Helton à propos de Johnson : “Je ne pense pas que nous reconnaissions complètement son talent”

Il s’agit de la septième et dernière d’une série d’histoires reflétant le succès de Jimmie Johnson en NASCAR par ceux qui étaient sur le terrain à l’époque où il dominait Hendrick Motorsports. Johnson est revenu dans l’industrie en tant que partie prenante du Legacy Motor Club et organisera certaines courses en 2023.

La première partie de la carrière NASCAR de Jimmie Johnson n’a pas offert beaucoup d’indices de ce qui allait arriver. Johnson était un talent non prouvé lorsque Rick Hendrick et Jeff Gordon l’ont signé, et pendant très longtemps, la seule chose pour laquelle Johnson était connu était de planter sa voiture Xfinity Series à Watkins Glen et, après être sorti du cockpit, debout sur le toit avec ses bras levés.

“Ensuite, il arrive avec Rick et Chad Knaus et tout d’un coup, cette voiture 48 entre dans le garage, et il ne lui faut pas longtemps pour être un joueur parmi d’autres organisations et pilotes très talentueux”, a déclaré le vice-président de NASCAR, Mike. Helton dit à RACER. “Alors tu penses, hmm.”

Helton est continuellement étonné par ceux qui peuvent reconnaître le talent de quelqu’un alors qu’il ne s’est pas pleinement révélé. Gordon et d’autres ont vu le talent de Johnson alors qu’il gravissait les échelons, le plaçant dans le numéro 1. 48 Chevrolet et jumelé avec lui avec Knaus, qui n’avait pas fait ses preuves même si Knaus avait une année d’expérience en Cup Series à son actif en tant que chef d’équipe.

“Ensuite, toute l’industrie peut voir Jimmie, et la chimie entre lui et Chad était évidente dès le début”, explique Helton. “Ensuite, il commence à gagner – à remporter des championnats, à remporter plusieurs championnats, à remporter trois championnats consécutifs, et après avoir obtenu son sixième, je ne sais pas si quelqu’un pensait vraiment qu’il pourrait obtenir le septième, mais il l’a fait. Je pense que c’est à peu près tout ce qu’il a fallu, car il y avait tellement de courses individuelles qu’il était en quelque sorte en panne au début, mais lui en tant que pilote, l’équipe au stand, Chad Knaus, le chef de la voiture, ils ont trouvé comment rester dans le jeu, et le plus souvent, est sorti gagnant.

“C’est le cœur et l’âme de ce que nous faisons. Nous organisons des courses de longue distance presque tous les week-ends. Cinq ou quatre cents miles ou 500 tours. Dans le monde du sport automobile, le nôtre est beaucoup de kilométrage en un seul événement, et Jimmie était un pilote stratégique qui s’intégrait bien dans une organisation stratégique. Je ne sais pas combien de temps il faudra à la famille NASCAR, à la base de fans et à l’industrie pour apprécier totalement sa capacité, même après toutes les victoires et les championnats. Je ne pense tout simplement pas que nous le reconnaissions complètement pour le talent qu’il est; cela peut prendre un certain temps.”

Johnson a passé sa carrière sous l’œil vigilant de Helton, qui a été président de NASCAR de 2000 à 2014. Cependant, Helton n’est pas allé loin et est toujours visible dans le garage dans son rôle actuel.

Helton considérait Johnson comme un gars sous le radar même en remportant 83 courses et sept championnats. L’équipement mis à part, Johnson pouvait organiser un spectacle sur le circuit, et Helton était tout aussi émerveillé que tout le monde.

“Il l’a fait à une époque où il y avait beaucoup d’autres talents, donc ce n’était pas comme si c’était une fenêtre d’opportunité rien que pour lui”, a déclaré Helton. “Il est sorti (et a réussi) tout comme Jeff Gordon l’a fait à son époque et Dale [Earnhardt] Sr. a fait à son époque ou Tony Stewart. Je pense qu’une partie de son talent et de sa capacité était de lire ce qui se passait d’autre sur le circuit et dans quelle partie de la course ils se trouvaient.

“C’était un peu à la David Pearson et à la Bill Elliott. D’où venait-il à la fin de la course ? Où a-t-il été toute la journée ? C’est la stratégie d’un gars comme Jimmie qui, lorsqu’il devait prendre le volant et accomplir ce qu’il devait accomplir… il avait ce deuxième et ce troisième souffle en lui dont il pouvait tirer.”

Johnson affronte Tony Stewart à Phoenix en 2014. Helton souligne le fait que Johnson a pu dominer à une époque où le peloton regorgeait de talent. Russell LaBounty/Images de sport automobile

Il a fallu 10 courses à l’équipe de Johnson avant de s’engager dans la voie de la victoire pour la première fois en 2002 et d’être en lice pour le championnat à la fin de la saison. Johnson n’a pas remporté les honneurs de la recrue de l’année – qui sont allés à Ryan Newman – mais la fondation a été rapidement construite pour un succès durable.

En plus de sept championnats, Johnson a eu 16 saisons consécutives de multiples victoires. Les trois dernières années de sa carrière ont finalement connu un ralentissement lorsqu’il est resté sans victoire et a raté les séries éliminatoires pour la première fois en 2019 – sa 18e saison complète.

Au cours de ses 10 premières saisons, Johnson n’a pas terminé pire que sixième aux points; une séquence qui comprend cinq championnats consécutifs. Peu importe les voitures, les règles, le format des séries éliminatoires ou le calendrier, Johnson et son équipe ne pouvaient pas être ralentis.

Helton rit quand on lui rappelle que certains ont accusé NASCAR d’avoir apporté des changements pour essayer d’arrêter le règne de terreur de Johnson.

“Cela parle de l’organisation Hendrick et de la capacité de Chad Knaus à faire ce qu’il fait, mais cela parle certainement fort du talent de Jimmie Johnson parce que nous n’avons jamais fait les changements pour affecter les changements”, a déclaré Helton. “(C’était) pour améliorer le sport ou pour réparer des choses qui n’avaient pas besoin de faire partie du sport. Mais les athlètes les plus talentueux peuvent s’adapter à tout ce qui leur est lancé. Et vous pensez aux changements que NASCAR pourrait apporter d’une année à l’autre ou peut-être sur deux ans, pensez à tous les changements auxquels un pilote doit réagir et réfléchir pendant la course elle-même. Vous pensez à tous les différents moments de ces courses où un pilote doit s’adapter, le lire, trouver sa place à ce moment-là et s’ajuster correctement.

“Jimmie a fait des erreurs tout au long de la ligne, mais il en a été de même pour tous les autres septuples champions que nous avons eus, et tous les autres bons pilotes vont faire des erreurs. Vous allez avoir des épaves, déchirer des trucs, heurter des gens. Vous allez faire des choses que vous aimeriez revenir en arrière et refaire. Mais le plus souvent, Jimmie était capable de lire le moment et de s’y adapter, et cela s’appliquait à chaque course qu’il courait, et à chaque fois, nous pouvions apporter des changements à tous les niveaux dans le garage.”

Helton a déclaré que regarder la dynastie Johnson se dérouler est un bon sport.

“Parce qu’une franchise ou une dynastie ou un athlète emblématique n’en est pas un, OK, peut-être qu’il va passer une bonne journée, peut-être qu’il ne l’est pas”, a déclaré Helton. “Ces équipes ou ces individus, chaque jour, on s’attend à ce qu’ils deviennent un joueur remarquable ou, dans notre cas, un pilote. Ce que Jimmie a fait très rapidement – et je dis très rapidement pendant les quatre ou cinq premières années de sa carrière – a été d’être identifié le matin de la course comme un concurrent pour ce jour-là de manière cohérente. Puis il l’a soutenu avec des victoires et des championnats.”

Les fans prendraient le train en marche en cours de route, espérant voir Johnson continuer à gagner. D’autres se sont lassés de voir son succès.

Helton (photographié avec Johnson en 2008) se moque des suggestions selon lesquelles NASCAR a changé les règles pour tenter de briser la domination du n ° 48, et insiste sur le fait que Johnson et l’équipe étaient tout simplement meilleurs pour s’adapter au changement que leurs rivaux. Images de sport automobile

“Mais c’est la nature du sport, et c’est la nature de notre sport”, déclare Helton.

Helton a vu Johnson grandir en NASCAR. Johnson est entré dans la Cup Series à l’âge de 26 ans qui est devenu un champion, s’est marié et a eu des enfants. “Individu remarquable” loin de l’hippodrome, selon Helton, Johnson met alors un casque et devient un incroyable pilote de course automobile.

“L’ensemble de ce package est spécial et unique”, déclare Helton.

En plus de son succès, Johnson est félicité pour être bon pour NASCAR en termes de représentation de lui-même et du sport. Il est difficile de trouver quelqu’un qui dira que Johnson n’est pas une bonne personne. Helton a non seulement accepté, mais a applaudi Johnson pour avoir essayé d’autres formes de sport automobile lorsqu’il a quitté NASCAR.

Mais Helton et NASCAR sont ravis que Johnson revienne dans la famille des stock-cars en tant que propriétaire du Legacy Motor Club et pilote à temps partiel.

“Cela signifie beaucoup; c’est une grande déclaration », déclare Helton à propos du retour de Johnson. “Si vous regardez les dernières années et que vous voyez Brad Keselowski rejoindre Roush Fenway et faire partie du package de propriété, vous voyez ce que Dale [Earnhardt] Jr. a fait avec JR Motorsports, Kyle Busch avec son équipe de course qui est distincte de sa carrière de pilote, et Kevin et Delana [Harvick] quand ils avaient leurs équipes de camions pendant qu’il conduisait.

“Ces implications dans le sport au-delà d’être un pilote de voiture de course envoient un grand message à toute l’industrie NASCAR que c’est mon sport, j’en fais partie et je veux y contribuer parce que ça a été bon pour moi. Vous voulez rester engagé.

“Beaucoup de pilotes, et il n’y a rien de mal à cela, ils partiront, et vous n’entendrez jamais parler d’eux à moins que nous ne les célébrions au Temple de la renommée ou quelque chose comme ça. Mais des gars comme Tony Stewart et maintenant Jimmie Johnson, Dale Jr., Brad Keselowski, ces pilotes qui aident les autres pilotes à saisir les opportunités qu’ils avaient, est une grande déclaration positive pour nous.”

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