Le Chinois Zhou Guanyu peut-il faire pour la F1 ce que Yao Ming a fait pour le basket ?


Austin, Texas
CNN

En tant que premier pilote de Formule 1 à temps plein en Chine, Zhou Guanyu gagne sa vie en faisant le genre de choses dont beaucoup de gens ne peuvent que rêver : parcourir le monde et courir dans une voiture rapide.

“C’est l’accélération, l’appui, la force G”, a déclaré Zhou en décrivant le frisson de conduire à des vitesses supérieures à 220 miles par heure (354 kilomètres par heure) et d’accélérer de 0 à 60 mph en moins de trois secondes.

“Je pense que la seule différence entre la Formule 1 et les montagnes russes est que vous devez contrôler où vous allez et vous devez être à 100% de vous-même”, a-t-il déclaré à CNN.

Zhou a tout mis dans la conduite depuis qu’il était un jeune garçon qui grandit à Shanghai. Aujourd’hui, certaines personnes lui conseillent de devenir la réponse de la F1 à Yao Ming, la sensation chinoise de la NBA souvent créditée d’avoir rendu le basket-ball populaire dans son pays d’origine.

C’est à Shanghai en 2004 que – à seulement 5 ans – Zhou a vu Rubens Barrichello remporter le tout premier Grand Prix de Chine devant son héros Fernando Alonso. Le moment a aidé à solidifier son intérêt pour la course et est resté avec lui depuis, a-t-il déclaré.

“Chaque fois que c’était mon anniversaire ou quelque chose du genre, je demandais à mes parents de m’offrir une petite voiture avec laquelle je pourrais jouer autour du canapé de ma maison”, se souvient Zhou.

“Nous avons en fait changé le canapé après quelques années parce que le cuir était rayé… Je poussais fort en faisant ma propre imagination de la course”, a-t-il déclaré.

L’imagination de Zhou a prévalu. Il y avait un manque de modèles de course chinois, alors il a créé sa propre voie.

Il a commencé le karting – où de nombreux pilotes de haut niveau se sont fait les dents en tant que jeunes espoirs de F1 – peu de temps après ce premier Grand Prix de Chine. À l’âge de 8 ans, il participait à des compétitions.

Un moment charnière dans sa vie de coureur survient à l’âge de 12 ans, lorsqu’il quitte Shanghai pour Sheffield, au Royaume-Uni, afin de poursuivre son développement avec l’équipe Strawberry Racing Karting.

Déménager de la ville la plus peuplée de Chine vers une zone relativement calme du nord de l’Angleterre signifiait un ajustement massif – notamment parce qu’à l’époque il parlait peu anglais – mais ce déménagement l’a mis sur la voie de la réalisation de ses ambitions.

La scène du karting au Royaume-Uni était plus compétitive qu’en Chine et il a connu un succès précoce, remportant à la fois le Super 1 National Rotax Max Junior Championship et le Rotax Max Euro Challenge avant de se voir offrir un passage à la Ferrari Driver Academy, un vivier de futures courses. étoiles.

Zhou a rapidement commencé à prendre le volant de véhicules toujours plus rapides en gravissant les échelons de F4, F3 et F2. Bien que formidable pour sa carrière, cela pourrait être angoissant à surveiller pour la famille qui avait déménagé avec lui à Sheffield.

“Ma mère était définitivement celle qui s’inquiétait le plus au début”, se souvient Zhou. “Mais maintenant, elle est comme si je devenais plus mature et tout, c’est plus facile pour elle maintenant.”

Alors que l’ascension de Zhou était longue, c’est sa percée en tant que premier pilote de F1 chinois à plein temps – lorsqu’il a rejoint Alfa Romeo pour la saison 2022 – qui a vraiment attiré l’attention du monde.

“Il était temps que nous ayons des pilotes de tous les continents et de tous les pays”, a déclaré son coéquipier, l’as finlandais Valtteri Bottas.

Zhou a fait la une des journaux en juillet après un horrible accident à grande vitesse lors du Grand Prix de Grande-Bretagne, attribuant ensuite au dispositif de protection du halo de sa voiture le mérite de lui avoir sauvé la vie.

Zhou avec son coéquipier Valtteri Bottas au Grand Prix du Mexique 2022 en octobre.

Fan de basket, Zhou partage son numéro de course avec celui de son joueur préféré, le regretté Kobe Bryant, qui a porté le numéro 24 pendant une partie de sa carrière avec les LA Lakers.

Mais ce sont les comparaisons avec un autre des héros sportifs de Zhou – l’ancien grand Yao de la NBA – qui ont le plus excité de nombreux fans et sponsors.

“Qui sait, peut-être que dans 10 ans, vous savez, je pourrais avoir le même effet. Et c’est définitivement mon objectif”, a-t-il déclaré, faisant référence à l’héritage de Yao qui a aidé à populariser son sport à la maison.

Les partisans de la F1 espèrent que la présence de Zhou pourrait contribuer à étendre l’attrait du sport automobile à un public mondial encore plus large.

“C’est une excellente opportunité pour la Formule 1 de faire des percées en Chine”, a déclaré Christine Brennan, analyste sportive de CNN.

“Il ne fait aucun doute qu’il suffit d’un pilote, il suffit, comme nous l’avons vu, d’un joueur de la NBA avec Yao Ming, il faut un olympien avec Eileen Gu, un seul et les gens peuvent tomber amoureux de cet athlète”, a-t-elle déclaré. .

La star chinoise du basket-ball Yao Ming dirige la délégation chinoise lors de la cérémonie d'ouverture des Jeux Olympiques de Pékin 2008 à Pékin le 8 août 2008.

Les plans de développement du sport en Chine ont peut-être rencontré un léger pli sur la route, avec des rapports non confirmés cette semaine affirmant que les plans d’organiser le Grand Prix de Chine pour la première fois depuis 2019 pourraient être suspendus en raison des politiques restrictives du pays en matière de Covid. Pourtant, même si l’itération 2023 de la course est annulée, la présence de Zhou sur la grille pour le reste de la saison devrait donner aux fans chinois de quoi se réjouir.

Même maintenant, la base de fans de Zhou a grandi au point qu’il est souvent reconnu lorsqu’il est dans les rues de Londres, où il vit maintenant.

“Je dois me cacher parce qu’il y a beaucoup de Chinois là-bas”, a déclaré Zhou.

Zhou Guanyu s'aligne pour le Grand Prix du Mexique en octobre.

Rester discret peut être plus difficile qu’il n’y paraît pour un conducteur connu pour ses choix de garde-robe éclectiques et ses casques de course colorés. En effet, tel est son amour des vêtements qu’il envisage déjà le stylisme comme une carrière de repli.

“J’y ai déjà pensé. C’est quelque chose que je veux vraiment faire à l’avenir quand je ne ferai pas de course”, a-t-il déclaré. “J’adore concevoir des trucs sympas, avoir mes propres conseils, idées, assembler des trucs créatifs.”

Pour l’instant cependant, il reste concentré sur la piste et la possibilité que sa carrière le ramène un jour là où tout a commencé – le Grand Prix de Shanghai, si et quand les restrictions de Covid le permettent.

“Il y a beaucoup de gens qui me regardent”, a déclaré Zhou. “Et je rends tout le monde à la maison très fier.”

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