Kyle Larson, Rick Hendrick et la route vers les 500 miles d’Indianapolis

La mission de la classe de sixième à Bakersfield, en Californie, était d’écrire sur les objectifs de carrière.

Même alors, Kevin Harvick se démarquait.

Fils d’un pompier, Harvick n’avait pas prévu de conduire des camions hurlant de sirène pour se rendre aux urgences. Au lieu de cela, il a expliqué en détail comment il piloterait des voitures qui hurlent et atteindrait la série NASCAR Winston Cup à l’âge de 30 ans.

Harvick l’a fait quand il avait 25 ans.

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Alors que son chemin semblait simple, il a été tout sauf pour le futur NASCAR Hall of Famer, qui a annoncé jeudi que cette saison – sa 23e en Coupe – sera sa dernière année.

Le joueur de 47 ans a passé près de la moitié de sa vie à courir dans la première série de NASCAR, à remporter un championnat et à bâtir un héritage, mais rien ne se compare à sa première saison de Coupe.

Prévu pour participer à certaines courses de la Coupe en 2001 tout en exécutant un calendrier complet de la série Busch pour le propriétaire de la voiture Richard Childress, ces plans ont changé lorsque Dale Earnhardt est décédé dans un accident au dernier tour du Daytona 500.

Childress a demandé à Harvick de conduire pour l’équipe d’Earnhardt.

“Ce sera sans aucun doute la chose la plus difficile qui se soit jamais produite dans ma vie”, a déclaré Harvick avant ses débuts en Coupe au North Carolina Speedway, la semaine après la chute d’Earnhardt.

Cette course a eu lieu au milieu de ce qui devait être l’un des moments les plus heureux de la vie de Harvick.

Harvick et sa femme DeLana devaient se marier à Las Vegas deux jours après la course retardée par la pluie. Ils ont pensé à le reporter, mais Childress leur a dit de ne pas le faire. Il leur a dit que si jamais il y avait un temps pour le bonheur, c’était alors.

Onze jours plus tard, Harvick, dans une blanche No. 29, a devancé la voiture aux couleurs vives de Jeff Gordon de six millièmes de seconde pour s’imposer à Atlanta dans ce qui reste le cinquième résultat le plus serré depuis le début de la notation électronique en 1993.

Harvick est apparu sur le chemin de la célébrité immédiate, mais son chemin a dévié. Alors que beaucoup voulaient qu’il soit un clone d’Earnhardt, Harvick cherchait sa propre identité. Un conflit s’ensuivit.

La fougue de Harvick a conduit à des affrontements avec les chauffeurs. Une altercation avec Chad Little dans le garage de Darlington après une course de la série Busch en 2001 a entraîné une amende de 10 000 $ et une probation.

Après avoir été détruit par Greg Biffle lors d’une course Busch à Bristol en 2002, Harvick a sauté sur le coffre de la voiture de Biffle après la course, puis s’est précipité sur Biffle.

Deux courses plus tard, NASCAR a garé Harvick pour la course de la Martinsville Cup un jour après avoir détruit Coy Gibbs dans la course de camions en représailles à un incident antérieur. Ordonné de se présenter au transporteur NASCAR après l’incident sur la voie, Harvick a arrêté son camion à deux pieds de l’arrière du transporteur et y a laissé son camion.

En 2003 à Richmond, un contact de Ricky Rudd a envoyé Harvick dans le mur. Après la course, Harvick a garé sa voiture accidentée à côté de celle de Rudd sur la route des stands. Harvick a crié à Rudd avant de traverser le capot de la voiture de Rudd. Lorsqu’on lui a demandé ce que lui avait dit Harvick, Rudd a répondu qu’il n’avait pas entendu parce que “(Harvick) a cette petite bouche jappée.”

Harvick a été au centre d’autres citations mémorables. Après que le moment opportun d’un avertissement ait aidé Jimmie Johnson à gagner à l’Auto Club Speedway en 2010, Harvick a déclaré à propos de l’équipe de Johnson: “Ils ont un fer à cheval en or coincé dans le cul.”

Plus tard cette saison-là, Joey Logano, bouleversé après qu’un contact de Harvick l’ait fait tourner tard dans une course à Pocono, a déclaré aux journalistes : “Ce n’est probablement pas sa faute. Sa femme porte le costume de pompier dans la famille.”

D’autres fois, Harvick a brillé. Il a souvent fait les choses différemment. Il a signé pour piloter pour Stewart-Haas Racing un an avant la fin de son contrat avec Richard Childress Racing après la saison 2013. Malgré les prédictions selon lesquelles Harvick échouerait dans une saison boiteuse, il a remporté quatre courses et a terminé troisième aux points, égalant pour son meilleur résultat de points à ce point.

Il a remporté le titre de la Coupe la saison suivante au SHR. Associés au chef d’équipe Rodney Childers, ils ont formé une équipe qui s’est bonifiée avec l’âge. Vingt-neuf des 60 victoires de Harvick en Coupe sont survenues après ses 40 ans – une époque où la carrière des pilotes ralentit souvent au lieu de s’accélérer.

Il a toujours le feu, comme en témoigne sa confrontation sur la route des stands avec Chase Elliott à Bristol lors des séries éliminatoires de 2021. Elliott était contrarié par Harvick pour un contact qui a coupé le pneu d’Elliott tard. Harvick était contrarié par le fait qu’Elliott l’ait gêné dans les derniers tours, ce qui lui a coûté la victoire. La querelle s’est poursuivie pendant quelques semaines, ce qui a conduit Harvick à frapper Elliott au Charlotte Roval.

Harvick a également montré des signes de croissance. Il est devenu plus concentré sur la direction du sport. Il a servi de mentor pour les jeunes conducteurs. Alors que l’angoisse des conducteurs grandissait à propos des blessures l’année dernière, Harvick a parlé de problèmes de sécurité l’automne dernier.

Maintenant, il prépare sa dernière saison en tant que pilote. C’est loin de l’époque où il travaillait avec son père sous une voiture de course à l’âge de 3 ans et aidait à la “réparer”. Cela signifiait coller des bougies d’allumage dans les crevasses uniquement pour voir ces bougies d’allumage rebondir sous la voiture une fois qu’elle était sur la bonne voie.

Encore une fois, Harvick n’avait pas besoin de ces bougies. Il fournit l’étincelle.

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