Sa mort tragique a conduit à 2 changements majeurs de sécurité NASCAR

Quand il s’agit de NASCAR, vous ne pouvez pas discuter du plus haut des hauts dans le sport sans reconnaître également le plus bas des bas. C’est bien beau de se plonger dans les courses passionnantes et concrètes qui se sont déroulées à Daytona International Speedway et Talladega Superspeedway au fil des ans, mais c’est aussi un fait tragique qu’il y ait eu 28 morts dans la NASCAR Cup Series de 1952 à 2001. La plupart des fans se souviennent des accidents mortels de Dale Earnhardt, Kenny Irwin Jr., et Neil Bonnet. Mais, environ trois décennies avant ces pertes notables, la communauté NASCAR a pleuré la mort de Glenn “Fireball” Roberts.

Connu simplement sous le nom de Fireball Roberts au cours de sa carrière, le natif de Floride était un grand favori des fans tout au long des années 1950 et 1960. Sa mort prématurée au World 600 de 1964 à Charlotte Motor Speedway a dévasté les fans, mais a également finalement conduit à deux implémentations de sécurité importantes qui ont changé NASCAR pour le mieux.

Du lancer d’une balle rapide à la course rapide

Photo par Getty Images

Né à Tavares, en Floride, le 20 janvier 1929, Glenn Roberts a passé la majeure partie de sa jeune vie dans la ville d’Apopka. Il s’avère que le surnom emblématique de Roberts n’est pas le résultat de ses exploits au volant. Alors qu’il s’intéressait aux courses de stock car dès son plus jeune âge, Roberts était également un joueur de baseball talentueux. En tant que lanceur des Zellwood Mud Hens, qui était une équipe de baseball de la Légion américaine, il a gagné le surnom de “Fireball” en raison de sa balle rapide. En fin de compte, Roberts échangerait sa balle rapide contre l’opportunité de conduire une voiture de course très, très vite.

La passion de Roberts pour la course s’est vraiment accélérée alors qu’il était étudiant à l’Université de Floride (il s’était enrôlé dans l’US Army Air Corps en 1945, mais avait été renvoyé après une formation de base en raison d’asthme). Roberts courrait sur des pistes de terre pendant les week-ends, et quand il avait 18 ans, il a couru sur le Daytona Beach Road Course pour la première fois. L’année suivante, Roberts a remporté une course de 150 milles à Daytona Beach, et il a continué à courir en stock local et à des courses modifiées tout au long des années 40.

Finalement, Roberts est passé à la NASCAR Grand National Series en 1950, et dans ses 206 courses en carrière, il a remporté 33 victoires et 122 top 10. Parmi ses principales victoires, citons la Daytona 500 de 1962 (il a battu un jeune Richard Petty cette année-là) et la Southern 500 de 1958 et 1963. Il s’est également essayé aux courses de voitures de sport, décrochant une victoire de classe aux 24 Heures du Mans de 1962 derrière lui. au volant d’une Ferrari 250 GTO engagée par le North American Racing Team.

Outre ses réalisations sur la piste, Roberts était également considéré comme un leader important parmi les autres pilotes de NASCAR. Au début des années 60, lui et son collègue pilote Curtis Turner se sont associés pour organiser la Fédération des athlètes professionnels. Le président de NASCAR, Bill France, a finalement dissous l’affilié de l’Union des Teamsters, mais l’engagement de Roberts envers le sport a vraiment trouvé un écho auprès des pilotes et des fans.

La mort tragique et l’héritage durable de Fireball

Fireball Roberts fumant une cigarette en 1962

Photo par Getty Images

24 mai 1964 : date de l’accident mortel de Fireball Roberts au World 600 à Charlotte Motor Speedway. Conduire le No. 22 Ford pour Holman-Moody, il s’est qualifié en 11e position, ce qui l’a placé en plein milieu du peloton. Au septième tour de la course, Ned Jarret et Junior Johnson sont entrés en collision et ont filé. Roberts a tenté d’éviter la collision, mais il a fini par s’écraser contre le mur de soutènement, ce qui a rompu les piles à combustible de sa voiture et provoqué une explosion massive. Alors que la Ford de Roberts était engloutie par les flammes, Jarrett s’est précipité pour sauver son ami. Au moment où Roberts a été retiré de l’épave, des brûlures au deuxième et au troisième degré couvraient plus de quatre-vingts pour cent de son corps. Il a été transporté par avion à l’hôpital dans un état critique.

Au cours des semaines suivantes, Roberts s’est battu pour sa vie. Malheureusement, le 30 juin, il a contracté une pneumonie et une septicémie. Le lendemain, il a sombré dans le coma. Le 2 juillet, Roberts est décédé des suites de ses brûlures. Il n’avait que 35 ans. Sa mort a envoyé une onde de choc dans la communauté des courses automobiles. Pour rendre les choses encore plus tristes, Roberts aurait voulu prendre sa retraite peu de temps après la course de Charlotte, car il venait de prendre un poste de relations publiques à la Falstaff Brewing Company. Inutile de dire que l’inscription sur sa pierre tombale montrait à quel point Fireball Roberts comptait pour NASCAR dans son ensemble. Il se lit comme suit: “il a apporté aux courses de stock car une fraîcheur, une distinction, une qualité de championnat qui a dépassé les récompenses recueillies par le drapeau à damier.”

Dans les jours qui ont suivi, NASCAR a travaillé sans relâche pour s’assurer que la manière horrible dont Roberts est mort ne serait jamais reproduite. Ils ont travaillé avec Simpson Performance Products, dirigé par le regretté Bill Simpson, pour créer des combinaisons ignifuges. L’époque du simple port de t-shirts au volant était révolue. En 1965, NASCAR exigeait que tous les pilotes portent ces combinaisons, et juste un an plus tard, un matériau résistant au feu appelé Nomex a été inventé et immédiatement intégré dans les nouvelles combinaisons. Un autre changement de sécurité à la suite de la mort de Roberts a été le développement de la pile à combustible Firestone FireSafe , qui utilisait une vessie en caoutchouc résistante à la déchirure remplie de mousse vide destinée à éliminer les déversements de carburant et l’explosion qui en résultait.

Outre les changements de sécurité qui ont été apportés à la suite de la mort de Roberts, il est commémoré dans l’histoire de NASCAR de diverses manières. En 1998, dans le cadre du 50e anniversaire de NASCAR, il a été nommé l’un des 50 plus grands pilotes de NASCAR, bien qu’il n’ait jamais eu de championnat. Il est également membre de plusieurs temples de la renommée, dont l’International Motorsports Hall of Fame, le Motorsports Hall of Fame of America, le Florida Sports Hall of Fame et le NASCAR Hall of Fame. Vous avez peut-être aussi vu le Course de boule de feu, une série de télé-réalité lancée en 2007 qui couvre 40 équipes qui s’affrontent dans une course de huit jours et de 2 000 milles tout en répondant à des questions triviales. Il est clair que, même si la vie de Fireball Roberts a été tragiquement écourtée, son impact sur NASCAR se fait encore sentir à ce jour.

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