Annemiek van Vleuten a gravé son nom dans l’histoire du Tour de France

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La cycliste néerlandaise Annemiek van Vleuten était déjà une figure dominante du cyclisme professionnel avant le premier Tour de France Femmes de l’été dernier. Van Vleuten, 40 ans, a trois titres mondiaux et elle a remporté presque toutes les courses majeures du circuit féminin. Sa médaille d’or dans le contre-la-montre individuel aux Jeux olympiques de Tokyo a eu lieu quelques jours seulement après avoir remporté l’argent dans la course sur route, faisant d’elle la seule cycliste en plus d’une décennie à remporter une médaille dans les deux épreuves de cyclisme sur route en même temps. Jeux.

Pourtant, le 23 juillet, Van Vleuten n’a pas pu contenir son émotion après avoir franchi la ligne d’arrivée au sommet de la montée de la Super Planche des Belles Filles dans l’est de la France pour décrocher sa victoire au classement général du Tour de France Femmes.

“C’est en fait un rêve qui est devenu réalité, gagner en jaune au sommet”, a déclaré Van Vleuten, retenant ses larmes. “Finir ici, en jaune, en solo, c’est la meilleure façon.”

L’exaltation de Van Vleuten a témoigné de l’importance que le Tour de France Femmes occupe désormais dans le cyclisme féminin après ses débuts. La course de huit jours a débuté sur les Champs-Élysées le 24 juillet, tout comme la course masculine a tenu sa dernière étape dans les mêmes rues. La télévision française a rapporté 2,3 millions de téléspectateurs par jour, avec un pic de 5,1 millions de téléspectateurs pour la phase finale. Ces statistiques ont fait du Tour de France Femmes la course cycliste féminine la plus regardée de l’année et de loin.

Ces chiffres ont également effacé l’idée vieille de plusieurs décennies que le cyclisme féminin ne pouvait pas générer suffisamment d’intérêt pour soutenir son propre Tour. Il y a eu de multiples tentatives pour créer une scène féminine de renom à courir conjointement avec la course masculine, qui a tenu sa 109e édition en 2022, mais aucun des projets n’a surmonté les défis financiers et le sexisme qui s’y opposaient.

En 1984, les organisateurs lancent le Tour de France Féminin, la première version féminine de la course, et il est remporté par une cycliste américaine, Marianne Martin. Mais l’événement a été interrompu après seulement cinq itérations en raison d’un manque de financement. Au cours des années suivantes, divers promoteurs français ont tenté d’organiser de grandes courses féminines qui reproduisaient les courses masculines, parmi lesquelles le Tour Cycliste Féminin, la Grand Boucle Féminine Internationale et le Tour de l’Aude Cycliste Féminin.

Mais même ceux-ci ont eu du mal à trouver un soutien financier et à attirer une couverture télévisée, un élément important pour les sponsors. Les critiques ont qualifié le cyclisme féminin d’ennuyeux et incapable de se débrouiller tout seul. Cependant, les fans qui ont regardé les événements en direct et les femmes qui ont concouru savaient que la course était tout aussi dramatique et excitante que le cyclisme masculin. C’est juste qu’il y avait peu d’événements, et aucun moyen pour le reste du monde de les regarder.

Un tournant s’est produit en 2013, lorsque les coureuses professionnelles Marianne Vos, qui est néerlandaise, et Emma Pooley, qui est britannique, se sont associées à l’avocate américaine Kathryn Bertine pour lancer Le Tour Entier, un mouvement pour faire pression sur le propriétaire du Tour de France, Amaury Sport. Organisation, pour créer un équivalent pour les femmes. Le groupe a fait circuler une pétition et produit un film, La moitié du chemin. En réponse, l’ASO a créé son propre événement, La Course by Le Tour de France, en 2014. Mais la course n’a duré qu’une journée, organisée dans le centre-ville de Paris, et les fans et les coureurs ont critiqué la longueur abrégée. L’ASO a donc modifié le format de la course, ajoutant un contre-la-montre individuel une année et le déplaçant vers les montagnes une autre. Pourtant, après huit éditions, il est devenu clair que l’ASO n’avait aucune intention de faire de La Course une course en plusieurs étapes s’étalant sur des semaines. Ce n’était pas un Tour de France.

Van Vleuten a remporté La Course en 2017 et 2018, et sa première victoire a eu lieu moins d’un an après que sa carrière a failli se terminer dans un terrifiant carambolage aux Jeux olympiques de Rio de Janeiro. Après avoir laissé tomber tout le monde sauf l’Américaine Mara Abbott, Van Vleuten a accéléré une descente sinueuse et a mal évalué un virage. Elle s’est envolée de sa bicyclette et a atterri face la première sur un trottoir, souffrant d’une grave commotion cérébrale et de trois fractures à la colonne vertébrale.

Le moment était charnière. Au cours de l’année qui a suivi, elle a fait d’énormes progrès, passant d’une cavalière pour les classiques vallonnées à la meilleure grimpeuse pure du peloton. “Le tournant a été la course avant l’accident – j’étais le meilleur grimpeur du monde ce jour-là, et c’était quelque chose sur quoi j’étais déterminé à m’appuyer après cet accident”, a déclaré Van Vleuten dans une interview en 2020 avec Conseils de cyclisme.

Elle était tout aussi impressionnante au Tour de France Femmes. Après avoir souffert d’une infection intestinale au début de la course – elle a été abandonnée dans la troisième étape et a perdu près d’une minute -, elle a rebondi dans les montagnes pour prendre la tête. Lors de la septième étape, elle a lancé une attaque massive en solo de 37 milles, franchissant la ligne avec plus de trois minutes d’avance sur sa plus proche rivale.

“J’étais tellement malade, et gagner ici comme ça, c’est incroyable”, a-t-elle déclaré. “Et magnifique de finir ici en solo. Incroyable.

Van Vleuten a également remporté le Giro d’Italia Femminile, le Ceratizit Challenge by La Vuelta et les championnats du monde de cyclisme sur route cette année, faisant d’elle la cycliste sur route la plus titrée de tous les sexes en 2022. Elle prévoit de prendre sa retraite après la saison 2023. La seule question est de savoir qui remplira ses puissantes chaussures.

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