INSIGHT: L’équipe Arrow McLaren IndyCar vise plus haut en se restructurant selon les lignes de la F1

Gavin Ward et son pilote Team Penske Josef Newgarden ont mis la touche finale à une solide saison 2021 avec leur course à la deuxième place à Long Beach. Leur résultat lors de la finale de la saison a également valu au duo une place de deuxième au championnat. Ce serait leur dernière sortie ensemble puisque l’ingénieur de course canadien a décidé de quitter Penske pour Arrow McLaren SP, où il assumerait le rôle de directeur de l’ingénierie en bord de piste.

Soumis à une longue clause de non-concurrence par son ancien employeur, Ward a officiellement commencé avec AMSP début juillet, et à partir de là, son ascension du travail sur le chronométrage de la voie des stands pour diriger le programme à la croissance la plus rapide d’IndyCar marque l’une des promotions les plus rapides. dans l’histoire récente d’IndyCar.

La décision a été prise après la sortie totalement imprévue de Taylor Kiel alors que le président de l’équipe a quitté l’équipe détenue par McLaren Racing, Sam Schmidt et Ric Peterson avec un besoin urgent de trouver un nouveau leader pour l’organisation en lice pour le titre.

AMSP a embauché Brian Barnhart, l’ancien président de l’Indy Racing League et de la série IndyCar qui dirigeait également l’ancienne équipe Harding Steinbrenner Racing IndyCar, pour occuper le poste de nouveau directeur général d’AMSP, et avec son acquisition, l’organisation propulsée par Chevy semblait avoir remplacé le poste de Kiel.

Mais c’est là que AMSP a rompu avec la tradition – du moins les traditions trouvées dans IndyCar – en plaçant Ward, avec ses vastes connaissances en ingénierie et en exploitation acquises au cours des années passées en Formule 1 avec Red Bull et plus tard avec Penske, à sa position la plus élevée. Un an et une semaine après la course de Long Beach, Ward était installé en tant que nouveau chef d’équipe d’AMSP.

Sur le papier, une personne détenant le titre de président ou de directeur général laisserait croire qu’elle était au sommet de la structure de direction d’une équipe, mais avec le poste vacant créé par Kiel et une nouvelle opportunité de repenser la façon dont AMSP fait la course, le titre quelque peu bénin de ” directeur de course” a été attaché à Ward et élevé au rang de No. 1 poste dans l’organigramme de l’AMSP.

Chargé de tous les aspects de la performance et de la direction technique de l’équipe, le changement d’infrastructure supprime les tâches hors compétition qui ne jouent pas un rôle direct dans l’amélioration des temps au tour et des courses gagnantes, et les place entre les mains de Barnhart.

La rationalisation opérationnelle laisse Ward et ceux qui relèvent directement de lui du côté des performances techniques – Max Neyron, Nick Snyder et Billy Vincent – ​​pour se concentrer sur les aspects les plus purs de la confrontation de ses voitures et de ses pilotes à leurs rivaux pendant les tâches administratives quotidiennes. sont pris en charge par le GM.

En son cœur, une équipe de course existe pour gagner des courses automobiles et dans la plupart des équipes, les gens avec des titres de directeur de course ou de directeur de la performance opèrent à plusieurs niveaux en dessous des présidents et des directeurs généraux. Dans cette expérience d’infrastructure rafraîchissante de l’équipe qui a raccourci son nom en Arrow McLaren pour 2023, tout ce qui se passe dans l’atelier et sur la piste a été considéré comme sa première priorité.

Tout en supervisant les exigences techniques sérieuses pour réussir en IndyCar, Ward est impatient d’aider à garder l’équipe sur une voie positive sur le plan émotionnel également. Joe Skibinski/Penske Entertainment

“En ce qui concerne l’origine de tout cela, le départ de Taylor n’était pas entièrement attendu de notre côté”, a déclaré Ward à RACER. « À partir de là, nous avons eu une très bonne et très productive discussion – un débat – sur la façon dont cette équipe fonctionnait et sur ce que nous pensions bien fonctionner et ce qui ne fonctionnait pas bien. Zak (Brown, PDG de McLaren Racing) s’est branché et était assez pratique et c’était très collaboratif au sein de l’ensemble du groupe. À partir de là, nous avons créé la nouvelle structure, ce qui, je pense, est plutôt excitant.

“Nous avons senti très clairement que Billy, Max, Nick et moi-même formions un groupe central qui travaillait très bien ensemble pour définir le leadership de l’équipe de course. Nous avions besoin d’un leader clair dans l’équipe pour prendre les décisions finales sur les voitures et être une figure de proue, pour ainsi dire. Et clairement en dehors de ce groupe, nous n’avions pas l’expérience approfondie de la gestion du côté commercial des choses, le côté plus opérationnel des choses, et nous amenions déjà Brian Barnhart dans le giron pour ajouter du poids à notre équipe de direction.

« C’est donc un mélange intéressant. Je pense que lorsqu’il s’agit de mettre un ingénieur au poste de directeur de course, Zak dirait probablement que nous avons un peu suivi un modèle de F1.”

La nouvelle hiérarchie axée sur l’ingénierie convient parfaitement à Ward. En tant que l’une des personnalités les plus chaleureuses et les plus engageantes du paddock IndyCar, il apporte un mélange intéressant de capacités au rôle. Comme prévu, Ward peut se promener dans les trous de lapin techniques les plus profonds, là où les ingénieurs ont tendance à être le plus à l’aise.

Mais il a également la chance d’avoir une touche commune qui permet de créer des liens interpersonnels solides au sein d’une équipe, et ce n’est pas un trait que l’on retrouve dans la plupart des esprits d’ingénieurs inconditionnels. C’est ici que la promotion d’un ingénieur de course vainqueur du championnat sans expérience en gestion d’équipe pour diriger une équipe IndyCar est moins risquée qu’il n’y paraît.

“J’ai commencé ma carrière en étant très technique, axé sur les données, et pour être honnête, au fil de ma carrière, je suis devenu beaucoup plus convaincu que les gens sont ce qui fait vraiment bouger l’aiguille”, a déclaré Ward. “Le côté humain du sport, que ce soit l’interaction avec les pilotes, ou l’interaction entre les ingénieurs et les mécaniciens, entre le côté commercial et l’ingénierie ou le côté compétition, est vraiment crucial.

“(La promotion) n’était pas nécessairement quelque chose que je recherchais à l’époque, mais quand l’opportunité s’est présentée, vous savez, j’ai regardé ma position et j’ai pensé:” Vous savez quoi, essayons ça. J’avais l’impression d’aller dans cette direction de toute façon, donc c’est un peu d’accélération. Ce n’est pas totalement différent des autres fois où j’ai été plongé dans de nouvelles situations dans ma carrière.

“À l’époque de Red Bull F1, j’étais stagiaire et je suis devenu ingénieur de contrôle au bord de la piste de l’équipe de course six mois après le début de ma carrière de pilote professionnel, complètement plongé dans les profondeurs – une situation de couler ou de nager, et je me sens comme ceci est juste une autre chose à comprendre. Peut-être que ce n’est pas (tout) l’ingénierie, c’est plus axé sur les gens, mais je vais quand même essayer de comprendre.”

Ward a connu un immense succès en F1 et avec l’équipe Penske, mais il voulait aller au-delà de l’ingénierie de course. Lorsque AMSP lui a proposé ce qu’il ne trouvait pas ailleurs, ce voyage fou a commencé qui l’a conduit à un rôle auquel on ne s’attendait pas. Son influence, d’un point de vue personnel et technique, pourrait être ce qui rapproche l’équipe de l’avant du peloton alors qu’elle cherche à battre régulièrement Penske, Chip Ganassi Racing et Andretti Autosport.

“Je suis venu ici parce que je rêve de faire partie de la construction d’une équipe de course dominante qui est bonne avec les gens, prend soin des gens, construit avec les gens et s’amuse énormément”, a-t-il déclaré. “C’est une équipe qui embrasse l’individualité, embrasse la diversité, qui voit la situation dans son ensemble. C’est pourquoi je suis venu ici. Je voulais jouer mon rôle de directeur de l’ingénierie en bord de piste, puis quand cette opportunité s’est présentée, eh bien, OK, peut-être que maintenant nous pouvons jouer cela en tant que directeur de course. C’est vraiment comme ça que je le vois.

“Ce que nous essayons de faire est assez grand. Ces 20 dernières années, l’IndyCar a été dominée par trois équipes. Nous essayons fermement de nous placer au sommet de cette pile et de les dépasser. Ce n’est pas une mince tâche. Cela va demander beaucoup de travail et cela ne se fera pas du jour au lendemain. C’est un peu un détachement des résultats. Il s’agit de se concentrer sur ce processus d’amélioration, d’embrasser la routine, de courir et d’en profiter.

Alors que Felix Rosenqvist et Pato O’Ward ont tous deux mis Arrow McLaren SP en tête l’année dernière, l’équipe doit égaliser les hauts et les bas de la performance pour passer à l’étape suivante. Images de sport automobile

La restructuration organisationnelle intervient à un moment crucial pour l’entreprise. Au cours des trois dernières saisons, Pato O’Ward a rapproché l’équipe de la course au titre avec une course à la quatrième place du championnat 2020, améliorée à la troisième place en 2021, mais une légère retraite a été enregistrée en 2022 avec une chute à la septième place. Dans les bons jours, O’Ward et son coéquipier Felix Rosenqvist ont été égaux ou meilleurs que les Penskes, Ganassis et Andrettis, mais il n’y a pas eu assez de ces jours pour dépasser les porte-drapeaux d’IndyCar.

Ward étant chargé de façonner la culture et de se concentrer avant tout sur la course et l’ingénierie, l’objectif est d’éliminer les incohérences sur la piste – les grandes variations de performances – qui ont empêché ses pilotes de remporter des titres.

C’est un autre domaine où les leçons de Ward tirées de son travail avec des mastodontes comme Red Bull et Penske peuvent insuffler à Arrow McLaren une vision différente et potentiellement plus bénéfique de l’art de la course. Mais n’oubliez pas son côté plus amical. Si tout se passe comme prévu, le sourire permanent de Ward sera partagé par le reste de ses frères.

“C’est un sport de hauts et de bas extrêmes”, a-t-il déclaré. “Mais si nous vivons et mourons par les hauts et les bas, cela devient une montagne russe émotionnelle et ce n’est pas durable. Donc pour nous, il s’agit d’essayer d’avoir ce niveau de quille, mais de vraiment apprécier ce que nous faisons. Quand nous gagnons une course, nous célébrons. Vous ne pouvez pas ignorer à quel point il est difficile de gagner dans la série.

“Mais il ne s’agit pas d’être trop inquiet des résultats ou trop négatif quand ça ne va pas dans votre sens. C’est une chose assez cool que nous pouvons faire. Je pense qu’il est important de revenir à “C’est génial, j’adore en faire partie”. Nous allons courir et travailler avec un groupe exceptionnel de personnes qui se rassemblent et se battent pour un objectif commun.”

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