Le chef de la stratégie F1 de Mercedes, Vowles, envisage le prochain défi de course

Mais pour le stratège en chef de Mercedes, James Vowles, son objectif actuel est de se remettre en action dès que possible. Pas depuis le mur des stands, cependant, mais en fait sur la piste.

Après une première campagne encourageante en Asian Le Mans Series au début de l’année, il est impatient de revenir pour la saison 2023 et, espérons-le, de participer aux 12 Heures du Golfe ce mois-ci.

Beaucoup dépend encore de la mise en place du paquet financier mais, après avoir ouvert les yeux en concourant dans des machines GT3, il fait tout ce qu’il peut pour faire avancer les choses.

Alors que Vowles est bien connu des fans de F1 comme l’homme qui fait les appels sur le mur des stands Mercedes pour Lewis Hamilton et George Russell, ses propres exploits de course ont été tout à fait sous le radar.

C’est en partie parce qu’il ne voulait pas faire une grande chanson et danser dessus, au cas où il se ferait honte.

Mais après avoir testé diverses voitures, participé à des courses de clubs et au British Saloon Car Championship, en 2022, il est passé à l’Asian Le Mans Series, pilotant une voiture McLaren GT3 pour l’équipe Garage 59 d’Andrew Kirkaldy.

Il a montré suffisamment de promesses – et une note assez simple du patron de l’équipe Mercedes, Toto Wolff – pour vouloir revenir en arrière.

James Vowles

Photo par : James Vowles

“Je l’ai gardé silencieux parce qu’en vérité, je ne savais pas si je serais assez bon”, a-t-il déclaré cette semaine, prenant une pause après avoir testé une voiture Lamborghini GT3 avec Iron Lynx au Paul Ricard.

“La série Asian Le Mans est littéralement la meilleure de presque tous les constructeurs qui se présentent. Et puis il y a moi !

“Donc, ce que je ne voulais pas faire, c’est faire énormément de promotion pour ça, parce que vous pourriez vous mettre dans l’embarras. Maintenant, il s’avère, et pour citer Toto : je n’étais pas de la merde…”

Vowles n’a aucune illusion de grandeur quant à sa vitesse et, en tant que pilote bronze, admet volontiers être une marge acceptable par rapport aux pilotes or et platine qui composent votre équipe de voitures de sport typique.

Cependant, cela ne l’a pas empêché de se délecter du défi d’essayer d’améliorer ses propres performances – ainsi que d’avoir les yeux ouverts sur la différence de perspectives entre un cockpit et le mur des stands.

En fait, c’est l’aspect psychologique de la conduite qu’il a trouvé particulièrement fascinant

“Vous vous inquiétez et vous vous demandez si vous avez perdu votre capacité à conduire une voiture de course”, dit-il. “Et je sais, aussi étrange que cela puisse paraître, je n’ai jamais ça au travail.

“Si vous me demandez comment faire mon travail dans le monde de Mercedes, je le fais depuis 20 ans, je n’ai jamais perdu confiance.

“Mais si vous me demandez, suis-je encore capable de conduire rapidement une voiture GT3 ? Si je devais répondre en vérité, vous vous demandez vraiment si vous avez perdu la capacité de le faire. J’ai parlé à quelques pilotes et il s’avère que c’est un thème très commun entre eux.

“Donc, vous devez sortir et vous prouver que vous n’êtes pas un bouffon complet afin de retrouver votre confiance.

James Vowles

James Vowles

Photo par : James Vowles

“Et c’est encore plus exagéré en course. Quand vous êtes sur une grille, dans le cas d’Asian Le Mans avec environ 40 voitures, et que vous vous alignez quelque part dans une période où j’étais à mi-grille à l’époque , je me suis sincèrement demandé avant cette course pour la première fois : est-ce que je fais la bonne chose ? Ai-je fait une énorme, énorme erreur terrible ?

“Mais je suis content de l’avoir fait, car cela vous pousse dans une région complètement différente dans laquelle vous n’êtes jamais allé auparavant.”

Vowles a remarqué certains traits de sa conduite, voulant constamment parler à la radio de l’équipe à travers des relais pour les mettre à jour sur la façon dont les choses se passent sur la bonne voie. Et aussi parfois en criant dans son casque lorsqu’il traverse des virages à grande vitesse.

Mais en tant qu’homme qui prend souvent l’oreille d’Hamilton dans les courses sur la stratégie, il n’y a aucune pensée pour lui d’adopter une telle tactique avec son équipe Asian Le Mans.

“Lewis est le meilleur au monde et je ne le suis clairement pas”, sourit-il. “Je suis très chanceux d’avoir eu l’occasion de le faire même une fois, et j’espère que j’aurai une autre fois.

“J’ai probablement 30/40 personnes qui prennent juste du temps loin de leur famille pour se consacrer à moi, donc je suis dans une position incroyablement chanceuse. Je sens plus que je les laisse tomber en étant peut-être à quelques dixièmes de distance. le rythme à certains moments.

“Mais avec tout cela dit et fait. Je comprends parfaitement pourquoi Lewis se fait prendre comme il le fait.

“La montée d’adrénaline que vous obtenez ne ressemble à rien d’autre. Ce que vous contrôlez, ce sont les pédales et le volant, alors quand quelque chose d’autre hors de votre contrôle, quand vous avez fait absolument tout ce que vous pouviez, tombe, je complètement comprendre pourquoi ses frustrations se manifestent.

“Même sans conduire, j’aurais pu te le dire. Mais je peux le comprendre encore plus après avoir fait ça, parce qu’il faut vraiment tout donner.”

James Vowles

James Vowles

Photo par : James Vowles

Vowles dit qu’il y a quelques leçons fondamentales qu’il a tirées de ses courses qui l’ont aidé à adapter ses interactions avec les pilotes les week-ends de F1.

“Je pense que oui, dans les relations avec les pilotes, car j’ai une appréciation différente de certaines des choses que nous n’étions pas aussi douées auparavant”, a-t-il déclaré lorsqu’on lui a demandé s’il y avait de nouvelles choses qu’il avait prises en compte.

“Mais probablement pas autant de leçons que je voudrais l’admettre. Je pense que ce sont des entités tellement distinctes et, comme je l’ai déjà dit, dans un environnement, je suis confiant : pas au niveau d’être stupide, juste confiant parce que je ‘ Je suis assez doué pour le faire.

“Mais dans l’autre, je suis un poisson hors de l’eau dans une certaine mesure. J’aime chaque seconde, mais un poisson hors de l’eau. Il est donc difficile de transmettre ces leçons simplement à cause du manque de compétence.”

Une chose qui n’a pas changé, cependant, est l’appréciation de Vowles pour le travail que font les pilotes de F1 de son équipe. Il dit qu’il sait depuis longtemps qu’ils sont dans une ligue différente.

“Il y a dix ans, j’ai réalisé que le monde réalise à quel point ils sont impressionnants”, a-t-il déclaré.

“Mais la partie pour laquelle vous obtenez certainement une appréciation, c’est de descendre jusqu’à la dernière partie du temps au tour. La partie la plus facile est d’obtenir dans les deux secondes ; les deux dernières secondes sont tout simplement horribles. Parfois, vous vous éloignerez en disant : ‘Je je ne peux pas faire ça. C’est vraiment le sentiment le plus frustrant au monde.

“J’ai eu la chance cette année d’aller à Austin avec Lewis et, avec Toto, nous étions juste en train de déconner dans les GT R.

James Vowles

James Vowles

Photo par : James Vowles

“Pour Lewis et George, c’est la chose la plus naturelle au monde. En un tour, ou peut-être deux, ils ont commencé à trouver les limites de la performance qui prendraient des jours à de simples mortels comme nous.

“Et l’appréciation pour moi? C’est plus que je ne pourrai jamais atteindre leur niveau dans 100 ans. C’est la vérité honnête derrière tout cela.

“Le fait qu’ils soient capables de le faire dans les deux tours suivant le visionnement et, d’une manière naturelle où ils peuvent presque avoir une conversation ; dans le cas de George certainement, m’a fait réaliser à quel point ils sont spéciaux !”

Mais bien que Vowles sache qu’il n’est certainement pas un pilote de superstar, il espère que ses bouffonneries pourront aider à atteindre un grand objectif : courir au Mans.

“La raison pour laquelle j’ai commencé ce voyage était que c’est là que j’aimerais finir”, a-t-il déclaré. “Je pense que c’est un rêve pour beaucoup. Et c’est difficile parce que je serais heureux d’y aller.

“Aussi défaitiste que cela puisse paraître, je n’irais pas avec l’intention de gagner, mais avec l’intention d’y aller pour finir.

“Ce qui est étrange, car dans ma vie de tous les jours, tout ce que je fais, tout ce que nous faisons au sein de Mercedes, est là pour gagner. Fondamentalement, c’est pourquoi nous nous levons le matin. C’est pourquoi nous faisons le travail que nous faisons.” “

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