Comment O’Sullivan a réussi son test de prix F1 “monde différent”

Entendre le rugissement d’une voiture de Formule 1 sur le circuit du Grand Prix de Silverstone est toujours spécial, surtout pour celui qui a la chance d’être au volant. Mais pour un jeune conducteur britannique par une froide et humide matinée d’octobre, c’est vraiment une occasion mémorable.

Zak O’Sullivan monte dans une F1 pour la première fois, mais il est cool, calme et serein – bien plus que ce à quoi on pourrait s’attendre compte tenu de la nervosité qu’il doit ressentir. Âgé de seulement 17 ans, le pilote de Formule 3 de la FIA, en tant que nouveau champion GB3, a battu trois autres Britanniques pour remporter le prix du jeune pilote de l’année 2021 Aston Martin Autosport BRDC et, comme prix, un test dans l’AMR21 d’Aston Martin.

L’adolescent du Gloucestershire est arrivé vêtu du vert signature de la marque et ne montre aucun signe d’appréhension alors qu’il se prépare pour son premier aperçu de la F1. Après avoir décroché un podium en F3 sur le même circuit quelques mois plus tôt, O’Sullivan est familier avec le tracé, mais pas avec la bête qu’il tentera d’apprivoiser – la même voiture à moteur Mercedes qui a emmené Sebastian Vettel sur un podium à le Grand Prix d’Azerbaïdjan 2021.

O’Sullivan est habitué à des machines un peu plus petites – il a passé sa saison F3 avec Carlin, terminant la campagne 11e pour le meilleur résultat de l’équipe à l’ère moderne de la série. Mais il monte haut dans le dos d’un test F3 d’après-saison avec le meneur de longue date Prema, qu’il a ensuite rejoint pour 2023, et il est prêt à relever le défi.

En préparation de son test, O’Sullivan a passé du temps dans le simulateur d’Aston Martin et s’est fait installer un siège à son siège social à proximité. Mais en dépit d’être un outsider relatif – et un membre de la Williams Driver Academy – il dit que l’équipe est “super accueillante, étant donné que je viens juste d’arriver ici comme mon test de prix”.

C’est la première année que l’équipe organise le test Award, sur les traces de McLaren puis d’Aston Martin Red Bull Racing, qui a géré la course 2020 retardée par COVID de Johnathan Hoggard.

Dans des conditions humides, O’Sullivan s’aventure d’abord pour un tour d’installation avec des pneus pluie avant trois autres sur le même plateau alors que la piste s’assèche. Il reste calme, malgré le fait que plus de 48 membres de l’équipe Aston Martin – ainsi que des amis, de la famille et d’autres pilotes – le regardent. Les spectateurs incluent les finalistes 2022 Ollie Bearman et Luke Browning.

O’Sullivan a effectué ses premiers tours de familiarisation sur pneus pluie alors qu’il s’habituait aux commandes

Photo par : Alastair Staley / Motorsport Images

“Assez fou, c’est un monde différent de celui auquel je suis habitué en F3”, est la première réaction d’O’Sullivan. “Je pense que le premier tour d’installation a été un grand signal d’alarme lorsque je suis allé à plein régime pour la première fois. J’ai été mis à travers l’arrière du châssis, essentiellement. Il y a évidemment beaucoup de domaines à développer dès le début avec la vitesse élevée et un peu de confiance dans la voiture. Mais oui, une expérience folle, facilement la voiture la plus rapide que j’ai conduite.”

Une fois les pneus pluie terminés, O’Sullivan passe au pneu slick à gomme tendre pour sa première véritable attaque sur le circuit. Une course de cinq tours sur ces pneus est la première, avec une brève pause avant de repartir pour cinq autres tours. Il réalise des temps respectables et progresse de près de 1,5 seconde sur les 10 premiers tours.

Le pneu dur vient ensuite, et il gagne encore plus de temps, avant de terminer sa journée avec cinq tours de plus sur une autre série de nouveaux softs. Son meilleur temps au tour est presque cinq secondes plus rapide que ces premières étapes provisoires dans ce qui doit être la voiture de F1 la plus rapide jamais utilisée pour le test du prix Award.

“C’est un monde différent. Cela va me donner une nouvelle perspective sur Silverstone – ça me semble beaucoup plus petit qu’avant, et je suis sûr que quand je remonterai dans une voiture de F3, ça ne sera plus aussi agréable, mais j’ai beaucoup aimé” Zak O’Sullivan

Bien que le pneu dur soit “plus prévisible”, il trouve le tendre meilleur pour le temps au tour global, comme on pouvait s’y attendre, avec une séquence push-cool-push arrondissant son temps dans la voiture pour une véritable expérience de qualification, au cours de laquelle il trouve un autre 1.5s. Étant donné qu’il s’agit de sa première fois dans la voiture, O’Sullivan ne serait pas blâmé d’avoir pris les choses à la légère. Mais il s’est poussé tout au long et dit qu’il a été “presque à plat” autour de Copse à la fin de la journée.

“Je pense qu’à la fin j’avais encore un peu de marge dans les virages à grande vitesse”, ajoute-t-il. “Je ne voulais pas planter la voiture parce qu’ils n’ont pas trop de morceaux. Mais les endroits où je voulais être à plat, j’étais presque à plat autour de Copse, ce qui était en quelque sorte mon jeu mental au moins, et évidemment le virage 1 [Abbey] était tout plat.

“J’essayais de repousser les limites. Je pense que j’ai trouvé les limites un peu plus faciles dans les virages à basse vitesse. Mais quand même, les virages aérodynamiques à grande vitesse sont un grand pas en avant par rapport à ce à quoi je suis habitué.”

Comparé à une voiture de F3, il dit que la puissance est « folle », mais l’équilibre est « beaucoup plus prévisible et stable », compte tenu de la capacité de l’équipe à faire plus de changements. O’Sullivan indique que les freins sont la principale différence, monter sur les ancres “15, 20 mètres plus tard que ce que j’aurais en F3 et arriver à 80 ou 90 mph plus vite”, bien qu’il plaisante en disant que l’effet de l’augmentation de la force g sur son cou est la plus grande limitation : “Je suis presque sûr que 25 tours suffisaient pour mon cou.”

O'Sullivan tenait à pousser et à faire bonne impression sur Aston

O’Sullivan tenait à pousser et à faire bonne impression sur Aston

Photo par : Andrew Ferraro / Motorsport Images

Ses temps au tour sont de 15 à 16 secondes plus rapides que ceux d’une voiture de F3, mais O’Sullivan admet qu’il n’est toujours “pas près du rythme de la pole de qualification”.

“C’est un monde différent”, ajoute-t-il. “Cela va me donner une nouvelle perspective sur Silverstone – je me sens beaucoup plus petit qu’avant, et je suis sûr que quand je remonterai dans une F3, je ne me sentirai plus aussi bien, mais j’ai vraiment apprécié.” .”

Profiter d’un test est une chose, mais bien performer en est une autre – et O’Sullivan réussit les deux. Mark Gray, Head of Car and Build chez Aston Martin, dit qu’il a abordé le test “de manière très professionnelle” et “s’est rendu fier”.

Bien qu’il ait d’abord du mal à appliquer une pression de freinage suffisante et qu’il ait plus de mal lors de sa troisième course avec un ensemble froid de slicks usagés, Gray dit que la confiance s’est améliorée tout au long de la journée, avec une “belle baisse progressive des temps au tour”. L’équipe et le pilote travaillant bien ensemble, ils ont pu faire des ajustements en fonction des commentaires d’O’Sullivan, ce qui, selon Gray, est “assez juste”.

“Ce qui était impressionnant chez lui, c’est qu’il est venu assez discrètement, en posant les bonnes questions”, explique Gray. “Il n’a pas été paniqué par quoi que ce soit, il avait évidemment beaucoup à absorber de notre part, et beaucoup de choses se passaient dans son esprit pour conduire cette voiture.

“Mais la façon dont il s’y est pris, très calme et serein, est sorti de la voiture, a fait une pause quand il en avait besoin. Il était juste très professionnel dans la façon dont il s’y prenait, ce qui était vraiment agréable à voir.

“Je pense qu’il a été plus rapide que prévu, ce qui était bien, puis il s’est amélioré. Dans l’ensemble, il était là où nous nous attendions à ce qu’il soit, mais la vitesse à laquelle il est arrivé à ces temps ou s’en est approché dans ces conditions était assez impressionnante et a dépassé ce que nous pensions qu’il allait être capable de faire.”

O'Sullivan impressionné par ses commentaires et ses questions

O’Sullivan impressionné par ses commentaires et ses questions

Photo par : Alastair Staley / Motorsport Images

Le juge en chef Derek Warwick, qui a supervisé le processus de test du prix pendant 13 ans, est également impressionné par O’Sullivan. L’ancien pilote de Formule 1 dit qu’il est “vraiment spécial” d’être impliqué pour donner à un jeune pilote son premier aperçu des machines de F1 : “C’est un moment très fier pour moi et tous les juges et Aston Martin.”

Réfléchissant à la sortie d’O’Sullivan, Warwick dit qu’il a fait un travail “incroyable”, suivant les traces de George Russell et Lando Norris, lauréats du prix en 2014 et 2016 respectivement.

“Il était super rapide, il était très compétent”, explique le champion du monde de voitures de sport 1992. “L’équipe a été super, super impressionnée par lui. La façon dont il a tout d’abord manipulé le simulateur – ils lui ont donné un essai avant le test afin qu’il se familiarise avec le volant, les boutons et tout.

“Il a compris ce qui était nécessaire, il a changé les choses comme demandé. Il a parlé avec beaucoup d’éloquence et de précision à l’équipe. Il était superbe” Derek Warwick

“Ils ont été tellement impressionnés par la façon dont il a compris le volant, car c’est l’une des choses les plus difficiles à s’habituer dans une Formule 1 de nos jours. Il a compris ce qu’il fallait, il a changé les choses comme demandé. Il a parlé avec beaucoup d’éloquence et de précision à l’équipe.

“Il était superbe. Il était calme, il était en contrôle, il était très professionnel. Il s’en approcha avec un calme absolu, mais aussi avec rapidité. Il avait l’air absolument incroyable sur le circuit.”

Avec son premier test F1 qui a suscité des critiques élogieuses et une deuxième saison F3 devant lui avec Prema, l’avenir d’O’Sullivan s’annonce très prometteur.

Verrons-nous O'Sullivan dans une F1 plus souvent avant trop longtemps ?

Verrons-nous O’Sullivan dans une F1 plus souvent avant trop longtemps ?

Photo par : Andrew Ferraro / Motorsport Images

Souvenirs du coup de pouce d’un champion

Trente ans après que Dario Franchitti a remporté notre prix, le quadruple champion d’IndyCar se souvient encore de ce qu’il a ressenti lorsque son succès a été annoncé. L’Écossais avait été nominé un an plus tôt, perdant face à Oliver Gavin, mais est revenu en 1992 pour devenir le quatrième lauréat du prix – ce qui, selon lui, était un “gros problème” pour lui et a finalement changé le cours de sa carrière.

“Je me souviens de ce sentiment d’exaltation absolue lorsque mon nom a été appelé et debout sur scène”, dit-il. “C’était un gros problème pour moi. J’ai rencontré Michael Andretti, avec qui j’ai fini par piloter puis avec en tant que coéquipier et propriétaire d’équipe. Être sur scène avec Nigel Mansell, toutes ces personnes différentes, c’était quelque chose d’important pour un jeune écossais de 18 ans. Le prix lui-même, je me souviens de la première année, était une Vauxhall Lotus, je pense que je conduisais.

“J’avais couru Vauxhall Junior cette année-là, et ils vous ont placé dans la catégorie suivante au-dessus. Puis l’année suivante, je n’ai pas eu une année particulièrement formidable à Vauxhall Lotus, mais ils m’ont mis dans une F3 à Donington Park, et je suppose que j’ai fait le travail.”

Franchitti a ensuite rejoint Mercedes en DTM après que le patron du sport automobile de l’époque, Norbert Haug, ait appelé l’ancien rédacteur en chef d’Autosport Peter Foubister pour lui demander quels jeunes pilotes britanniques il devrait surveiller. Franchitti a ensuite testé une McLaren MP4 / 10B à Jerez à l’hiver 1995. Bien que le test de Formule 1 ait été “massif”, il pense que l’avantage supplémentaire de remporter le prix est les connexions qu’il peut vous donner.

“Les chiffres clés du prix sont les tests de F1 et l’argent que les pilotes reçoivent, et le prestige de remporter le prix. Mais ce qui se passe dans les arrière-salles, c’est ce genre de relations que les juges et toutes les personnes impliquées dans le prix, la façon dont ils peuvent aider les pilotes, étaient vraiment importantes pour moi », déclare le triple vainqueur de l’Indy 500, qui est aujourd’hui une figure incontournable du jury.

Dario Franchitti, avec son collègue juge du prix Ian Tichmarsh, sait tout sur l'importance de gagner le prix pour la carrière d'un pilote

Dario Franchitti, avec son collègue juge du prix Ian Tichmarsh, sait tout sur l’importance de gagner le prix pour la carrière d’un pilote

Photo par : Andrew Ferraro / Motorsport Images

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