quatre ans et ne sont que de petites terreurs. Donc, même dans une course de vélo de montagne de deux heures, il doit essayer de les divertir tout le temps. C’est juste trop.”

Les déplacements sont également un facteur rédhibitoire que les courses virtuelles évitent : « Là où j’habite, les courses de qualité ne sont pas super accessibles. Donc, si vous voulez vraiment avoir de bons champs profonds et de haute qualité, vous devez voyager très loin, et tout devient de plus en plus cher. Je n’aurais donc pas eu la motivation, le temps ou l’énergie pour vraiment m’engager dans une énorme quantité de courses dans la vraie vie”, a-t-elle déclaré.

Pourtant, le potentiel de faire carrière dans le cyclisme via Zwift ne lui avait pas traversé l’esprit. “Je ne savais même pas qu’il y avait un tel niveau de courses en salle”, a-t-elle déclaré.

“Quand j’ai commencé, mon fils faisait encore la sieste l’après-midi. Donc je faisais toujours la course Zwift quand il faisait la sieste. Et puis je n’ai cessé de m’améliorer. Et j’ai surtout fait les courses mixtes avec les hommes pendant la première année et demie.”

Elle a rejoint une équipe de course électronique basée au Royaume-Uni, ProVision, où elle a continué à courir aux côtés des hommes. “C’est là que j’ai beaucoup appris sur mon Zwiftcraft, comme ils l’appellent, et que je me suis amélioré en tant que pilote Zwift.”

Van Houweling a décrit comment elle s’est essentiellement entraînée en forme: “J’ai fait très peu d’entraînement structuré de tous les temps … assis sur l’entraîneur, faire des intervalles de cinq par cinq minutes ne me semblait tout simplement pas amusant.”

Courir avec les hommes signifiait également qu’elle pouvait considérer la course comme une simple séance d’entraînement plutôt qu’une compétition. “Je n’aime pas non plus la pression dans ma vie”, a-t-elle déclaré. “Donc, en tant que race féminine et masculine, vous pouvez toujours trouver l’excuse de” oh, ce sont des hommes “.”

“Donc, honnêtement, je ne savais pas non plus à quel point j’étais bonne par rapport au reste des femmes qui couraient à l’époque. C’était juste pour me sentir bien à nouveau et avoir quelque chose à faire pour moi.”

Ce n’est qu’en janvier 2022 que Van Houweling a commencé à courir avec d’autres femmes sur Zwift. “Ensuite, ils ont annoncé les championnats du monde d’eSports qui allaient avoir lieu en février… c’est devenu un peu un objectif, je n’ai toujours pas vraiment fait d’entraînement structuré, mais je ferais comme si la colline répétait les choses. Je savais que j’allais avoir besoin d’une puissance très forte de trois à cinq minutes pour ce parcours particulier. J’ai donc définitivement changé un peu mon entraînement après ma qualification pour les Championnats du monde.”

Van Houweling court maintenant pour l’équipe féminine Saris-NoPinz et est actuellement la 4e Zwifter féminine au monde avec un score beaucoup plus élevé que les autres finalistes de l’Académie sur ZwiftPower, le site Web qui garde un œil sur les résultats et les classements des courses virtuelles.

Malgré son expérience à la fois dans le monde réel et dans le monde virtuel, Van Houweling a de nouveau mentionné à quel point elle trouvait la pression difficile à gérer : “ce n’est définitivement pas une de mes forces”, a-t-elle admis. “Mais je suis aussi réaliste. Je suis une maman, j’ai un mari qui travaille à plein temps. J’ai deux enfants. Je sais que le vélo n’est qu’une toute petite partie de ma vie, car ma priorité doit être ma famille.”

« J’essaie juste de tout garder en perspective. Et ce n’est pas toute ma vie si je ne gagne pas ce contrat pro, et je dois être réaliste sur ce que je peux faire, même si je le gagne. J’essaie donc d’aborder cette semaine comme quelque chose où je peux profiter de l’expérience et en tirer le meilleur parti possible, mais sans me mettre la pression. C’est plus facile à dire qu’à faire, mais c’est mon objectif et je sais que ce n’est pas la fin du monde, peu importe ce qui se passe.”

Pour quelqu’un qui n’aime pas la pression (elle a également mentionné qu’à l’université, elle avait choisi le cyclisme parce que “c’était moins de pression que comme un sport universitaire”), le concept de devoir se mesurer aux autres finalistes dans la lutte pour le contrat est “très bouleversant”, tout comme l’idée d’être filmé. “Je ne suis pas fan. Donc je n’aime vraiment pas la pression. Je n’aime pas l’attention. Mon objectif est donc de rester le plus loin possible de la caméra. garder ma bouche fermée autant que possible, ne pas attirer l’attention sur moi.”

Mais il y a aussi de quoi s’attendre, notamment de la conduite sur route. “Je n’ai pas fait de vrai vélo de route à l’extérieur depuis au moins 10 ans, je parie”, a-t-elle déclaré. En plus de faire connaissance avec les autres finalistes.

Il y a aussi l’excitation de pouvoir se comparer à d’autres coureurs dans le monde réel : « Tout comme les défis sur la moto. J’ai l’impression de courir dehors tout le temps. Et maintenant, je cours principalement à l’intérieur et je suis plus en forme que je ne l’ai jamais été, même lorsque j’ai couru à l’extérieur quand j’étais plus jeune.”

Cependant, l’objectif principal de Van Houweling est «d’être une source d’inspiration pour qu’il n’y ait pas une seule voie directe vers une expérience de vie cycliste incroyable. Vous pouvez le faire de différentes manières.”

“Je sais qu’ils disent qu’ils recherchent le prochain coureur professionnel, ce qui est vrai, j’en suis sûr, mais il y a beaucoup de façons dont ils peuvent s’y prendre.”

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