Panthera pousse également pour une place en F1, construira une académie asiatique et visera le lancement en 2026

Le logo de l’équipe Panthera. Crédit : Alamy

Le projet Panthera Team Asia F1 se prépare pour une autre course sur un site de F1 et cette fois, il se peut que cela se réalise.

En 2019, Panthera s’est annoncée comme une autre équipe voulant une part du gâteau F1. Dans le but de devenir l’équipe d’Asie, ils se sont mis à sauter à travers les cerceaux nécessaires pour entrer sur la grille mais, comme il l’a fait avec tous les autres horizons de la vie, COVID a saboté leurs plans.

Quatre longues années se sont écoulées depuis la conception de l’équipe et la date de lancement cible de 2022 étant passée, ils se préparent pour une autre course dans le but d’être sur la grille d’ici 2026.

“Ça a été des montagnes russes”, a déclaré en exclusivité Benjamin Durand, directeur et cofondateur de l’équipe, à PlanetF1.com. “Nous aurions pu abandonner depuis longtemps ce projet, mais nous y croyons.”

Mais qu’est-ce qui a poussé Durand et son équipe à persévérer ? Une conviction que l’Asie est le prochain grand marché à conquérir pour la F1.

Depuis l’acquisition du sport par Liberty Media en 2017, tous les yeux sont tournés vers les États-Unis avec une poussée soutenue pour faire de la F1 une partie de la vie américaine. Trois courses aux États-Unis, un coureur américain et potentiellement une équipe entièrement américaine indiquent tous des progrès, mais c’est à l’autre bout du monde que Durand a le sentiment que l’attention a fait défaut.

“Nous pensons toujours que le marché asiatique et le marché chinois sont les prochains marchés à développer”, a-t-il déclaré.

“Ils regardent tous vers l’ouest, personne ne regarde vers l’est”, a-t-il dit. “Maintenant, la Formule 1 se concentre beaucoup sur les États-Unis, ce qui est normal car ils sont en croissance, mais une fois que ce marché est là, l’Asie et l’Afrique sont le prochain grand marché pour la F1, surtout maintenant que Zhou [Guanyu] est dans le championnat.”

Mais alors que l’intérêt a toujours été là, Panthera a connu une série frustrante de malchance et de mauvais timing.

“Le problème particulier que vous rencontrez lorsque vous souhaitez créer une équipe de Formule 1 est d’aligner toutes les planètes”, a poursuivi Durand.

“Alors quand on a eu l’argent, la FIA et la F1 n’étaient pas prêtes car à l’époque ils renégociaient l’accord Concorde. Ils n’étaient donc pas prêts à accueillir de nouvelles équipes tant qu’ils n’avaient pas signé les équipes existantes.

“Ensuite, nous avons également discuté avec Renault pour être partenaires sur le plan technique. Ils ont subi de nombreux changements de direction au cours des cinq dernières années et cela a eu un impact direct sur notre projet.

“Les choses étaient de retour pour la possibilité pour nous d’entrer, puis la pandémie est arrivée et nous avons perdu des financements. Nous avons donc dû retravailler sur le plan financier. C’est une montagne russe continue.

Mais une nouvelle vie a été insufflée à leur candidature avec l’annonce par la FIA d’une manifestation d’intérêt, une nouvelle voie qui facilitera soi-disant la vie de tout nouveau participant potentiel à leur candidature.

Le processus en est à ses balbutiements avec des détails non encore confirmés mais ayant travaillé avec l’instance dirigeante du sport depuis le premier jour de leur projet, Durand est convaincu qu’il a une bonne idée de ce à quoi s’attendre.

“Il était inutile pour nous d’aller de l’avant tant que nous n’aurions pas sécurisé tous les autres aspects du projet. Il y a beaucoup de gens qui parlent en ce moment et qui disent “Oh, nous voulons venir en tant qu’équipe monégasque” et “nous voulons venir en F1”. Nous voulons faire cette chose sérieusement.

“Nous savons quel a été le processus pour Haas et lors de la discussion que nous avons eue avec la FIA et l’équipe juridique, ils nous ont dit qu’ils reproduiraient plus ou moins ce qui était le processus auparavant.

“Nous avons besoin d’une confirmation, c’est ce que nous attendons en ce moment. On nous a dit que d’ici la fin du mois, ils publieront exactement ce qu’ils attendent des équipes.

“Mais je ne pense pas que nous soyons loin de la vérité dans ce que nous avons déjà. Les choses de base qu’ils nous ont dit à l’époque sont la sécurité financière de l’équipe, le savoir-faire technique et managérial et ensuite ce que nous pouvons apporter à la F1 pour faire grandir le Championnat. Ce sont les principaux facteurs pour lesquels nous devons cocher les cases.”

Il y a aussi la somme non négligeable de 200 millions de dollars juste comme frais d’inscription, mais Durand a déclaré qu’ils avaient des partenaires qui peuvent les aider indépendamment de ce que la FIA et la F1 leur demandent.

Panthera prête à reprendre ses activités une fois qu’elle aura reçu le feu vert de la FIA et de la F1

Panthera, comme d’autres participants, se retrouve dans les limbes, attendant l’approbation des dirigeants du sport avant d’aller de l’avant à toute vapeur avec l’opération mais contrairement à d’autres, ils s’étaient déjà préparés pour une entrée.

“Covid a arrêté les choses pour nous”, a déclaré Durand. “Nous avons commencé à développer la voiture côté aérodynamique, nous avons travaillé sur la nouvelle réglementation à l’époque, nous avons fait quelques développements CFD, nous avons quelques IP concernant la voiture mais nous l’avons arrêté.

“Nous sommes prêts à reprendre. Nous avons plusieurs personnes prêtes à monter à bord qui ne sont pas, pour la plupart, encore engagées en Formule 1, donc elles n’ont pas le congé du jardin, etc.

“Nous travaillons avec une société de recrutement de haut niveau à Londres, spécialisée dans la Formule 1 et le sport automobile. Nous sommes donc convaincus que nous pourrons redémarrer le service RH et le service technique à temps.”

L’équipe d’Asie avec une base asiatique, une académie asiatique et un pilote asiatique

Il est clair en parlant à Durand que l’objectif n’est pas simplement de construire une équipe de F1 et d’apposer ensuite un badge asiatique sur le devant. Il est construit dans le but d’être une véritable équipe asiatique et bien que l’emplacement exact de leur usine sur le continent n’ait pas encore été décidé, il est clair qu’ils n’ont aucun intérêt à s’installer ailleurs.

Ce ne sont pas seulement les bâtiments qu’ils veulent faire maison, c’est aussi le personnel.

Avec une population de plus de 4,5 milliards d’habitants, il y a eu un manque relatif de pilotes asiatiques dans l’histoire de la F1, Yuki Tsunoda et Zhou Guanyu étant les seuls représentants en 2023. Durand veut changer cela et est prêt à encaisser le coup sportif si cela signifie une académie peut grandir.

“L’autre chose que nous avons de différent des équipes existantes qui sont en F1 en ce moment, c’est que nous ne serons pas basés en Europe. Une grande partie de notre projet est cette notion que nous amènerons la F1 dans un endroit en Asie où la F1 n’est pas si présente.

“Évidemment, le projet étant un projet asiatique, il y a un intérêt pour un pilote asiatique. En ce moment, vous avez Zhou qui a un contrat avec Alfa Romeo et ensuite nous verrons ce qui se passera avec Audi. Mais c’est trop tôt. Nous avons des contacts avec certains pilotes et il y aura de nouveaux pilotes qui arriveront d’ici 2026.

“Mais on veut aussi développer des talents locaux pour les amener en Formule 1. Il y a une académie qui va mettre du temps à se développer et on ne va pas construire l’équipe dessus au début mais c’est aussi l’objectif à moyen et long terme.” .

“Avoir des recrutements locaux et des talents locaux pour travailler et développer la voiture. Le moyen le plus simple est de constituer l’équipe en Angleterre et de recruter en Angleterre où vous avez tout le talent. Nous ne le faisons pas de manière facile.”

Panthera a un “pré-accord” avec le fournisseur d’unités de puissance avant l’entrée proposée en 2026

Avec le plan en grande partie en place, Durand a déclaré qu’il faudrait “quelques semaines” pour remettre les choses en marche, mais avec l’espoir qu’ils n’auront pas de réponse sur leur offre avant mai au plus tôt, ils pensent que 2026 est le plus logique point d’accès.

“Dans quelques semaines, nous pourrons remettre en place le département aéro que nous avions. Ils sont sur le point de départ, prêts à partir. Notre recrutement du personnel prendra évidemment plus de temps, notamment pour les spécialistes, pour le pit crew et les gens de piste. C’est pourquoi c’est peut-être un peu plus délicat, mais il y a des gens disponibles.

“Ce qui est triste avec le plafond budgétaire, c’est que beaucoup de gens ont été licenciés. Il y a donc beaucoup de monde disponible. Cela nous donne aussi le temps de former les gens.

“Nous ne prévoyons pas de construire, par exemple, une soufflerie tout de suite. Il s’agit d’un investissement énorme qui n’est honnêtement pas si nécessaire en ce moment, car vous utilisez la soufflerie la moitié du temps maintenant, vous pouvez donc conclure un accord avec une équipe existante pour partager la soufflerie ou il existe des souffleries disponibles en Europe qui peuvent être utilisé.

“Mais tout dépend du moment où vous obtenez l’entrée, car il est évident qu’aucun investisseur n’investira beaucoup d’argent tant que nous n’aurons pas l’entrée. Mais j’imagine que le processus prendra plusieurs mois, et je ne vois pas de décision prise au mieux avant mai. Je pense qu’il est raisonnable de penser qu’il faudra quatre à cinq mois pour s’assurer que vous avez la ou les bonnes équipes.

“Donc, si vous commencez en mai, ça va être très serré pour être prêt pour 2025. Il vaut mieux partir pour 2026. La bonne chose avec la réglementation actuelle, c’est que vous pouvez acheter 70 % de la voiture d’un autre constructeur.”

L’une des plus grandes pierres d’achoppement à toute entrée en F1 est l’unité de puissance et Durand a confirmé qu’ils avaient un pré-accord avec l’un des fournisseurs existants (Renault, Ferrari, Mercedes et Red Bull) mais rien n’était gravé dans le marbre et cela pourrait changer par 2026.

“Nous avons eu une discussion avec pratiquement tout le monde dans le paddock en ce moment”, a-t-il déclaré. “Nous avons sur le papier un pré-accord avec l’un des constructeurs.

“Cela dit, nous sommes également très prudents sur l’unité de puissance car nous pensons qu’il y aura six constructeurs en 2026.

“Nous ne sommes enfermés avec personne pour le moment. Nous avons un pré-accord avec l’un d’eux mais ce n’est qu’une lettre d’intention.

“Nous discutons également avec certains constructeurs en Asie qui pourraient venir sur les moteurs de Formule 1 à un moment donné, mais je ne pense pas qu’ils s’associeront avec nous au début et ils ne seront certainement pas prêts à faire un moteur pour 2026.”

“C’est ridicule de dire que nous voulons gagner le championnat mais nous ne voulons pas avoir cinq secondes de retard.”

Et si l’offre est acceptée et que l’équipe atterrit sur la grille, que se passera-t-il alors ? Durand admet qu’il serait “ridicule” de viser les Championnats du monde à court terme mais ils ne veulent pas être aussi courus.

“Ce serait ridicule de ma part de dire ‘d’accord, nous voulons venir gagner le championnat et être champion dans cinq ans, nous allons être champion.’

« Non, ce n’est pas réaliste. Le but est d’apprendre au début. Comme je l’ai dit, nous avons ce site de l’académie qui est très important pour nous. Donc, ce sera un handicap pour nous au début,

“Je pense que les objectifs pour les premières saisons sont d’être présents, de grandir, de marquer des points quand on le peut et de ne pas avoir cinq secondes de retard. On ne s’attend pas à avoir cinq secondes d’avance, on s’attend à être là avec les autres dans la seconde moitié de la grille. C’est le but.

“Ensuite, après les cinq premières années, 10 ans, etc., nous devrons voir où nous en sommes. Quels sont les prochains objectifs ? L’objectif est de grandir, il ne s’agit pas seulement d’être candidat.

“De plus, nous pensons que nous avons de bonnes opportunités à l’avenir pour amener un autre constructeur asiatique au championnat. Ce serait aussi l’objectif d’essayer de faire monter le jeu.

“Si nous voulons un jour être compétitifs, au point de pouvoir concourir pour les podiums, nous devons avoir un constructeur derrière nous car c’est très difficile pour une équipe privée de faire cela, même avec le plafond budgétaire.

« Mais encore une fois, c’est un objectif à long terme. Nous sommes très réalistes. La première chose est d’exister. Commencez et ne soyez pas ridicule et voyez ensuite où nous en sommes.

“Nous le faisons étape par étape, cela ne sert à rien de commencer à courir après des rêves de podiums, de titres et de choses comme ça. Il faut apprendre à marcher avant d’apprendre à courir.”

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