À l’intérieur des plans de USA Cycling pour former la prochaine génération de cyclistes de gravier

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Lorsque Brendan Quirk regarde dans sa boule de cristal figurative, il voit une bifurcation sur la route en ce qui concerne le gravier.

Et, il ne pense pas que les chemins divergents soient une mauvaise chose.

“Une piste sera les personnes motivées à être là pour l’expérience et la communauté et à se mettre au défi”, a déclaré le PDG de USA Cycling (USAC). VéloActualités. “Ce sera la majorité des gens là-bas et cela devrait être célébré.

“L’autre côté, c’est la course hardcore. Ces athlètes qui veulent gagner et qui vont tout faire pour gagner. Ils ne sont pas là pour l’after, ils sont là pour gagner la course cycliste. En fin de compte, c’est comme ça que je vois cette bifurcation.”

Quirk, qui est juste avant son premier anniversaire à la tête de l’USAC, a récemment révélé certains des plans de l’instance dirigeante pour le gravier, qui est sans doute la discipline cycliste la plus populaire aux États-Unis.

Alors que l’USAC a largement joué un rôle périphérique dans le gravier, principalement sous la forme d’événements d’assurance mais les sanctionnant rarement, la fédération est prête à jouer un rôle plus actif.

Il prévoit de le faire de deux manières, dans le sens des deux voies envisagées par Quirk; un, en embrassant le soi-disant esprit qui existe déjà et en soutenant les événements établis, et deux, en aidant à cultiver et à soutenir les jeunes athlètes compétitifs en herbe.

Championnats nationaux de gravier de l’USAC

L’ordre du jour le plus immédiat de l’USAC est d’organiser un championnat national de gravier en 2023.

Quirk a déclaré que l’organisation est dans “le dernier kilomètre” dans le choix d’une date et d’un lieu d’accueil et que les détails seront révélés avant la fin de l’année.

L’abondance d’événements de gravier sur le calendrier a rendu le choix d’une date extrêmement difficile, a déclaré Quirk.

« Je n’avais jamais regardé un calendrier d’aussi près, c’est dingue. Par respect pour le calendrier gravel actuel, notre objectif est que la course ait lieu à la fin du printemps. Mais en raison de considérations logistiques et de la ville hôte, il se peut que ce soit plus tard dans l’année. C’est difficile de choisir, il y a plus d’événements que de week-ends disponibles.”

Avec le gravier, une discipline qui a connu un succès sans interférence de l’instance dirigeante, Quirk a déclaré que l’USAC est dans une quête permanente pour être “conscient de soi” et ne pas marcher sur les orteils d’événements déjà établis.

Il doit également tenir compte d’autres événements de championnats nationaux qui seront probablement inscrits dans leurs délais normaux – comme les nats de route en juin et les nats de VTT en juillet, par exemple.

Ainsi, bien que la quête d’un rendez-vous “parfait” puisse s’avérer insaisissable, la fédération se concentre sur des choses qu’elle peut contrôler, à savoir qu’elle rende les informations sur la compétition facilement accessibles aux athlètes dès que possible.

Le manque d’informations sur les détails des Championnats du Monde Gravel UCI d’octobre a été l’une des principales critiques de l’événement inaugural, une critique qui, selon de nombreux coureurs, les a dissuadés de montrer tout enthousiasme pour cela.

La date des mondes de gravier a été annoncée quatre mois avant l’événement, tandis que le parcours n’a été révélé que moins d’un mois auparavant.

Ensuite, la route elle-même a servi de fourrage supplémentaire aux sceptiques.

Quirk a déclaré que l’USAC garde tout cela à l’esprit lorsqu’il prend des décisions sur la meilleure façon de promouvoir les nouveaux championnats nationaux. Concevoir des itinéraires qui représentent avec précision le gravier que la plupart des Américains connaissent est équivalent.

“En termes de terrain, ce sera similaire au gravier américain, pas au gravier italien”, a-t-il déclaré. “Bien que, du point de vue de la longueur, ce ne sera pas une marche de la mort de 200 milles. C’est un concept unique pour les courses qui mènent avec ça. Je m’attends à ce que ce soit dans la gamme des 100 milles, plus comme un Big Sugar.”

En ce qui concerne les détails de l’événement, Quirk a déclaré qu’il ressemblerait aux autres championnats nationaux de l’USAC, avec des courses juniors, collégiales, par groupes d’âge et élites. Les distances varient selon la catégorie.

Il n’était pas encore sûr des détails quant à savoir si les hommes et les femmes d’élite courraient sur les mêmes distances, mais a déclaré qu’il était conscient des critiques entourant ce problème dans les mondes de gravier et pensait qu’elles étaient bien fondées.

« C’est un sport qui se définit par la parité. Philosophiquement, ce sont des hommes, des femmes, tout de même », a déclaré Quirk.

Série gravel junior et collégiale

Un autre objectif de l’USAC est le développement des cyclistes de gravier juniors et collégiaux. La fédération prévoit d’organiser à la fois une série de gravier junior et collégiale en 2024, en collaboration avec des promoteurs d’événements déjà établis.

Quirk a déclaré que l’organisation espère “trouver un certain nombre de courses reconnues et organiser des événements juniors et collégiaux autonomes pour créer de l’énergie et de l’attention”.

Il a comparé la vision au partenariat de l’USAC avec les organisateurs critiques lors du lancement de l’American Criterium Cup de cette année, qui a unifié 10 courses déjà établies à travers le pays.

Il a également reconnu à quel point il était important d’avoir l’adhésion de la communauté du gravier et des organisateurs de courses.

“Nous n’essayons pas de créer cela comme un modèle autonome. Mais si nous créons une série, il y a un récit plus intéressant”, a-t-il déclaré.

Alors que le nombre d’athlètes professionnels venant sur le gravier n’a cessé d’augmenter au cours des dernières années, il ne fait aucun doute que des séries comme le Life Time Grand Prix et le Belgian Waffle Ride Quadrupel Crown ont accru la visibilité de la migration.

Cependant, le marché de la création d’un espace pour les cavaliers juniors et collégiaux en gravier est resté pour la plupart inexploité.

L’année dernière, SBT GRVL et The Mid South ont co-commercialisé une offre d’inscriptions à prix réduits pour les juniors, mais aucun n’a proposé de course dédiée aux jeunes coureurs. La Grasshopper Adventure Series a également une catégorie junior pour chacune de ses courses individuelles et la série globale, mais les juniors courent sur les mêmes parcours que tout le monde.

Quirk pense qu’une série autonome pour les juniors et les cavaliers collégiaux créerait une situation de type «marée montante soulève tous les bateaux» – à la fois pour les promoteurs de courses de gravier et pour l’USAC lui-même.

Pour les organisateurs de la course, l’USAC pourrait fournir un soutien à la série, par le biais de la logistique et de l’assurance, “les choses que nous faisons qui apportent une valeur tangible aux événements”, a-t-il déclaré. Cependant, les organisateurs de la course conserveraient toujours leur autonomie sur les aspects de la course tels que les parcours, la distance et le terrain.

“Ce sont toujours leurs événements, donc c’est presque comme une série dans les événements.”

Pour la fédération, Quirk voit de multiples avantages à encourager les jeunes athlètes à se mettre au gravier. À savoir, qu’il favorisera un flux croisé de coureurs dans toutes les disciplines.

Et, il n’est pas concerné par la direction qu’ils choisissent.

“Cela pourrait solidifier une voie du VTT au gravier ou de la course sur route junior au gravier. Il n’y a pas de voie logique entre la NICA et le gravier, alors rassemblons-nous en tant que communauté de gravier et construisons-la », a-t-il déclaré.

“Et, les cyclistes sont notoirement promiscuité dans toutes les disciplines. Un nouveau venu qui découvre le cyclisme sur gravier pourrait voir les mondes du Tour de France ou du VTT XC à la télévision et se dire : “Je veux essayer ça”.

Quirk a déclaré que toutes les disciplines du cyclisme ont besoin du succès des autres pour une croissance continue. Que ce qui est bon pour la route est bon pour le gravier et vice versa.

C’est pour cette raison qu’il continue d’affirmer la volonté de l’USAC de travailler avec la communauté gravel plutôt que contre ou malgré elle. Il pense que l’introduction d’un championnat national de gravier qui ressemble au gravier «traditionnel» et aux séries de gravier junior et collégiale qui opèrent sur la scène de course existante ne devrait que renforcer l’impact positif du gravier sur les courses de vélo américaines.

“Nous voulons tous la même chose”, a déclaré Quirk. “Nous voulons tous développer le sport. Nous sommes une organisation à but non lucratif qui souhaite développer le sport de la course cycliste. Lorsque les promoteurs de courses de gravier réussissent, nous réussissons.”

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