La querelle nationale LIV Golf-Augusta s’intensifie lors de la dernière série de dépôts juridiques

Le président d’Augusta National, Fred Ridley, prend la parole lors de sa conférence de presse annuelle tenue pendant la semaine des maîtres.

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Même au plus profond de l’hiver, le poêle brûlant du golf est resté chaud grâce à de multiples affrontements juridiques. Des documents judiciaires récents déposés par le PGA Tour et LIV Golf montrent à quel point la lutte dans les rangs supérieurs du golf professionnel a été entrelacée (ou non !).

Selon des documents judiciaires publiés lundi, les avocats de LIV Golf ont signifié des citations à comparaître à six administrateurs actuels ou anciens du conseil d’administration de la PGA Tour ainsi qu’à l’ancien commissaire Tim Finchem. Enfouies dans une déclaration conjointe entre LIV et ces figures de proue se trouvaient des allégations lancées par LIV contre divers membres d’Augusta National, qui semble être l’un des nouveaux objectifs de LIV. L’une des demandes initiales incluses dans chaque citation à comparaître à ces membres était une demande globale :

Veuillez produire “Toutes les communications entre vous et tout membre d’Augusta National concernant un nouveau circuit, y compris, mais sans s’y limiter, LIV Golf”.

La plupart des allégations contenues dans la déclaration restent confidentielles, mais les membres de l’ANGC Condoleezza Rice – l’ancienne secrétaire d’État – et Warren Stephens ont été répertoriés par LIV comme ayant “apparemment tenté d’influencer le DOJ (ministère de la Justice) pour qu’il n’enquête pas sur le [PGA] Tour.” Que cela soit vrai ou non – les plaintes qui vont et viennent sont fortement contestées de part et d’autre – le DOJ a lancé une enquête sur le PGA Tour pour d’éventuelles pratiques anticoncurrentielles, comme il l’a également fait avec l’USGA et Augusta National.

Alors que de nombreuses allégations contenues dans les documents ont été expurgées, LIV a continué à caractériser le travail de la tournée comme une “campagne nous ou eux”, ajoutant : “En effet, la menace d’un changement de relation avec les membres d’Augusta a été utilisée comme un bâton pour décourager un des meilleurs golfeurs du monde de rejoindre LIV.”

Le procès est une affaire antitrust dans laquelle LIV a accusé le PGA Tour d’avoir organisé un “boycott de groupe” avec d’autres instances dirigeantes comme Augusta National, le DP World Tour, la PGA of America, l’USGA et le R&A. Dans sa plainte initiale, LIV a allégué que des représentants d’Augusta National avaient lancé une campagne anti-LIV, menaçant de désinviter les joueurs de LIV des futurs tournois Masters s’ils rejoignaient la ligue parvenue.

Les administrateurs du conseil d’administration de la PGA Tour ont également fait valoir leur point de vue dans la déclaration conjointe, dirigée par Mary Meeker, une investisseur en capital-risque et partenaire de Bond Capital. La théorie de LIV selon laquelle le Tour “sème le doute” parmi les meilleurs golfeurs sur leur interdiction “est totalement sans fondement, comme le démontre le fait que le Masters a permis aux golfeurs de LIV de participer au Masters 2023”, indique le communiqué de Meeker. Il y a à peine un mois, le président d’Augusta National, Fred Ridley, a annoncé que tous les joueurs déjà qualifiés pour le tournoi 2023 seraient invités à jouer.

Ce n’est pas parce que LIV a signifié des assignations à comparaître à ces figures de proue adjacentes à la Tour qu’elles recevront tous les documents qu’elles souhaitent. Dans le cadre de la déclaration commune, LIV a réduit sa demande initiale de communications de la part des membres d’Augusta National d'”environ 300″ à une liste plus restreinte de 21 personnes et du comité du tournoi des maîtres.

Meeker pense que la liste est encore trop large, demandant dans les documents que le groupe soit encore réduit à seulement 11 noms. Les 11 sur lesquels les deux parties se sont mises d’accord sont Ridley, Will Jones, Casey Coffman, Steve Ethun, Buzzy Johnson, Taylor Glover, Pat Battle, Terry McGuirk, Brian Roberts, Kessel Stelling et Lee Styslinger. Quatre d’entre eux sont des employés de l’ANGC et sept sont des membres. Parmi les autres sur la liste de choix de LIV : Rice, l’ancien président Billy Payne et le nouveau directeur du conseil d’administration Jimmy Dunne.

La liste de LIV est trop large, soutient Meeker, car de nombreux membres du comité des maîtres n’occupent pas de postes pertinents pour l’affaire. Beaucoup d’entre eux, note-t-elle, gèrent des problèmes tels que les concessions Masters, l’emplacement des départs et des trous, le stationnement et la circulation, etc. Meeker note qu’une grande partie des preuves citées par LIV est due au fait qu'”il y a beaucoup de gens qui n’aiment pas le golf de LIV, les bailleurs de fonds saoudiens de LIV et ce qu’ils représentent, et que certaines de ces personnes ont choisi de partager leurs opinions personnelles sur LIV avec des golfeurs professionnels et d’autres .”

Alors, où cela nous mène-t-il ? La juge Susan van Keulen devrait se prononcer bientôt sur les membres d’Augusta National qui peuvent être inclus dans les efforts de découverte via les assignations à comparaître. Et ce n’est pas parce qu’ils seront inclus que le procès sera rempli de documents de communication. Augusta National et ses membres sont notoirement discrets sur toutes les opérations impliquant le club.

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