La fracture du golf entre le Tour et le LIV a également rompu les amitiés

Le QBE Shootout est le voyage de copain ultime du PGA Tour; des équipes de deux joueurs triés sur le volet jouant 54 trous de golf “silly season” à Naples, en Floride, alors que le reste du pays se prépare pour l’hiver.

Lorsque le terrain a été annoncé le mois dernier, la page d’accueil du site Web du tournoi affichait un instantané idyllique ensoleillé de l’événement de l’année dernière au Tiburon Golf Club. Max Homa était au départ sous les yeux de son coéquipier, Kevin Kisner. La version moins idyllique de la même photo montrait Brian Harman debout d’un côté du tee et son coéquipier Hudson Swafford de l’autre.

Fonctionnellement, l’espace entre les coéquipiers est le sous-produit innocent du fait que Harman est gaucher. Mais étant donné l’état fracturé du jeu professionnel, l’image représente une triste métaphore.

Lors du QBE Shootout de l’année dernière, LIV Golf n’était guère plus qu’une menace théorique. En dehors du siège mondial du Tour, peu de gens auraient pu imaginer à quel point la ligue soutenue par l’Arabie saoudite deviendrait perturbatrice. Encore moins auraient pu imaginer comment la startup romprait certaines des relations les plus étroites du jeu.

La division est juste là sur cette boîte de départ Tiburon.

Harman et Swafford étaient coéquipiers à l’Université de Géorgie avant de devenir St. Simons Island, Géorgie, voisins et partenaires réguliers des tours d’entraînement sur le PGA Tour. Tout a changé début juin lorsque Swafford a été parmi les premiers à rompre avec le Tour et à rejoindre LIV Golf.

Naturellement, peu de joueurs – y compris Harman et Swafford – veulent rendre cela plus personnel qu’il ne l’est déjà, mais en termes généraux, il n’est pas difficile de lire entre les lignes fracturées.

«Il y a certainement une certaine résistance. Je pense que c’est fou comment certains gars en ont fait une chose personnelle. Je ne sais pas si c’est de la jalousie, ils n’ont pas voulu faire un acte de foi ou ils n’ont pas fait confiance [LIV Golf]. Je ne sais pas ce qu’ils pensent. J’ai essentiellement changé d’emploi. J’ai pris un travail différent quelque part dans une start-up”, a déclaré Swafford lors de la finale de LIV Golf à Doral fin octobre. “Je ne reçois pas les vendettas personnelles que j’ai rencontrées envers moi. Cela a été assez intéressant.”

Contrairement à certains des joueurs les plus francs du Tour, notamment Rory McIlroy (qui est devenu le porte-parole non officiel du circuit sur tout ce qui concerne LIV Golf), Harman a été largement discret en ce qui concerne le circuit d’échappée. Mais il a ajouté un aperçu de sa position lorsqu’on lui a demandé comment la division du jeu l’avait affecté.

“Malheureusement, oui, mes relations ont changé”, a déclaré Harman. “J’espère qu’avec le temps, ces choses pourront être réparées.”

McIlroy n’était pas aussi vague dans une récente interview avec le Sunday Independent en Irlande concernant sa relation avec Sergio Garcia, un converti de LIV et ancien coéquipier de McIlroy’s à la Ryder Cup.

Par Doug Ferguson

Rory McIlroy et Greg Norman donnent tous deux leur avis sur la grande division du golf et McIlroy parle d’un échange houleux avec Sergio Garcia.

L’amitié du duo s’est effondrée la semaine de l’US Open lorsque McIlroy a déclaré dans une interview que les joueurs qui avaient rejoint LIV Golf empruntaient la voie de la facilité. L’Irlandais du Nord a déclaré que Garcia lui avait envoyé un texto après cette interview, “me disant essentiellement de me taire à propos de LIV, bla, bla, bla, bla, bla”.

“J’étais assez offensé et je lui ai renvoyé quelques poignards et c’est tout”, a déclaré McIlroy.

Malgré cette rancœur, McIlroy, qui se compte parmi les défenseurs purs et durs du Tour, a récemment fait allusion à une éventuelle branche d’olivier, mais avec la lourde mise en garde que le seul moyen d’accéder à la table des négociations est si le PDG de LIV Golf, Greg Norman, y va.

Mais aussi strident que McIlroy ait été à propos de LIV Golf, son dégoût est resté largement concentré sur le leadership du circuit, en particulier Norman, et sa version du golf professionnel, et non sur ceux qui ont opté pour les richesses garanties. Le meilleur exemple de cela est son compatriote nord-irlandais et membre de LIV Graeme McDowell.

“Quand Rory fait ce que Rory a fait, je ne prends rien de personnel qu’il dit parce que je sais que ce n’est pas destiné à moi”, a récemment déclaré McDowell. “Lui et moi allons bien … Il semble que les joueurs les mieux classés aient un bœuf avec les joueurs les mieux classés.”

Mais tout le monde n’est pas ouvert à une détente.

“Certains d’entre eux ne comprennent pas pourquoi c’est gênant ou inconfortable – pourquoi nous sommes en colère”, a déclaré Davis Love III, qui appelle également St. Maison de Simons Island et a été en quelque sorte un mentor pour Swafford. “Ils sont payés beaucoup d’argent et ils ont avalé le Kool-Aid.”

Tous les joueurs qui sont restés fidèles au Tour ne sont pas aussi passionnés par la scission que Love et McIlroy. Certains, beaucoup même, ont adopté une perspective de vivre et de laisser vivre, en particulier lorsque des amis ont commencé à migrer vers LIV Golf. Alors que la division a permis à des mots comme “héritage” et “méritocratie” d’être transformés en armes, il y avait une croyance précoce que chaque joueur devait faire ce qu’il jugeait bon pour lui-même et sa famille. Ces arguments se sont effondrés le 2 août. 3 lorsqu’un groupe de 11 joueurs du Tour qui avaient rejoint LIV Golf et avaient été suspendus par le Tour pour avoir enfreint les règlements du circuit sur les sorties d’événements conflictuels et les droits des médias ont poursuivi le circuit.

Le procès antitrust qui a été déposé devant le tribunal de district américain du district nord de la Californie a déclenché un niveau de vitriol qui n’avait jamais existé auparavant dans le golf.

“C’était vraiment émouvant pour beaucoup de gens. Pour moi, c’était le procès. C’est à ce moment-là que c’est devenu vraiment personnel pour moi », a déclaré Harman. “Je ne peux blâmer personne pour les décisions financières qu’ils ont prises. C’est qu’il y a à faire, pas le mien, mais c’est [the antitrust lawsuit] ressenti comme une attaque contre la façon dont je subviens aux besoins de ma famille et la façon dont je le fais. Que j’ai pris très personnellement.”

Les 11 plaignants initiaux dans le procès étaient Swafford, Phil Mickelson, Talor Gooch, Bryson DeChambeau, Abraham Ancer, Carlos Ortiz, Ian Poulter, Pat Perez, Jason Kokrak, Peter Uihlein et Matt Jones.

“La seule chose avec laquelle j’ai un problème, et je dirais [Matt] Jones en face, j’ai un problème avec le fait qu’ils nous poursuivent en justice”, a déclaré Kevin Streelman, un résident de Scottsdale, en Arizona, qui compte Jones comme un ami. “Je pense qu’il fait juste ça pour ses contrôleurs saoudiens. Ils l’utilisent pour ça. C’est un peu dommage car le Tour a été très bon pour lui pendant longtemps.”


Les joueurs du PGA Tour se rencontreraient à propos de LIV Golf

Les joueurs du PGA Tour se rencontreraient à propos de LIV Golf

Les querelles juridiques se sont intensifiées lorsque trois des plaignants – Swafford, Gooch et Jones – ont déposé une requête demandant une ordonnance d’interdiction temporaire qui leur aurait permis de participer aux éliminatoires de la FedExCup. La juge Beth Labson Freeman a largement rejeté les affirmations des joueurs et ils ont été bannis des séries éliminatoires. Mais le mal était fait.

Même si la plupart des plaignants ont abandonné après que LIV Golf se soit joint au procès – y compris Mickelson et tous les joueurs d’origine sauf trois – l’animosité n’a fait que croître. Même après que Swafford se soit retiré de la procédure judiciaire, la ligne avait été franchie.

“Il y a certainement des dynamiques d’amitié qui ont changé sur le PGA Tour. C’est triste. Cela a définitivement touché la maison », a admis Swafford. “Je pense que tout finira par s’effondrer. Il y avait certainement une certaine animosité dans le processus, mais en fin de compte, ce n’est que du golf et tout le monde fait ce qu’il y a de mieux pour lui.”

Cet argument, cependant, tombe à plat pour certains. Aller au LIV Golf n’était pas nécessairement un acte impardonnable pour beaucoup, mais essayer de contourner les règlements du Tour et jouer les deux circuits par le biais de la gymnastique légale était considéré dans de nombreux cercles comme un dépassement flagrant.

“Quelques [LIV players] disent que nous allons jouer dans les Voyageurs [Championship], nous allons jouer les séries éliminatoires, tout ira bien. Eh bien, comment cela peut-il fonctionner ?” L’amour a dit. “On dirait que certains d’entre eux ont juste subi un lavage de cerveau.”

Mais les poursuites, y compris les litiges en cours au Royaume-Uni par certains joueurs de LIV essayant de contester des sanctions similaires du DP World Tour, ne sont qu’une partie du gouffre qui ne fait que s’élargir avec chaque événement LIV. Il semble que certaines amitiés puissent supporter une divergence d’opinion, mais les énormes sommes d’argent versées aux joueurs de LIV s’avèrent tout aussi corrosives que les poursuites judiciaires.

“Il y a de l’animosité, probablement aussi de la jalousie”, a déclaré Joel Dahmen. “C’est beaucoup d’argent pour lequel ils jouent. Il y a des gars là-bas qui ont fait beaucoup d’argent en huit événements et ils n’ont jamais fait beaucoup d’argent sur le Tour. Ils n’étaient pas très compétitifs parfois.”

Alors que la plupart des barbes ont été échangées entre les deux parties dans les médias, il reste une connectivité entre ceux qui sont fidèles au Tour et ceux qui se sont enfuis pour LIV dans des enclaves à travers les États-Unis. De Scottsdale au sud de la Floride, les joueurs des deux côtés partagent toujours le même champ d’entraînement, le même club-house ou le même gymnase.

“Aucun de mes amis proches n’a rien dit à mon égard ou dans les médias que j’ai trouvé offensant”, a déclaré Kevin Na, qui faisait partie de la première vague de joueurs à rejoindre LIV. “J’ai été surpris de voir à quel point certains joueurs étaient si négatifs et l’ont pris personnellement alors que tout ce que nous faisons vraiment est de jouer au golf et de faire ce qui est le mieux pour notre famille, n’est-ce pas?”

Alors que la plupart des relations restent cordiales, voire glaciales, un joueur de LIV qui ne voulait pas être identifié de peur d’aggraver encore la situation a déclaré que le passage au circuit rival s’était accompagné d’une colère surprenante qu’il n’avait pas anticipée.

C’est peut-être le litige ou la jalousie ou simplement la duplicité de tout cela, mais quoi qu’il y ait derrière les divisions sous-jacentes, il est clair que LIV Golf a forgé une division dans le golf professionnel qui va bien au-delà des différences idéologiques et coupe les amitiés de longue date.

Harman et Swafford ne seront pas jumelés pour le QBE Shootout de cette année. En tant que membre du LIV, Swafford – ainsi que les champions en titre Na et Kokrak et l’hôte du tournoi Norman – n’ont pas été invités et il semble qu’aucun des deux n’est encore “là”. Mais intégré dans le vitriol se trouve un minimum d’espoir partagé par deux joueurs qui sont autrement polarisés par le moment, Harman faisant écho au souhait de Swafford d’aller de l’avant, quoi que cela puisse ressembler.

“J’espère juste que tout finira par tomber parce que la vie est trop courte pour être en colère contre les gens, a déclaré Swafford. Et cela vaut pour les deux côtés, mais il reste encore beaucoup à faire.”

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