Ren Sato méritait-il d’être viré par Red Bull ?

Il y a un an, Sato, vainqueur de la course Super Formula Lights, était un choix inattendu pour conduire la machine sponsorisée par Red Bull qui a fini par être gérée par Team Goh après la séparation du fournisseur de services Servus Japan de son ancien partenaire Team Mugen.

Les restrictions frontalières japonaises empêchant l’envoi d’un pukka Red Bull junior dans le moule de Pierre Gasly ou Dan Ticktum depuis l’Europe pour la troisième année consécutive, Sato a été recommandé à la société de boissons énergisantes par Honda et était considéré comme un jeune, option plus prometteuse que le pilote qui avait occupé le siège en 2021, Hiroki Otsu.

En effet, au début de la saison, on parlait de Sato potentiellement préparé pour un avenir en Formule 2. Le patron de l’équipe Goh, Masashi Yamamoto, a déclaré que son objectif était d’identifier de jeunes talents japonais pour une place dans le programme junior de Red Bull, avec Sato le premier à obtenir un tel statut, et l’équipe travaillait pour le préparer à une seconde chance de courir en Europe.

Mais maintenant, non seulement le rêve de courir en F2 devrait rester exactement cela, mais il est loin d’être certain que Sato obtiendra une deuxième chance en Super Formula au milieu de Mugen reprenant le contrôle du programme de Red Bull dans la série et du retrait probable de Team Goh. .

Donc, au cas où Sato manquerait un siège en 2023, la recrue de l’année peut-elle se sentir mal vue compte tenu de son niveau de performance ce trimestre ?

La troisième place de l’avant-dernière manche à Suzuka a marqué le seul podium de l’année pour Sato

L’année a très bien commencé avec la deuxième place des qualifications pour l’ouverture de Fuji, mais malheureusement pour Sato, la chance d’un premier podium, voire d’une victoire, a été gâchée par un mauvais départ. C’était la même histoire dimanche à partir de la quatrième place sur la grille, laissant la recrue avec seulement quatre points à montrer d’un week-end qui avait tant promis.

Avec le recul, cela a donné le ton pour l’année puisque Sato n’a pas réussi à se qualifier aussi haut toute la saison, sa prochaine meilleure place sur la grille étant la neuvième pour la ronde 9 à Suzuka. Son coéquipier Atsushi Miyake a également montré qu’il ne serait pas un jeu d’enfant dans la bataille pour les honneurs de la recrue de l’année avec une cinquième place au deuxième tour à Fuji, soutenu par une impressionnante course à la troisième place à Autopolis.

Au milieu de l’année, avec les manches 3 (Suzuka), 4 (Autopolis) et 5 (Sugo) ne rapportant qu’un seul point pour le 10e à Suzuka, il était clair que Sato n’en faisait pas assez pour que Red Bull le considère pour un avenir en Europe, en particulier avec l’ancien rival Ayumu Iwasa performant en tant que recrue en Formule 2.

Yamamoto a suggéré la même chose après la course de Sugo, en disant :Dr. [Helmut] Marko est strict et un podium est son exigence minimale.”

Lors du retour de la série à Fuji pour la sixième manche, Sato a produit un entraînement stimulant la confiance à la sixième place à partir d’un modeste 16e sur la grille, bien qu’il ait été influencé par le timing de la voiture de sécurité, tandis que plus de points ont été accumulés dans la lutte pour Recrue de l’année avec huitième de la huitième manche à Motegi, où il s’est frayé un chemin jusqu’à la septième place dans l’un de ses meilleurs entraînements de l’année.

Sato a bien géré la pression des couleurs Red Bull selon l'ingénieur en chef Dingle

Sato a bien géré la pression des couleurs Red Bull selon l’ingénieur en chef Dingle

Cela a ouvert la voie à une percée dans l’avant-dernière manche de la saison à Suzuka, alors que Sato est passé de la neuvième sur la grille à la troisième derrière la paire de Mugen Ukyo Sasahara et Tomoki Nojiri, devançant Miyake au classement de la recrue de l’année dans le traiter.

C’est un entraînement qui a laissé l’ingénieur en chef Ryan Dingle, qui avait conçu Otsu en 2021 et Sasahara l’année précédente, impressionné.

“La course est venue à nous comme [Sho] Tsuboi s’est arrêté tôt, ce qui a ouvert un écart dont Ren a pu profiter”, a déclaré Dingle. “Mais il a aussi dépassé quelques voitures en piste, ce qui est assez difficile à Suzuka. Il a même dépassé Tsuboi sur ses genoux, ce dont je n’avais jamais entendu parler auparavant ! C’est un pilote qui réagit quand vous dites “poussez” ou “j’ai besoin que vous dépassiez les voitures devant”, ce qui est bien.”

Vous pourriez vous attendre à ce que le titre de recrue de l’année ait libéré une certaine pression de Sato, mais au lieu de cela, le dernier jour de la saison a été un peu catastrophique. Un tête-à-queue en Q1 l’a laissé 14e sur la grille, et un mauvais départ sur une grille encore humide l’a laissé dans l’ordre lorsqu’il a filé derrière la voiture de sécurité, ce qui lui a valu une pénalité de passage pour ses ennuis.

Miyake, en revanche, a réalisé sa meilleure performance depuis son podium sur Autopolis pour terminer huitième, bien qu’il ait raté le Rookie of the Year de son coéquipier Sato de quatre points.

Miyake a fait un travail respectable dans la deuxième voiture de Team Goh, mais il semble certain de perdre son siège de Super Formula pour 2023

Miyake a fait un travail respectable dans la deuxième voiture de Team Goh, mais il semble certain de perdre son siège de Super Formula pour 2023

Le week-end de Suzuka dans son ensemble a semblé résumer parfaitement la saison de Sato, ses tours de dimanche se révélant particulièrement coûteux un jour où l’un de ses rivaux pour un siège en 2023, le pilote de Dandelion Racing Otsu, a terminé deuxième derrière le nouveau champion Nojiri.

Dingle a résumé : “L’équipe a fait du bon travail face à un pilote aussi inexpérimenté mais j’ai l’impression que nous avons laissé beaucoup de points sur la table. Chez Fuji [Rounds 1 and 2], avec des départs normaux, nous aurions dû avoir deux podiums, et avec un bon départ nous avons eu une très bonne chance de gagner. Ensuite, il y a eu des erreurs avec le travail au stand et d’autres choses qui nous ont coûté des points sur les deux voitures.

« Ren a bien géré la pression. Lorsqu’il monte dans la voiture, il se trouve dans une zone différente, mais lorsqu’il est hors de la voiture, cela peut avoir un impact sur lui. Il a eu beaucoup d’apports extérieurs au cours des deux dernières années. Mais comme vous pouvez le voir depuis Suzuka [Round 9], Fuji, et même Sugo et Motegi, il a le talent brut. C’est juste une question de tout mettre en place.”

Dans une année normale, les performances de Sato auraient peut-être été juste suffisantes pour le garder en sécurité pour une autre saison compte tenu de son statut de recrue, avec quelques erreurs et incohérences à prévoir. Mais malheureusement pour le joueur de 20 ans, la sortie prévue de Goh lui a laissé le besoin d’un siège ailleurs juste au moment où Honda se prépare à accueillir au moins deux nouveaux pilotes étrangers dans sa liste.

Comme indiqué précédemment, la conduite parrainée par Red Bull à Mugen devrait suivre le chemin de Liam Lawson, tandis que Raoul Hyman, qui apporte sa dot HPD de 600 000 $ à la série après avoir remporté le titre Formula Regional Americas, semble prêt pour une place à B-Max Racing.

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Dans ce contexte, il est difficile de voir où se situe Sato, et bien qu’il y ait encore une chance d’un sursis de dernière minute, les indications actuelles sont que le nom de la recrue de l’année sera absent lorsque Honda dévoilera ses alignements de pilotes 2023 le mois prochain.

Si cela s’avère être le cas, la première campagne de Sato dans la meilleure série monoplace du Japon pourrait bien être sa dernière, et son talent restera frustrant.

Les plans de Honda pour Sato deviendront clairs le mois prochain lorsqu'il annoncera ses activités mondiales de sport automobile en 2023

Les plans de Honda pour Sato deviendront clairs le mois prochain lorsqu’il annoncera ses activités mondiales de sport automobile en 2023

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