De coureur à coureur : Tony Stewart sur Jimmie Johnson

Tony Stewart offrira le même sentiment chaque fois qu’il sera interrogé sur Jimmie Johnson. C’est une chose qu’il a même dit à son collègue concurrent et champion de la NASCAR Cup Series quand ils parlent.

“Je lui rappelle toujours à la fin de la conversation que quand je serai grand, je veux être lui”, a déclaré Stewart.

Stewart a concouru contre Johnson de la fin de 2001, lorsque Johnson a fait ses premiers départs dans la Cup Series, jusqu’en 2016. Stewart a pris sa retraite à la fin de cette saison, et Johnson a suivi quelques années plus tard.

Entre les deux, il y a 132 victoires en course et 10 championnats. Et après s’être battus dans des centaines de courses, Stewart et Johnson se tiennent en haute estime.

“C’est juste quelqu’un à qui je pense beaucoup, et ce n’est pas seulement pour ce qu’il a fait en course, mais aussi en dehors de la voiture de course”, a déclaré Stewart. “C’est juste une personne vraiment bonne et quelqu’un pour qui j’ai beaucoup d’admiration et de respect – et quelqu’un que je ressens comme un véritable ami.”

Johnson a devancé Stewart en 2006, mais “Smoke” serait également celui qui briserait la séquence de titres des 48 cinq ans plus tard. Images de sport automobile

Au cours de sa carrière au Temple de la renommée, Stewart a remporté trois championnats. Stewart a remporté son deuxième championnat en 2005 et a été le dernier pilote pendant un certain temps à soulever le plus grand trophée du sport alors que l’année suivante, 2006, a commencé Johnson’s and the No. Le règne de domination de 48 équipes. Ironiquement, c’est Stewart, en 2011, qui a mis fin à la séquence.

Depuis que Johnson est arrivé sur les lieux, beaucoup ont essayé d’expliquer pourquoi lui et son équipe étaient si bons. La réponse la plus simple est généralement la bonne et Stewart convient que c’était tous les ingrédients : l’équipe, l’équipement, le chef d’équipe et le pilote.

“Mais ce n’était pas toujours facile pour lui et cette équipe”, a déclaré Stewart. “Le public pense qu’ils étaient une machine bien huilée et sans défaut – il y avait des failles dans l’armure mais surtout Jimmie savait comment travailler à travers les aspérités pour la polir et la rendre bonne, et arriver là où il pourrait obtenir le le plus de cette équipe de course chaque semaine.”

Johnson avait l’avantage de piloter pour une organisation de championnat et d’avoir Jeff Gordon comme mentor, mais il avait aussi le talent de s’en servir. Sur le circuit, les pilotes ont un œil attentif sur ce que leur adversaire est capable de faire avec leur voiture, alors qu’un spectateur peut ne pas le faire.

“Il n’était qu’une machine”, dit Stewart à propos du talent de Johnson. “Vous ne pouviez pas secouer le gars. Peu importait ce que vous faisiez ; il se concentrait sur ce qu’il faisait et ne se souciait pas de ce que vous faisiez autour ou derrière lui.

“Si Dale (Earnhardt) Sr. était là à l’époque des championnats, il n’aurait pas pu ébranler Jimmie Johnson. Il ne le ferait tout simplement pas. Jimmie est juste aussi solide. Il avait cette confiance en lui, il avait cette capacité, et ce n’était pas qu’il faisait quelque chose de spécial que les autres ne faisaient pas, il le faisait juste constamment, encore et encore. Chaque semaine, il pouvait le faire. Et ils avaient un package qui pouvait fonctionner, et ils ont tous mis en valeur les talents de chacun dans cette organisation et cette équipe de course.

“Si vous lui donniez les outils et une voiture qui pouvait courir devant, vous pouviez parier votre cul qu’il allait courir devant. Il n’y avait aucun doute à ce sujet. Je ne l’ai jamais vu avoir un jour de repos sur le circuit. Il était tellement concentré et vraiment une machine quand il s’agissait de monter à bord de la voiture de course et de faire son travail semaine après semaine.”

Dire que Johnson n’a jamais passé une mauvaise journée sur le circuit est un éloge.

“C’est difficile à faire”, dit Stewart.

Après être devenu pilote à temps plein en 2002, Johnson a connu une séquence de 16 années consécutives avec deux victoires ou plus. Au cours de sa course au championnat 2007, Johnson a remporté 10 victoires, dont quatre courses consécutives en séries éliminatoires.

Au cours de ses 10 premières saisons, Johnson n’a pas terminé pire que sixième au classement du championnat. Ce n’est qu’en 2019, sa 18e saison dans la série, que Johnson a raté les séries éliminatoires pour la première fois.

Le succès prolongé de Johnson était aussi excitant pour ses fans que frustrant pour ses rivaux – et leurs fans. Mais pas pour Stewart, qui n’a jamais trouvé aggravant d’essayer de battre Johnson.

“Ils étaient la référence parce qu’ils étaient si constants”, dit-il à propos de l’équipe 48. “Peu importe la voiture, le format, ils ont trouvé le meilleur moyen de gagner et c’est à quel point ils étaient solides. L’organisation, l’équipe et leur approche. Tout était aussi solide pendant son règne.”

Stewart et Johnson ne se sont jamais affrontés pour un championnat, mais ils ont eu beaucoup de batailles en piste. L’échange de peinture après la course après le Daytona 500 2005 les a conduits à être tous les deux appelés au transporteur NASCAR. Stewart a pris le meilleur sur Johnson en le contournant à l’extérieur lors d’un redémarrage avec trois tours à faire pour remporter la course d’automne 2011 à Martinsville.

L’intensité de ses duels avec Johnson a été à la fois mémorable et instructive pour Stewart, notamment à Martinsville, comme ici en 2011… Motorsport Images

D’un autre côté, Johnson attribue à Stewart le mérite de lui avoir appris à bien courir à Martinsville. C’était au début de la carrière de Johnson lorsque Stewart l’a doublé sur la courte piste de Virginie, et Johnson pouvait courir derrière Stewart et voir pourquoi il avait réussi.

Au fil des ans, les deux ont développé une amitié qui est allée au-delà de la course. Johnson a rendu hommage à Stewart lors de sa dernière saison avec des mots gentils et des histoires amusantes, Stewart lui rendant la pareille lorsque Johnson a raccroché son casque quelques années plus tard.

Et, en parlant de casques, les deux seront à jamais liés par un en particulier. En 2016, sur la scène du championnat à Miami, Johnson a remis à Stewart le casque qu’il venait de courir et a remporté son septième championnat en le portant.

“Oh mon Dieu, oui, absolument”, dit Stewart lorsqu’on lui a demandé s’il avait toujours le casque. “Je dis toujours à Jimmie, je vois ce casque qu’il lui a prêté et je lui ai toujours dit:” Ce casque n’ira jamais nulle part. S’il y a un jour où il décide qu’il veut le récupérer, je le lui remettrai personnellement.

“C’est un casque important dans l’histoire de ce sport et c’est quelque chose que je chéris. La valeur de celui-ci n’est pas à cause de ce qu’il est. C’est à cause de qui ça vient et du fait que c’était un cadeau personnel de sa part.”

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