Le pilote de F1 négligé de Red Bull a perdu la référence dont il avait besoin

Il est révélateur qu’après que Max Verstappen et Sergio Perez aient eu leur moment de confrontation dans les phases finales de la saison 2022, il a été à l’extérieur de réembaucher Daniel Ricciardo qui a été évoqué comme une solution potentielle – même si Red Bull a bien sûr a vigoureusement nié avoir pensé ou penserait à écarter Perez.

Dans tous les cas, si une telle situation se produisait pratiquement n’importe quelle autre année depuis que Red Bull a établi une présence en F1 à deux volets, vous vous attendriez à ce qu’un pilote de son équipe junior Toro Rosso / AlphaTauri soit au centre de toutes les rumeurs.

Mais à la fin de 2022, Pierre Gasly était déjà sur le point de partir et personne de Red Bull n’avait l’air du tout désireux de se reconnecter à l’équipe senior à tout moment après son départ initial à la mi-2019, et Yuki Tsunoda ne s’était tout simplement pas affirmé relativement. à Gasly.

Mais tant que Tsunoda reste un pilote de F1 sous contrat avec Red Bull et n’a pas été publiquement exclu en tant qu’option d’équipe senior, nous devons le considérer comme tel, au moins à titre purement théorique. Et on a l’impression qu’en laissant Gasly piloter le poulailler, Red Bull a peut-être indirectement nui à ses chances de savoir exactement ce qu’il a chez son protégé japonais de 22 ans.

Revenons un peu en arrière. Après avoir terminé une troisième place lors de sa seule saison de F2 en 2020, au cours de laquelle il a égalé le champion de deuxième année Mick Schumacher pour les points à partir de la quatrième manche et était presque certainement le pilote le plus impressionnant de la grille de la série nourricière, Tsunoda a été détruit par Gasly dans sa recrue. saison de F1.

Mais il a clairement corrigé le cap l’année dernière, faisant passer son déficit moyen normalisé en sessions représentatives de plus d’une demi-seconde (brutal) à environ un dixième (respectable).

Bien qu’il ait marqué un peu plus d’un tiers de son total de points de 2021, l’AlphaTauri AT03 n’était évidemment pas très bon et les améliorations de Tsunoda à la fois en termes de rythme et en termes de taux d’erreur plus faible semblaient assez évidentes. Il y avait aussi une tendance positive en cours de saison par rapport à son coéquipier – en prenant les notes des pilotes du week-end de mon collègue Edd Straw, Tsunoda a obtenu en moyenne un score de 4,6 contre 6,4 pour Gasly sur les 11 premières courses, et un 5,7 contre 6,0 pour Gasly sur les 11 autres.

Intuitivement, cela a du sens. Tsunoda était une perspective évidemment brute en F1, avec seulement deux saisons de courses monoplaces européennes à son actif (et deux saisons japonaises de F4 avant cela). Il y a eu des questions sur son approche de travail pendant son séjour en F1, mais le talent n’a jamais été considéré comme une grande limitation.

Et bien que souligner le manque de cohérence d’un pilote soit un refrain si courant pour décrire la sous-performance globale qu’il est presque complètement dénué de sens, il devrait y avoir une laisse plus longue pour Tsunoda que la plupart en termes d’utilisation de cela comme une excuse valable en raison de sa jeunesse et relativement expérience pré-F1 limitée.

La saison dernière a certainement donné l’impression qu’il canalise son talent plus souvent et plus efficacement. Mais il y a bien sûr un éléphant dans la pièce.

Gasly a-t-il été vérifié dans la seconde moitié de 2022? A-t-il eu la tête complètement tournée par la soudaine vacance qui s’est fait jour chez Alpine ? Est-ce que cela, combiné à la frustration des défauts de l’AT03, signifiait qu’il lui donnait moins que tout ?

Seuls Gasly et AlphaTauri auront une véritable idée des réponses à celles-ci, et peut-être même pas à elles. Après tout, il est difficile d’imaginer un pilote aussi bon et accompli que Gasly en train d’abattre activement des outils – mais ce qui n’est pas difficile à imaginer, c’est qu’il y a un impact subconscient des circonstances qui ont fait pencher la balance davantage vers Tsunoda.

Motor Racing Formula One Testing Day One Sakhir, Bahreïn

Mais dans des circonstances normales, Gasly est la définition d’une quantité connue pour Red Bull. Et s’il restait dans le cadre de la famille pour 2023 – si le concert d’Alpine ne s’était jamais matérialisé, grâce à l’équipe d’Enstone sécurisant simplement Fernando Alonso ou Oscar Piastri au lieu de ce qui s’était réellement passé – cela n’aurait pas simplement supprimé les questions sur la représentativité de Gasly’s forme fin 2022 mais a également fourni une saison supplémentaire pour évaluer la tendance de progression de Tsunoda contre le Français.

Désormais, Tsunoda sera plutôt mesuré à Nyck de Vries. De Vries n’est pas un joker total – mais la somme totale des connaissances de la session de compétition F1 à son sujet est cet excellent premier week-end à Monza. Et vous savez qui d’autre a passé un excellent premier week-end en F1 ? Yuki Tsunoda.

Si De Vries gère Tsunoda en 2023, ce sera un apprentissage utile – Red Bull saura avec certitude que Tsunoda n’est pas un pilote sur lequel placer de grands espoirs à l’avenir. Mais que se passe-t-il si Tsunoda bat de justesse De Vries, ou même largement son nouveau coéquipier ? Cela dirait-il quelque chose sur son aptitude à des choses plus grandes et meilleures qu’AlphaTauri?

Peut-être que Red Bull a déjà écarté cette adéquation – c’est probablement la perception populaire, et cela n’a pas été aidé par le moment où il a été publiquement réprimandé par Christian Horner pour ce qui semblait être un cas assez anodin et mineur d’interférence avec les pilotes de l’équipe de tête en qualifications. au Mexique en 2021.

Vous ne parlez probablement pas aussi durement si vous voyez vraiment le jeune comme une future option potentielle – bien que, en même temps, il convient de noter qu’à travers diverses interviews en 2022, le conseiller en sport automobile de Red Bull, Helmut Marko, a continué à souligner le brut de Tsunoda potentiel. Marko n’est pas le genre de personne à payer du bout des lèvres.

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En ce qui concerne le développement des talents de Red Bull au sein de la F1, le patron de l’équipe AlphaTauri, Franz Tost, a longtemps souligné qu’il pensait qu’une recrue avait besoin de trois ans avec son équipe avant d’être prête pour Red Bull. Ce n’est clairement pas une croyance en la structure dans son ensemble – Max Verstappen a franchi le pas après un peu plus d’une saison, en remplacement de Daniil Kvyat, lui-même diplômé après une campagne contre une référence expérimentée en Jean-Eric Vergne.

Bien que toute discussion sur une promotion Red Bull à court terme pour Tsunoda soit incroyablement fantaisiste, pas seulement parce que Sergio Perez a un contrat jusqu’en 2024, Gasly aurait pu être une référence de type Vergne pour les Japonais.

Cela aurait-il valu la peine de garder Gasly juste pour cette raison ? Probablement pas. Certainement pas contre son gré, avec son cœur rivé sur Alpine. Mais dans des circonstances différentes, cela aurait été un bonus majeur.

En l’état, Tsunoda reste un point d’interrogation. S’il ne peut pas s’occuper des affaires en 2023 contre De Vries, il n’y a aucune raison réelle pour Red Bull de persévérer dans le projet, quel que soit son potentiel. C’est une philosophie de couler ou de nager là-bas quand il s’agit de pilotes, et Tsunoda aura définitivement coulé, avec son compatriote Ayumu Iwasa – maintenant lui-même une Formule 2 très brute aux couleurs de Red Bull – sûrement une meilleure utilisation de ce siège AlphaTauri.

Mais si la progression de Tsunoda se poursuit, ne devrait-il pas être considéré, à seulement 22 ans au moment de la rédaction de cet article, comme une option viable pour le rôle de mitrailleur arrière de Verstappen ? Dans ce cas, cela vaudrait-il la peine que Red Bull commence à le préparer correctement en tant que successeur potentiel de Perez?

Vous pensez peut-être que ces questions ont des réponses claires. Je ne pense pas. Et je pense que le meilleur test décisif, celui qui aura à coup sûr rendu ces réponses claires, conviendra plutôt à Alpine cette année.

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