Le double vainqueur de la F1 décède à 73 ans

Il n’a remporté que deux victoires en Grand Prix au cours de son séjour de deux ans à Maranello, mais il a joué un rôle énorme en aidant à diriger l’équipe à travers une période traumatisante, avec la mort de Villeneuve suivie quelques mois plus tard par un autre accident dévastateur qui a mis fin à la carrière de Didier Pironi.

La personnalité décontractée de Tambay faisait de lui l’homme parfait pour une tâche aussi difficile. Extrêmement charmant et doté d’un sourire engageant et de manières impeccables, il se faisait des amis partout où il allait. Cela en dit long sur le fait qu’au cours de sa carrière, il a souvent retrouvé des équipes et du personnel clé des années après avoir travaillé avec eux pour la première fois – les gens aimaient l’avoir avec eux.

Comme tant d’autres Français de sa génération, Tambay a été propulsé au sommet du sport par Elf. Skieur accompli dans sa jeunesse, il aimait conduire des voitures de route dans des conditions enneigées, et un voyage au GP de Monaco l’a inspiré à aller à l’école Winfield à Paul Ricard.

Déjà âgé de 23 ans, il a dûment remporté le prix de l’école de course Pilote Elf – les juges comprenaient Ken Tyrrell et François Cevert – qui a conduit à un pilote Formule Renault payant pour 1972. Lors de sa deuxième saison, il a terminé deuxième de René Arnoux dans le championnat de France, et après avoir convaincu Elf qu’il devait contourner la F3, il est passé directement à la F2 en 1974 avec l’équipe Alpine.

Il a terminé septième du championnat et, toujours avec le soutien d’Elf, a rejoint l’équipe d’usine de mars pour 1975. Une victoire à Nogaro et cinq deuxièmes places l’ont vu terminer deuxième à égalité, bien que loin derrière le vainqueur Jacques Laffite.

Il reste une troisième année en 1976 avec l’équipe Martini, gagnant à nouveau à Nogaro et terminant troisième aux points derrière Jean-Pierre Jabouille et son coéquipier Arnoux. Cette année-là, il a également fait ses débuts au Mans dans une Renault d’usine, en partenariat avec Jabouille, et a eu un premier aperçu de la scène américaine lorsqu’il a disputé une course de F5000 à Riverside avec l’équipe Theodore Racing de Teddy Yip.

Il était maintenant temps pour Tambay de laisser la F2 derrière lui. Pour 1977, il a fait un changement latéral inhabituel vers CanAm en remplacement de Brian Redman blessé dans l’équipe Haas. Il a remporté six courses et remporté le titre, et a fait une deuxième apparition au Mans avec Renault.

Patrick Tambay, Ferrari 126C3

Photo par: Motorsport Images

Cet été-là, il a enfin décroché sa chance en F1. Il s’est vu offrir une place Surtees lors de sa course à domicile à Dijon à la toute dernière minute, mais il n’a pas réussi à se qualifier. Il avait déjà signé pour conduire une Ensign dirigée par Theodore Racing pour le reste de la saison, à partir de Silverstone.

Après de solides débuts, il a terminé sixième lors de son deuxième départ à Hockenheim, puis à Zandvoort, il a couru jusqu’à la troisième place avant de manquer de carburant et d’être classé cinquième.

Ses performances ont attiré l’attention de Ferrari, bien qu’un rendez-vous pour parler d’un futur trajet ait été reporté car Enzo était malade. Avant qu’une deuxième chance ne se présente, il a été signé par le patron de McLaren, Teddy Mayer, pour remplacer Jochen Mass en 1978.

“Je devais rentrer au Canada pour une course CanAm”, se souvient-il. “Mais je suis allé voir John Hogan de Marlboro pour parler de ce que je devais faire, et ceci et cela. Et soudain, à l’improviste, Teddy Mayer est entré dans le bureau, avec sa très belle mallette en cuir.

“Alors nous avons commencé à parler ensemble. Il a dit : ‘Vous avez une offre Ferrari ? Tu ne vas pas bien avec Carlos Reutemann, c’est un type étrange, l’ambiance va être difficile, la relation va être difficile. Et ils passent à Michelin, et c’est sûr que ça ne va pas être une bonne première année.

“Et puis il a ouvert sa jolie mallette et a signé un contrat avec McLaren. Je n’avais pas de manager, je n’avais pas d’agent, je n’avais rien. J’ai appelé mon père, et il m’a dit : ‘Hé petit, fais ce que tu veux, c’est ton boulot, et si tu penses que tu peux gérer ça, il vaut mieux se sentir en sécurité que désolé.’ Alors j’ai pris un stylo, je l’ai signé et je suis parti au Canada.”

Étant donné que l’équipe avait déjà un jeune pilote sous la main en la personne de Gilles Villeneuve, qui avait fait ses débuts à Silverstone, la signature de Tambay était une surprise.

Patrick Tambay, 1ère position, aux côtés de René Arnoux, 2ème position, et Keke Rosberg, 3ème position.

Patrick Tambay, 1ère position, aux côtés de René Arnoux, 2ème position, et Keke Rosberg, 3ème position.

“J’ai dit à Gilles : ‘Hé, tu avais une option avec McLaren pour 1978, je viens de signer un contrat avec eux. Mais d’un autre côté, j’ai une offre de Ferrari, donc tu devrais descendre à Monza et les voir.

“C’est comme ça qu’on aurait fait, en étant amis. J’ai proposé à Gilles : ‘Monte dessus, descends à Monza, parle-leur, ils veulent qu’un jeune accompagne Carlos, peut-être que ça peut marcher’. Je n’avais aucune idée que ce serait le cas.

« Entre-temps, après Monza, je suis descendu voir le Vieil Homme avec [Mauro] Forghieri, pour m’excuser de m’inscrire avant de lui parler.

“Forghieri a traduit toute la conversation, et à la fin le Vieil Homme a dit en français : ‘Patrick quelle stupide erreur tu as faite. Tu aurais été champion du monde avec nous, et tu aurais gagné beaucoup plus d’argent… »

James Hunt avait remporté deux des trois dernières courses de la saison 1977, cela ressemblait donc à une grande chance pour Tambay. Cependant, en 1978, McLaren a perdu son chemin, laissé par Lotus au début de l’ère de l’effet de sol.

Hunt a rapidement perdu tout intérêt, tandis que Tambay a eu du mal à avoir un impact avec le M26. Il a terminé quatrième en Suède et s’est classé parmi les six premiers à quatre autres reprises, terminant 14e du Championnat du monde. Pendant ce temps, Villeneuve était devenu une grande star avec Ferrari.

“J’ai marqué quelques points, mais pas assez”, se souvient Tambay. “J’étais arrivé là-bas avec tant d’espoirs. Je pense qu’à la fin de 1977, j’avais été l’un des gars prometteurs, avec Gilles, que les gens recherchaient.

“Il s’est avéré que je descendais et qu’il montait. Cela ne me dérangeait pas. Si c’était René Arnoux, j’aurais été énervé ! Mais c’était Gilles, donc j’ai pu pardonner tout ça, et faire avec. En fait, j’étais content pour lui.”

1983 Grand Prix d'Italie Monza, Italie.  9-11 septembre 1983. Patrick Tambay, Ferrari 126C3, 4e position.  Réf : 83ITA03.  Copyright mondial : LAT Photographic

1983 Grand Prix d’Italie Monza, Italie. 9-11 septembre 1983. Patrick Tambay, Ferrari 126C3, 4e position. Réf : 83ITA03. Copyright mondial : LAT Photographic

Photo par : MSI

Pour 1979 et avec John Watson désormais partenaire de Tambay, McLaren a tenté de rattraper la technologie à effet de sol, mais le M28 s’est avéré être un désastre.

“Je me souviens du premier jour où ils ont sorti la voiture de l’atelier pour la séance photo. Trois roues étaient sur le trottoir, et une était hors du trottoir, en l’air. Toute l’équipe était debout à l’arrière, et je me suis assis sur la roue qui était au-dessus du sol.

“Et nous avons entendu ce craquement – la liaison n’était pas sèche ou quelque chose comme ça, et je lui faisais un test de torsion. Ils avaient l’air très, très inquiets, je vous le dis. Je ne sais pas ce qui s’est passé après ça, mais je pense qu’ils ont dû organiser un concours de raideur.”

La voiture s’est avérée si problématique que Tambay a même dû revenir à l’ancienne M26 à un moment donné. Dans la seconde moitié de la saison, il a été remplacé par le M29 préparé à la hâte, qui n’était pas beaucoup mieux. Il n’a pas réussi à marquer un point et, pour 1980, Mayer l’a remplacé par la star de la F3, Alain Prost.

“À la fin de la saison, Teddy m’a appelé et m’a dit que je devais descendre au Paul Ricard pour un test”, se souvient Tambay. “‘Et au fait, il y a un nouveau type qui t’accompagne, qui s’appelle Prost.’

« Quoi ? », ai-je dit, « Je ne vais pas faire de fusillade contre Prost. Vous me donnez du fil à retordre toute l’année avec cette voiture, et je ne suis pas près d’être comparé à lui.

« Je ne voulais pas de fusillade, je n’en méritais pas. Mais j’ai ouvert la voie à Alain en ne allant pas à cette épreuve. Ils devaient faire un choix, et je pense que peut-être que Marlboro poussait pour lui. J’ai abandonné la compétition là-bas, parce que je ne sentais pas que je méritais d’être comparé à lui.”

En 1980, Tambay est retourné à CanAm, où il a remporté un deuxième titre avec Haas, remportant à nouveau six courses. En 1981, il est retourné en F1, renouant avec Teddy Yip pour piloter le peu compétitif Theodore.

Patrick Tambay, Ferrari 126C2.

Patrick Tambay, Ferrari 126C2.

En milieu de saison, il rejoint Ligier pour remplacer Jabouille blessé aux côtés de Laffite. Ce n’était pas une période heureuse, et il n’a pas réussi à enregistrer une arrivée, et a eu la chance d’échapper à un énorme accident à Las Vegas qui a cassé l’avant de sa voiture.

Après un faux départ avec Arrows, il est laissé sur la touche au début de 1982. Cependant, lorsque Villeneuve est tué à Zolder en mai, Tambay est l’homme auquel Enzo Ferrari fait appel pour s’associer à Pironi, son ancien rival en F2.

Il a terminé troisième lors de sa deuxième sortie à Brands Hatch, puis a remporté son quatrième départ avec l’équipe à Hockenheim – le lendemain de la grave blessure de Pironi.

“C’était dramatique. L’esprit de l’équipe a été brisé, ils ont perdu contre l’un de leurs pilotes, puis ils ont perdu le deuxième tout de suite. Ils étaient si bas et déprimés, et je veux dire brisés. Je revenais juste, et Je ne le ressentais pas autant qu’eux ressentaient le drame. J’étais absent, et je n’étais pas encore vraiment dans l’équipe, même si j’avais remplacé Gilles seulement deux ou trois courses auparavant.

Tambay a aidé l’équipe à aller de l’avant et ses solides scores ont permis à Ferrari de remporter le titre des constructeurs cette année-là.

Pour 1983, il a été rejoint par l’ancien coéquipier de F2 Arnoux. Il a remporté une victoire émouvante à Imola, un an après les retombées Villeneuve / Pironi, et pendant la première moitié de l’année, il était un prétendant au championnat du monde. Cependant, ses espoirs se sont estompés avec une série d’abandons en seconde période, trois dans des courses où il est parti de la pole, et il a terminé l’année à la quatrième place.

Abandonné par Ferrari, pour 1984, il était de retour avec Renault et Elf car il a été signé avec son partenaire Derek Warwick, qui considère toujours Tambay comme son coéquipier préféré. La pole et la deuxième place de la quatrième course à Dijon semblaient prometteuses, mais ses deux années avec l’équipe ont été difficiles et il a été en proie à des problèmes de fiabilité.

Patrick Tambay, Renault RE60

Patrick Tambay, Renault RE60

Photo par : Rainer W. Schlegelmilch / Motorsport Images

Avec la fermeture de l’équipe Renault fin 1985, Tambay a pris un nouveau départ avec la nouvelle équipe Beatrice Haas pour l’année suivante, en partenariat avec Alan Jones. Là, il a retrouvé son patron CanAm Carl Haas et les anciens hommes de McLaren Mayer et Tyler Alexander, et a également travaillé avec les futurs gourous techniques de la F1 Adrian Newey et Ross Brawn.

Ce devait être une autre année difficile avec la voiture à moteur Ford, et son seul score était une cinquième place en Autriche. Une fois de plus, l’équipe a fermé ses portes à la fin de l’année, et cette fois la carrière F1 de Tambay était terminée.

En 1989, Tom Walkinshaw l’a embauché pour conduire pour Silk Cut Jaguar dans le championnat du monde des voitures de sport en tant que partenaire de Jan Lammers. La XJR10 à moteur V6 turbo était largement surclassée, et le seul résultat décent était la deuxième place à Jarama, tandis qu’il a pris la quatrième place au Mans avec la machine V12.

Après cela, la carrière de course sur circuit de Tambay s’est effondrée. Il s’est tourné vers les épreuves tout-terrain, participant régulièrement au Paris-Dakar et décrochant plusieurs podiums. Il ferait un retour en monoplace dans la série Grand Prix Masters en 2005-6, participant à des courses à Kyalami, au Qatar et à Silverstone.

Il s’est occupé hors du cockpit. Il a eu une brève implication avec l’équipe Larrousse dans ses derniers jours et a forgé des carrières parallèles en tant que commentateur de télévision et homme politique. Il a également servi de mentor à Jacques Villeneuve lorsque le jeune Canadien a commencé sa carrière, et a ensuite aidé son propre fils Adrien à gravir les échelons.

Tambay était aux prises avec des problèmes de santé depuis de nombreuses années, principalement la maladie de Parkinson, et malheureusement, il a perdu sa dernière bataille. Motorsport.com adresse ses condoléances à sa famille et à ses nombreux amis dans le sport.

Patrick Tambay

Patrick Tambay

Photo par: Ercole Colombo

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