Enders serre-livres Décennie de domination avec un cinquième titre

Un mois après la fin de la saison NHRA Camping World Drag Racing, Erica Enders se demande quel slogan rime avec “six”.

Alors qu’elle poursuivait son cinquième championnat NHRA Pro Stock la saison dernière, sa devise était “Drive For Five”. Après avoir remporté ce titre, son attention s’est tournée vers un sixième championnat. Mais malgré sa récente domination du cercle des vainqueurs du Pro Stock, la pilote de 39 ans se souvient de ce que cela fait de s’éloigner d’une saison sans une seule victoire.

Les sept premières années de la carrière d’Enders dans la NHRA ont été sans victoire. Alors qu’elle a fait connaître sa présence au cours de sa première année – 2005 – en devenant la première femme de l’histoire de Pro Stock à atteindre une finale, une victoire lui a échappé pendant six saisons supplémentaires.

Au cours de cette période entre 2005 et 2012, la native du Texas s’est familiarisée avec les appels à froid à des sponsors potentiels, à la recherche de l’argent nécessaire pour faire des courses de dragsters et en essayant de prouver sa valeur à la fois sur la piste et dans la salle du conseil. Mais maintenant, comme elle le dit, le vent a tourné.

Enders a essentiellement construit un empire avec son équipe Elite Motorsports au cours des 10 dernières années.

Elle a terminé sa première course réussie au championnat en 2014, son deuxième titre est venu l’année suivante, un troisième est arrivé en 2019 et le quatrième a été remporté en 2020. Enders a couronné sa décennie de domination cette année, rejoignant un club exclusif de cinq- fois champions Pro Stock. Bob Glidden, Warren Johnson, Jeg Coughlin Jr. et le concurrent actuel Greg Anderson sont les seuls autres pilotes Pro Stock à avoir remporté cinq titres.

Erica Enders est l’actuelle leader des points dans la classe Pro Stock. (Photo NHRA)

“Ce championnat se démarque, car j’ai l’impression qu’il nous distingue des autres”, a déclaré Enders.

Elle a également gagné sa place sur une deuxième liste importante. Enders est l’un des trois pilotes Pro Stock à remporter des victoires à deux chiffres en une seule saison – Anderson et Darrell Alderman sont les deux autres.

Après avoir accumulé les 10 meilleures victoires en carrière en 2022, Enders a 44 victoires à son actif.

“Je suis vraiment fier du tableau de bord que nous avons remis”, a déclaré Enders. “C’était une réalisation vraiment cool. J’ai l’impression que le ciel est la limite. Certainement, nous ne nous contenterons pas de fixer nos objectifs et de les poursuivre.”

Enders prend l’établissement d’objectifs très au sérieux. Elle a pris l’habitude de commencer chaque année avec une feuille de papier vierge et une longue discussion avec sa famille. Suivant les instructions de son père, Enders divise sa vie en sept domaines et crée des repères pour chacun.

“De toute évidence, la course est la partie la plus importante de ma vie, pour cette fois, et cette année, je voulais gagner sur les pistes sur lesquelles je n’avais pas encore gagné”, a déclaré Enders.

Elle a ouvert la saison en cochant la première case de sa liste, remportant la 900e victoire Pro Stock à l’Auto Club Raceway de Pomona, en Californie, lors des NHRA Winternationals. Sa chance s’est poursuivie dans une deuxième installation californienne lorsqu’elle a enregistré une victoire estivale à Sonoma Raceway – un sentiment de triomphe qui lui avait échappé pendant 18 saisons.

La troisième installation sur sa liste était Maple Grove Raceway à Reading, en Pennsylvanie, qui a également marqué le début du compte à rebours de six courses pour le championnat. Bien que ses courses passées à Maple Grove aient été décourageantes, Enders a finalement conquis la bande de Pennsylvanie et a successivement lancé sa campagne éliminatoire en tant que leader des points.

Bien qu’elle reste fière à l’idée des nouvelles pistes dans sa colonne des victoires, les deux meilleurs moments de sa saison ont été vécus ailleurs.

“La cerise sur le gâteau pour moi était de pouvoir gagner dans ma ville natale de Houston”, a déclaré Enders.

La série NHRA a effectué sa dernière visite au Houston Raceway Park en avril, ce qui a laissé à la Texane un goût aigre-doux alors qu’elle triomphait des larmes de son au revoir.

“C’est là que j’ai fait mes premières passes au volant d’une Jr. Dragster il y a 31 ans, donc il garde beaucoup de très bons souvenirs pour moi et c’est triste de le voir disparaître”, a ajouté Enders.

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Erica Enders travaille sur sa voiture dans les stands lors de la finale du NHRA Auto Club. (Photo NHRA)

Mais à la fin, le seul moment de cette saison qu’Enders est certaine qu’elle n’oubliera jamais implique une passe sur Kyle Koretsky de KB Racing en demi-finale au Strip au Las Vegas Motor Speedway. Alors qu’elle dévalait la piste à 206 mph et retournait la lumière de la victoire, Enders a consolidé sa place parmi les grands du sport et s’est déplacée sur le territoire des cinq fois tenantes du titre.

Comme la centrale Pro Stock vous le dira, le sentiment de devenir un champion ne change jamais.

“C’est toujours la même chose que le premier, les nerfs sont les mêmes”, a déclaré Enders. “Essayer de mettre tout cela derrière vous pour monter dans la voiture et être capable d’accueillir la pression et de prospérer en dessous, au lieu d’en avoir peur. Ce sont d’autres choses que j’ai apprises au fil des ans.”

Mais à bien des égards, Enders a changé depuis ses débuts en 2005.

D’une part, elle ne supplie plus timidement sa petite sœur d’être celle qui demande du ketchup chez McDonald’s. Deuxièmement, elle ne prête plus attention à ce qui se dit sur elle en tant que seule femme dans la compétition Pro Stock, et à ce stade, la présence féminine dans les stands a doublé avec la recrue Camrie Caruso rejoignant les rangs.

Et enfin, Enders a légitimement gagné le plein respect de ses concurrents, sponsors, fans et médias pour sa myriade de réalisations.

Cette saison sera sa 19e saison en Pro Stock et sa 10e année avec Elite Motorsports.

“J’ai l’impression que nous avons accompli pas mal de choses ensemble chez Elite Motorsports”, a déclaré Enders. “Nous avons 43 victoires et cinq championnats du monde, et Greg (Anderson) a cinq championnats du monde et 100 victoires. Je pense que cela dit ce que nous avons fait en peu de temps, pour pouvoir être mentionnés au même niveau que lui.”

Bien qu’elle n’ait peut-être pas l’intention d’atteindre la victoire No. 100, Enders a certainement l’intention de se battre pour un sixième titre et de poursuivre son héritage de course de dragsters.

Regardez l’interview complète de SPEED SPORT avec Erica Enders, couvrant son accomplissement “Drive For Five”, son histoire en Pro Stock et la seule raison pour laquelle elle s’est éloignée des courses de dragsters.

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